Da “Street Kid” in India a Top Toronto Chef

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TORONTO – Sash Simpson si è fatto un nome come chef per i ricchi canadesi, preparando loro aragosta in camicia allo chardonnay e hamburger soffocati di foie gras da $ 27.

Ma quattro decenni fa, era un ragazzo di strada nel sud dell’India, mangiava nei bidoni della spazzatura dietro i ristoranti di Coimbatore, un centro tessile nello stato del Tamil Nadu.

Quando aveva circa 8 anni, i membri del personale di un orfanotrofio lo notarono mentre chiedeva l’elemosina alla stazione degli autobus. Viveva in un cinema vicino, puliva i pavimenti in cambio di un posto dove dormire. Gli operai dell’orfanotrofio lo convinsero a tornare con loro e quello, raccontandolo, fu il momento in cui la sua vita iniziò davvero.

“È tutto tempismo. O un secondo prima, un secondo dopo, e potrebbero avermi mancato “, ha detto il signor Simpson, che ha recentemente festeggiato il suo 50 ° compleanno, anche se non è sicuro della sua età. “Credo nei miracoli. È successo a me.”

Uno dei migliori chef canadesi, il signor Simpson ha aperto il suo ristorante lo scorso anno, con tutti i tocchi di lusso che non avrebbe mai potuto immaginare 45 anni fa: servizio di ritiro e riconsegna auto; quattro tipi di caviale e vodka serviti con ghiaccio incrostato d’oro.

Il tempismo è stato terribile. I ristoranti di Toronto sono stati tra i più colpiti in Nord America, perdendo circa l’80% delle prenotazioni ricevute nel 2019, secondo i dati raccolti da OpenTable, un servizio di prenotazione di ristoranti online. Sono stati chiusi per quasi cinque mesi durante la prima ondata di coronavirus, e poi, dopo una sospensione di due mesi, sono stati nuovamente chiusi il 10 ottobre.

“Tutto quello che ho è in questo”, ha detto il signor Simpson una recente mattina di ottobre, seduto su una sedia di tweed grigio da 600 dollari su misura nel suo ristorante vuoto, guardando oltre due dozzine di tavoli vuoti.

I ricordi della sua infanzia del signor Simpson sono una piccola raccolta di istantanee mentali sfocate: una baracca in uno slum vicino ai binari del treno era casa. Un padre che parla nella lingua dei segni e lavora in una fabbrica di tabacco. Due fratelli maggiori. Molte lunghe notti, saltando su e giù dai treni. Solo di recente ha ottenuto la sua cartella di adozione, in cui si leggeva che sua madre era “scappata con un amico maschio” e che suo fratello lo aveva lasciato alla stazione degli autobus. Ma il signor Simpson non se ne ricorda.

“Non so esattamente da dove vengo in India”, ha detto. “Chiamo casa mia il luogo in cui mi hanno trovato.”

L’orfanotrofio è stato fondato da una piccola organizzazione canadese senza scopo di lucro, Families for Children, per sostenere e crescere i bambini abbandonati. La maggior parte è stata adottata molto giovane. I più grandi rimasero, frequentando la scuola, finché non poterono trasferirsi. Il giovane Sash ha deciso di diventare l’eccezione.

Ogni volta che la fondatrice del gruppo, Sandra Simpson – che ricorda come incredibilmente alta, bionda e venerata in quel posto “come il presidente”, arrivava all’orfanotrofio, le tirava la gonna e ripeteva una combinazione di “Mummia” e ” Canada.”

“Mi ha tormentato la vita per venire in Canada”, ha scritto la signora Simpson, che ora ha 83 anni, in un’e-mail da Montreal, dove gestisce ancora Famiglie per bambini. “Gli ho detto che avrei cercato una famiglia ma non avevamo nessuno ad aspettare un ragazzo di quell’età. Abbiamo deciso di adottare Sashi nella nostra famiglia “, ha detto, usando il nome legale di Sash.

Dopo cinque giorni di volo, il signor Simpson arrivò a Toronto durante una tempesta di neve nel 1979. Il suo primo ricordo dell’incontro con la sua nuova famiglia fu la vista di una scatola tremolante che rivelava una donna con stivali rossi con un lazo. Era sbalordito. “Non avevo mai visto la televisione prima”, ha detto. Seduti attorno a un tavolo da picnic a guardare c’erano “un milione di bambini”, i nuovi fratelli e sorelle di Sash.

I Simpson sono poi apparsi su un file pubblicità televisiva per Anacin, un farmaco per il dolore, come “la più grande famiglia del Canada. Quando la domanda di adozione formale di Sash Simpson fu scritta a macchina nel 1984, la famiglia aveva 26 figli, 20 dei quali adottati, quattro biologici e altri due affidati in casa. Venivano da paesi devastati da guerre civili, disastri naturali o povertà, disparati come l’Ecuador e la Somalia. Molti erano gravemente disabili.

Vivevano in una villa di 22 stanze a Forest Hill, uno dei quartieri più ricchi di Toronto, in prestito da un banchiere e filantropo. Sash ha ottenuto il suo primo lavoro consegnando i giornali all’età di 12 anni, quindi ha potuto comprare i suoi vestiti, separati dalla pila comune della famiglia.

A 14 anni ha iniziato a lavorare come lavapiatti nel ristorante dove sua sorella maggiore Melanie lavorava come cameriera.

“Avevo questa mentalità, ‘Non sarò mai più quello che ero quando sono stato adottato'”, ha detto. Presto migrò in cucina, un luogo familiare alla maggior parte dei bambini Simpson, mentre facevano i turni per cucinare colazioni di frittelle e cene di pollo arrosto per la famiglia.

“Semmai, ha reso i ristoranti facili per noi”, ha detto Melanie Simpson, che ha continuato ad aprire il suo ristorante a Toronto chiamato Mel’s Montreal Delicatessen. “È molto, molto difficile per noi ridurre i pasti alle dimensioni normali.”

Il mercoledì sera era il turno di Sash, sinonimo di pane all’aglio e spaghetti alla bolognese.

“Ho sempre pensato, ‘Voglio nutrire le persone'”, ha detto il signor Simpson, che prepara anche pasti regolari per un rifugio per senzatetto del centro. “Sembrava un modo per prendersi cura di loro.”

Anche se è entrato senza problemi con la sua nuova famiglia, la scuola non era una buona soluzione, dopo così tanti anni per strada. Ha abbandonato la scuola media superiore e ha iniziato a lavorare a tempo pieno nelle cucine di ristoranti informali e familiari

Nel 1993, vide un annuncio per un lavoro al North 44, un ristorante di fascia alta nel nord della città. Il signor Simpson non aveva mai mangiato in un posto come quello, figuriamoci cucinato quel tipo di cibo.

Una sera arrivò alla porta della cucina e lo fu spedito via. Non solo gli mancava una formazione culinaria formale, ma era nel profondo della sua fase di Michael Jackson – dalle ciocche di capelli che gli pendevano sugli occhi al singolo guanto.

Ma ha utilizzato la stessa tattica che ha assicurato la sua adozione, tornando altre due volte fino a quando lo chef non ha accettato di lasciarlo lavorare lì per tre mesi, senza paga.

Il signor Simpson si faceva strada da una postazione di cucina all’altra, imparando a preparare un’insalata con colore e consistenza e cuocere a fuoco lento un brodo di pollo biondo durante la notte.

“Ho visto ingredienti a cui non avevo mai assistito”, ha detto. “Stavo mangiando bistecca alla tartara, foie gras e funghi di cui non avevo mai sentito parlare prima: porcini, gallinacci, spugnole.”

Sebbene le sue sorelle dicano che ha sempre mostrato un talento innato per la cucina, il signor Simpson pensa che sia stata la sua etica del lavoro a spingerlo a salire di livello. È arrivato presto e ha lavorato fino a tardi, riempiendo i buchi non appena li vedeva.

“Ancora oggi, chiama la stanza dei piatti il ​​suo ufficio”, ha detto Amanda Lambert, una sous-chef che ha lavorato per il signor Simpson per cinque anni. “Farà tutte le cose essenziali, come portare fuori la spazzatura.”

Nel 2003, il signor Simpson è stato nominato chef esecutivo, supervisionando la cucina e organizzando eventi e serate di gala.

Ha guadagnato una reputazione per un servizio impeccabile. Ha fatto sentire speciali i ricchi della città, ricordando quanti cubetti di ghiaccio gli piacevano nel loro scotch e come preferivano la zuppa all’insalata.

A un evento di ristorazione nel 2008, ha incontrato Robin Pitcher, un organizzatore di eventi di 11 anni più giovane di lui. Sono sposati da nove anni.

Tre giorni dopo aver dato alla luce il loro secondo figlio, Sawyer, il signor Simpson ha aperto Sash, a recensioni entusiastiche.

Gli ultimi otto mesi, dice il signor Simpson, sono stati i più stressanti della sua vita. Ha preso in prestito denaro per coprire il libro paga di uno scarso personale, anche dopo che sono stati raccolti i sussidi governativi. Passa le sue giornate nel suo ristorante vuoto, contattando i clienti per vedere se sono interessati a ordinare cibo da asporto o organizzare feste di famiglia.

Quaranta anni dopo aver mangiato dai bidoni della spazzatura, il signor Simpson vede un po ‘di ironia nel nutrire gli ultrarichi del paese. Ma, come sempre, è concentrato sulla sopravvivenza.

“Non è possibile che questo ristorante chiuda”, ha detto, aggiungendo: “Ero un ragazzo di strada. Devi lottare per questo. “

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