Ha aiutato la Corea del Sud nel momento del bisogno. Nella pandemia, l’ha ripagata.

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SEOUL, Corea del Sud – Sandra Nathan trascorse dal 1966 al 1968 in una città sudcoreana come giovane volontaria dei Peace Corps, insegnando inglese alle ragazze delle scuole superiori. Cinquantadue anni dopo, la signora Nathan, ora tornata negli Stati Uniti, ha ricevuto un pacchetto di cure dalla Corea del Sud che l’ha quasi portata alle lacrime.

La signora Nathan, 75 anni, si era sentita sempre più isolata a casa a Stephentown, NY I rapporti sull’esplosione del numero di casi di Covid-19 negli Stati Uniti l’avevano resa ansiosa di uscire, dove gli esperti avevano avvertito della seconda e terza ondata di infezione.

Poi, all’inizio di questo mese, ha ricevuto una confezione etichettata “Covid-19 Survival Box”. Era un regalo del governo sudcoreano che conteneva 100 maschere e altri oggetti “in segno di gratitudine per la tua dedizione alla Corea”.

“Era come se questa scatola venisse da me dal 1968”, sostiene la signora Nathan, avvocato in pensione per i diritti civili e lavoro. “C’era qualcosa di magico nella scatola. Alcune persone, coreane, molto lontane volevano assicurarsi che stessi bene; che avevo ciò di cui avevo bisogno per combattere una brutta malattia. Si sono comportati come se si prendessero cura di me e fossero responsabili di me “.

Decenni fa, i sudcoreani si sentivano allo stesso modo nei confronti della signora Nathan e di 2.000 altri Volontari dei Peace Corps. Quando i giovani americani prestarono servizio come insegnanti e operatori sanitari tra il 1966 e il 1981, la Corea del Sud era un paese del terzo mondo colpito da malattie, dittatura, povertà e distruzione lasciate dalla guerra di Corea.

La Corea del Sud è ora uno dei paesi più ricchi del mondo, e il suo la risposta alla pandemia di coronavirus è stata considerata un esempio per altre nazioni, anche se si tratta di un piccolo aumento dei casi. A ottobre, per ripagare parte del suo debito, la Fondazione coreana gestita dal governo ha dichiarato che stava inviando i suoi Covid-19 Survival Box a 514 ex volontari dei Peace Corps.

“Grazie in gran parte all’aiuto ricevuto dai Peace Corps”, ha detto il presidente della Korea Foundation, Lee Geun, in una lettera nella scatola, “la Corea da allora ha raggiunto una svolta economica”.

La signora Nathan si è unita ai Peace Corps dopo la laurea presso l’Università di Chicago. È stata tra le prime volontarie ad arrivare in Corea del Sud ed è stata assegnata a Chunchon, nel nord, dove ha insegnato inglese in una scuola superiore locale. Aveva 21 anni.

Il paese intorno a Chunchon era bellissimo. I suoi pini erano graziosi e le azalee coprivano le sue colline in primavera. Ma la maggior parte delle strade erano sterrate. I bambini uscivano senza scarpe. Dopo il tramonto, Ms. Nathan poteva sentire i topi correre sui soffitti. L’impianto idraulico era generalmente inesistente.

“Un dibattito in corso tra i volontari era se Time o Newsweek fosse più assorbente”, ha detto la signora Nathan in un’intervista via e-mail. “La carta igienica non era disponibile. “

Entrambe le riviste avevano pagine oscurate dalla censura governativa. La rozza propaganda anticomunista era ovunque. Durante la sua permanenza in Corea del Sud, la Corea del Nord ha catturato una nave della marina americana, la Pueblo, al largo delle sue coste e ha inviato commandos armati attraverso il confine per attaccare il palazzo presidenziale sudcoreano.

Nelle mattine d’inverno, la signora Nathan ha rotto il ghiaccio in un contenitore di plastica per lavarsi. La sua scuola era un luogo triste e pieno di spifferi dove le aule erano riscaldate da un’unica stufa a carbone.

“Ho cominciato a sentire un freddo fastidioso, così quando non insegnavo seguivo regolarmente il sole che circolava mentre inondava le finestre intorno all’edificio scolastico”, ha detto. “Anche quando faceva molto freddo, gli studenti non indossavano cappotti a scuola o alle assemblee mattutine, e probabilmente nessuno aveva un cappotto.”

Ma la signora Nathan ha sviluppato forti legami emotivi con i suoi studenti, desiderosi di imparare l’inglese. Una volta portò una ragazza povera e malata da un medico militare americano per il trattamento dei parassiti intestinali, un problema comune in Corea all’epoca. La madre della ragazza in seguito è arrivata alla scuola e ha presentato alla signora Nathan diverse uova calde, morbide piume grigie ancora attaccate.

“Le uova, di cui sono sicura che la mia studentessa e sua madre stesse avessero bisogno, esprimevano una tale gratitudine che ero vicina alle lacrime”, ha detto.

L’ironia dell’inversione di fortuna durante la pandemia non le sfuggì.

La Corea del Sud continua a tenere il coronavirus in gran parte sotto controllo, grazie in parte al suo aggressivo tracciamento dei contatti. Sebbene abbia recentemente affrontato un piccolo aumento delle infezioni, non è nulla in confronto a quanto sta accadendo negli Stati Uniti, dove il governatore Andrew M. Cuomo di New York ha ha annunciato nuove e dure restrizioni nello stato di origine della signora Nathan.

Ad agosto ha ricevuto dalla Fondazione coreana l’offerta di inviarle la confezione regalo. Ha accettato, chiedendosi se fosse solo una trovata di pubbliche relazioni per il governo coreano.

“Non ci ho pensato molto fino a quando la scatola è arrivata sabato 7 novembre, ironia della sorte il giorno in cui sono state indette le elezioni presidenziali statunitensi per Joe Biden”, ha scritto.

La signora Nathan ha detto di aver ritardato l’apertura del pacchetto di circa una settimana perché voleva preservare la meravigliosa sensazione che le dava.

Oltre alle maschere, la scatola includeva anche guanti, prodotti per la cura della pelle, caramelle al ginseng, un ventaglio di seta e due set di bacchette d’argento e cucchiai con il tradizionale disegno della tartaruga coreana.

“Sono una persona pratica, di solito non propensa a idee infondate di fatto”, ha scritto la signora Nathan. “Ma c’era sicuramente qualcosa di magico nella scatola.”

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