Il “lavoro investigativo” dietro un romanzo di guerra

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Quando Maaza Mengiste ha scoperto che lo era un finalista del Booker Prize per il suo romanzo “Il re delle ombre, “” Sono passata dalle urla al telefono, quando il mio editore me lo ha detto, a sedermi tranquillamente “, ha detto in un’intervista telefonica.

“Non potevo parlare, non potevo muovermi”, ha aggiunto Mengiste. “Stavo solo tremando.”

Il libro, su una giovane donna etiope che diventa un soldato nella seconda guerra italo-etiope nel 1935, presenta alcuni dei personaggi introdotti da Mengiste nel suo romanzo d’esordio “Sotto lo sguardo del leone, “Compreso Haile Selassie, imperatore dell’Etiopia durante quel periodo. Ha passato anni a lavorare a “The Shadow King”, eliminando una bozza iniziale che non ha funzionato e approfondendo la ricerca sulle persone su entrambi i lati del conflitto.

“Volevo assicurarmi di sapere abbastanza per sviluppare una storia completa”, ha detto. “Stavo provando cose nuove e mi sono detto di dimenticare tutto, dimenticare il modo in cui pensi di dover scrivere un romanzo e fare quello che vuoi veramente fare.”

Mengiste ha parlato del libro, delle difficoltà nel ricercare un periodo così difficile e della fotografia che ha trovato che l’hanno aiutata a scrivere. Questi sono estratti modificati dalla conversazione.

Perché hai scelto il titolo “The Shadow King”?

Volevo che il titolo rappresentasse diverse cose. L’ovvio: c’è un controfigura che prende il posto dell’imperatore Haile Selassie, fuggito nel Regno Unito. Gli imperatori dell’Etiopia sono stati chiamati i “soli per il loro popolo” e quando il sole se ne va, il paese è in ombra. C’è un versetto biblico in Isaia: “Guai al paese che ombreggia di ali l’Etiopia”. Ma mi è anche sembrato che non fosse solo un re, e questo è qualcosa che il libro inizia a sviluppare – che tutte queste donne che sono insorte hanno sostituito il re.

Un altro livello a cui ho pensato è la fotografia, e cosa fa un fotografo se non lavorare con l’ombra e la luce? Abbiamo Ettore, il fotografo italiano, che si definisce l’archivista delle atrocità, ma è anche in un senso più oscuro un re che vive nell’ombra.

Possiamo parlare di fotografia, di Ettore e di cosa ha rappresentato in questa storia?

Mi interessava molto il ruolo della fotografia nella colonizzazione delle guerre. Le guerre italiane per soggiogare gli esseri umani, per mettere in atto la violenza su di loro – la macchina fotografica è venuta prima e le fotografie hanno sviluppato una narrazione di quei gruppi di persone che avrebbero giustificato la violenza.

Mussolini conosceva bene il potere della fotografia, il potere delle immagini. Quel periodo fascista fu un’esplosione di propaganda, di manifesti, di film. Era ben consapevole di quello che stava facendo e sapeva che mandare macchine fotografiche in guerra per scattare fotografie avrebbe giustificato quella guerra.

Ho iniziato a chiedermi come parlarne nel libro, perché sapevo che c’erano fotografie che i soldati hanno portato con sé. Volevo fare di un personaggio un fotografo / soldato. Com’è assistere e partecipare e perpetuare la violenza allo stesso tempo? La telecamera può davvero essere uno scudo per qualcuno o è uno strumento di complicità? Dov’è che quelle linee iniziano a sfocarsi?

Volevo esplorare attraverso Ettore questo atto di guardare, e anche una cecità che credo che il razzismo e il bigottismo impongono agli esseri umani, che non riescono a vedere cosa stanno fissando. Volevo esplorare il mondo del visibile e anche il mondo dell’invisibile attraverso le fotografie.

Ci puoi parlare della tua ricerca, in particolare con la fotografia?

Gli archivi ufficiali che stavo guardando in diversi posti in Italia mi sono stati utili in qualche modo, ma ho subito capito che per trovare la storia che non era stata censurata dai fascisti, dovevo diventare inventiva.

Ho iniziato a parlare con amici italiani che erano i discendenti di soldati che erano stati in guerra. Ho scoperto che quei soldati che erano stati in guerra spesso avevano una macchina fotografica o compravano o scambiavano fotografie e cartoline. Avevano anche diari, diari – quelle cose che non erano censurate. Ho deciso di cercare quei manufatti e ho iniziato ad andare ai mercatini delle pulci.

In quasi tutti i mercatini delle pulci in tutta Italia c’è almeno un tavolo che vende oggetti fascisti. Andavo a quel tavolo e chiedevo loro se avevano delle fotografie, qualcosa che riguardasse il periodo coloniale in Africa orientale.

Otterrei una delle due reazioni. La prima reazione sarebbe stata fare in quattro per cercare di aiutarmi, perché o hanno riconosciuto che ero etiope o dell’Africa orientale, e hanno pensato che potesse essere questo il motivo per cui ero interessato a questo. Ho sviluppato buone amicizie con alcuni di questi venditori che poi mi scrivevano se avessero qualcosa di interessante.

Ma poi c’era anche l’altra reazione di loro vedendo questa donna nera avvicinarsi a loro e volendo questa storia che non pensavano fosse la mia. E molti di loro erano scortesi. Alcuni tenterebbero di allontanarmi dal tavolo. A volte prendevano qualunque cosa avessi in mano e mi dicevano di andarmene. Andavo sempre con un amico italiano e quindi quando succedeva, me ne andavo e dicevo al mio amico di comprare le cose che vedevo. Ora ho un archivio abbastanza buono.

Sei stato dedicato.

Questa storia non è solo loro. È anche mio. Queste persone sono parte di me ed è la storia africana. Chi ha il diritto di allontanare un africano dalla storia africana?

Quando gli storici o gli scrittori iniziano a guardare i documenti della storia, ci stiamo muovendo in un territorio conteso. Ci sono enormi lacune e rischiamo di cadere in fosse, se non sappiamo dove guardare. Dobbiamo ancora decolonizzare gli archivi.

Lo vediamo con altri libri scritti da africani. Per esempio, Petina Gappah ha parlato della ricerca sulla storia dello Zimbabwe per il suo libro.

Mi è piaciuto molto parlarle nel corso degli anni del nostro lavoro, di questa indagine. Perché per essere un africano o per far parte di un qualsiasi gruppo di persone che è stato colonizzato durante le ricerche negli archivi, non è solo ricerca, è lavoro investigativo che devi fare. Non è un semplice atto di guardare. È complicato da così tante cancellazioni che se non sai cosa manca, non sai cosa chiedere.

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