Il numero 2 di Al Qaeda, accusato di attacchi all’ambasciata americana, è stato segretamente ucciso in Iran

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WASHINGTON – Il secondo più alto leader di Al Qaeda, accusato di essere una delle menti degli attacchi mortali del 1998 contro le ambasciate americane in Africa, è stato ucciso in Iran tre mesi fa, hanno confermato funzionari dell’intelligence.

Abdullah Ahmed Abdullah, che era il nome di battaglia Abu Muhammad al-Masri, è stato ucciso a colpi di arma da fuoco per le strade di Teheran da due assassini su una motocicletta il 7 agosto, l’anniversario degli attacchi all’ambasciata. È stato ucciso insieme a sua figlia, Miriam, la vedova del figlio di Osama bin Laden, Hamza bin Laden.

L’attacco è stato effettuato da agenti israeliani per volere degli Stati Uniti, secondo quattro funzionari. Non è chiaro quale ruolo sia stato svolto dagli Stati Uniti, che per anni hanno seguito i movimenti del signor al-Masri e di altri agenti di Qaeda in Iran.

L’omicidio è avvenuto in un tale mondo sotterraneo di intrighi geopolitici e spycraft antiterrorismo che si vociferava della morte di al-Masri ma fino ad ora non era mai stata confermata. Per ragioni ancora oscure, Al Qaeda non ha annunciato la morte di uno dei suoi massimi leader, i funzionari iraniani lo hanno coperto e nessun paese ne ha rivendicato pubblicamente la responsabilità.

Il signor al-Masri, che aveva circa 58 anni, era uno dei leader fondatori di Al Qaeda e si pensava fosse il primo in linea per guidare l’organizzazione dopo il suo attuale leader, Ayman al-Zawahri.

A lungo inserito nell’elenco dei terroristi più ricercati dell’FBI, era stato incriminato negli Stati Uniti per crimini legati ai bombardamenti delle ambasciate statunitensi in Kenya e Tanzania, che uccisero 224 persone e ne ferirono centinaia. L’FBI ha offerto una ricompensa di $ 10 milioni per le informazioni che hanno portato alla sua cattura e, a partire da venerdì, la sua foto era ancora nella lista dei Most Wanted.

Il fatto che avesse vissuto in Iran era sorprendente, dato che l’Iran e Al Qaeda sono acerrimi nemici. L’Iran, una teocrazia musulmana sciita, e Al Qaeda, un gruppo jihadista musulmano sunnita, si sono combattuti sui campi di battaglia dell’Iraq e in altri luoghi.

Funzionari dell’intelligence americana affermano che il signor al-Masri era sotto la “custodia” dell’Iran dal 2003, ma che viveva liberamente nel distretto Pasdaran di Teheran, un sobborgo di lusso, almeno dal 2015.

Intorno alle 9:00 in una calda notte d’estate, stava guidando la sua berlina Renault L90 bianca con sua figlia vicino a casa sua quando due uomini armati su una motocicletta gli si sono avvicinati. Cinque colpi sono stati sparati da una pistola dotata di silenziatore. Quattro proiettili sono entrati nell’auto dal lato del guidatore e un quinto ha colpito un’auto vicina.

Quando è scoppiata la notizia della sparatoria, i media ufficiali iraniani hanno identificato le vittime come Habib Daoud, un professore di storia libanese, e sua figlia di 27 anni Maryam. Il canale di notizie libanese MTV e gli account dei social media affiliati al Corpo delle guardie rivoluzionarie islamiche iraniane hanno riferito che il signor Daoud era un membro di Hezbollah, l’organizzazione militante sostenuta dall’Iran in Libano.

Sembrava plausibile.

L’omicidio avvenne durante un’estate di frequenti esplosioni in Iran, crescenti tensioni con gli Stati Uniti, giorni dopo un enorme esplosione nel porto di Beirut e una settimana prima che il Consiglio di sicurezza delle Nazioni Unite valutasse la possibilità di estendere un embargo sulle armi contro l’Iran. Si ipotizzava che l’omicidio potesse essere stata una provocazione occidentale intesa a suscitare una violenta reazione iraniana prima di il voto del Consiglio di Sicurezza.

E l’uccisione mirata di due uomini armati su una motocicletta si adatta al modus operandi dei precedenti assassinii israeliani di scienziati nucleari iraniani. Anche il fatto che Israele uccidesse un funzionario di Hezbollah, impegnato a combattere Israele, sembrava avere senso, tranne per il fatto che Israele aveva consapevolmente evitato di uccidere Hezbollah agenti per non provocare una guerra.

In effetti, non c’era Habib Daoud.

Diversi libanesi con stretti legami con l’Iran hanno affermato di non aver sentito parlare di lui o della sua uccisione. Una ricerca sui media libanesi non ha trovato notizie di un professore di storia libanese ucciso in Iran la scorsa estate. E un ricercatore nel campo dell’educazione con accesso agli elenchi di tutti i professori di storia del paese ha detto che non c’era traccia di un Habib Daoud.

Uno dei funzionari dell’intelligence ha detto che Habib Daoud era uno pseudonimo che i funzionari iraniani hanno dato al signor al-Masri e il lavoro di insegnante di storia era una storia di copertura. A ottobre, l’ex leader della Jihad islamica egiziana, Nabil Naeem, che ha definito il signor al-Masri un amico di vecchia data, ha detto la stessa cosa al canale di notizie saudita Al Arabiya.

L’Iran potrebbe aver avuto buone ragioni per voler nascondere il fatto che ospitava un nemico dichiarato, ma era meno chiaro il motivo per cui i funzionari iraniani avrebbero accolto il leader di Qaeda per cominciare.

Alcuni esperti di terrorismo hanno suggerito che mantenere funzionari di Qaeda a Teheran potrebbe fornire una certa assicurazione che il gruppo non condurrà operazioni all’interno dell’Iran. I funzionari americani dell’antiterrorismo ritengono che l’Iran possa aver permesso loro di restare per condurre operazioni contro gli Stati Uniti, un avversario comune.

Non sarebbe la prima volta che l’Iran ha unito le forze con i militanti sunniti, avendo sostenuto Hamas, la Jihad islamica palestinese ei talebani.

“L’Iran usa il settarismo come un randello quando fa comodo al regime, ma è anche disposto a trascurare la divisione sunnita-sciita quando fa comodo agli interessi iraniani”, ha detto Colin P. Clarke, analista di antiterrorismo al Soufan Center.

L’Iran ha costantemente negato l’alloggio ai funzionari di Qaeda. Nel 2018, il portavoce del ministero degli Esteri Bahram Ghasemi ha affermato che a causa del lungo e poroso confine iraniano con l’Afghanistan, alcuni membri di Qaeda erano entrati in Iran, ma erano stati arrestati e restituiti ai loro paesi d’origine.

Tuttavia, i funzionari dell’intelligence occidentale hanno affermato che i leader di Qaeda erano stati tenuti agli arresti domiciliari dal governo iraniano, che ha poi stretto almeno due accordi con Al Qaeda per liberarne alcuni nel 2011 e nel 2015.

Sebbene Al Qaeda sia stata oscurata negli ultimi anni dall’ascesa dello Stato Islamico, rimane resiliente e ha affiliati attivi in ​​tutto il mondo, un rapporto dell’ONU contro il terrorismo pubblicato a luglio concluso.

I funzionari iraniani non hanno risposto a una richiesta di commento per questo articolo. I portavoce dell’ufficio del primo ministro israeliano e del Consiglio di sicurezza nazionale dell’amministrazione Trump hanno rifiutato di commentare.

Il signor al-Masri è stato un membro di lunga data del consiglio di gestione altamente segreto di Al Qaeda, insieme a Saif al-Adl, anch’egli detenuto in Iran a un certo punto. La coppia, insieme a Hamza bin Laden, che era stato preparato per assumere la direzione dell’organizzazione, facevano parte di un gruppo di alti leader di Qaeda che hanno cercato rifugio in Iran dopo che gli attacchi dell’11 settembre contro gli Stati Uniti li hanno costretti a fuggire dall’Afghanistan.

Secondo un documento altamente classificato prodotto dal Centro nazionale antiterrorismo degli Stati Uniti nel 2008, il signor al-Masri era il “pianificatore operativo più esperto e capace non in custodia degli Stati Uniti o degli alleati”. Il documento lo descriveva come l ‘”ex capo della formazione” che “lavorava a stretto contatto” con il signor al-Adl.

In Iran, il signor al-Masri ha fatto da mentore ad Hamza bin Laden, secondo gli esperti di terrorismo. Hamza bin Laden in seguito sposò la figlia del signor al-Masri, Miriam.

Credito…Cia

“Il matrimonio di Hamza bin Ladin non è stato l’unico legame dinastico che Abu Muhammad ha forgiato in prigionia”, ha scritto l’ex agente dell’FBI ed esperto di Qaeda Ali Soufan in un articolo del 2019 per il Centro per la lotta al terrorismo di West Point.

Un’altra delle figlie del signor al-Masri ha sposato Abu al-Khayr al-Masri, nessun parente, membro del consiglio di amministrazione. Gli è stato permesso di lasciare l’Iran nel 2015 ed è stato ucciso da un attacco di droni statunitensi in Siria nel 2017. All’epoca, era il secondo ufficiale di Qaeda dopo il signor Zawahri.

Hamza e altri membri della famiglia Bin Laden sono stati liberati dall’Iran nel 2011 in cambio di un diplomatico iraniano rapito in Pakistan. L’anno scorso, ha detto la Casa Bianca Hamza bin Laden era stato ucciso in un’operazione antiterrorismo nella regione Afghanistan-Pakistan.

Abu Muhammad al-Masri è nato nel distretto di Al Rarbiya, nel nord dell’Egitto, nel 1963. In gioventù, secondo dichiarazioni depositate in cause legali negli Stati Uniti, era un calciatore professionista nella massima lega egiziana. Dopo l’invasione sovietica dell’Afghanistan nel 1979, si è unito al movimento jihadista che si stava coalizzando per assistere le forze afghane.

Dopo che i sovietici si ritirarono 10 anni dopo, l’Egitto rifiutò di consentire al signor al-Masri di tornare. Rimase in Afghanistan dove alla fine si unì a Bin Laden nel gruppo che sarebbe poi diventato il nucleo fondatore di Al Qaeda. È stato indicato dal gruppo come il settimo dei suoi 170 fondatori.

All’inizio degli anni ’90, ha viaggiato con Bin Laden a Khartoum, in Sudan, dove ha iniziato a formare cellule militari. Andò anche in Somalia per aiutare la milizia fedele al signore della guerra somalo Mohamed Farrah Aidid. Lì addestrò i guerriglieri somali all’uso di lanciarazzi a spalla contro elicotteri, addestrando che usarono nella battaglia di Mogadiscio del 1993 per abbattere un paio di elicotteri americani in quello che ora è noto come l’attacco Black Hawk Down.

“Quando Al Qaeda iniziò a svolgere attività terroristiche alla fine degli anni ’90, al-Masri era uno dei tre più stretti collaboratori di Bin Laden, servendo come capo della sezione operativa dell’organizzazione”, ha detto Yoram Schweitzer, capo del Terrorism Project del Istituto per gli studi sulla sicurezza nazionale a Tel Aviv. “Ha portato con sé know-how e determinazione e da allora è stato coinvolto in gran parte delle operazioni dell’organizzazione, con un accento sull’Africa”.

Poco dopo la battaglia di Mogadiscio, Bin Laden ha incaricato il signor al-Masri di pianificare le operazioni contro obiettivi americani in Africa. Progettando un’operazione drammatica e ambiziosa che, come gli attacchi dell’11 settembre, avrebbe attirato l’attenzione internazionale, decisero di attaccare simultaneamente due obiettivi relativamente ben difesi in paesi separati.

Poco dopo le 10:30 del 7 agosto 1998, due camion carichi di esplosivi si fermarono davanti alle ambasciate americane a Nairobi, in Kenya, e Dar es Salaam, in Tanzania. Le esplosioni hanno incenerito le persone nelle vicinanze, fatto saltare i muri dagli edifici e frantumato il vetro per i blocchi intorno.

Nel 2000, il signor al-Masri è diventato uno dei nove membri del consiglio direttivo di Al Qaeda e ha guidato l’addestramento militare dell’organizzazione.

Ha anche continuato a supervisionare le operazioni in Africa, secondo un ex funzionario dell’intelligence israeliana, e nel 2002 ha ordinato l’attacco a Mombasa, in Kenya, che ha ucciso 13 kenioti e tre turisti israeliani.

Nel 2003, il signor al-Masri era tra i diversi leader di Qaeda fuggiti in Iran che, sebbene ostile al gruppo, sembrava fuori dalla portata americana.

“Credevano che gli Stati Uniti avrebbero trovato molto difficile agire contro di loro lì”, ha detto Schweitzer. “Anche perché credevano che le possibilità che il regime iraniano facesse uno scambio con gli americani che includesse le loro teste erano molto scarse”.

Il signor al-Masri è stato uno dei pochi membri di alto rango dell’organizzazione a sopravvivere alla caccia americana agli autori dell’11 settembre e di altri attacchi. Quando lui e altri leader di Qaeda sono fuggiti in Iran, sono stati inizialmente tenuti agli arresti domiciliari.

Nel 2015, l’Iran ha annunciato un accordo con Al Qaeda in cui ha rilasciato cinque dei leader dell’organizzazione, tra cui il signor al-Masri, in cambio di un diplomatico iraniano che era stato rapito in Yemen.

Le impronte del signor Abdullah sono svanite, ma secondo uno dei funzionari dell’intelligence, ha continuato a vivere a Teheran, sotto la protezione delle Guardie Rivoluzionarie e più tardi del Ministero dell’Intelligence e della Sicurezza. Gli è stato permesso di viaggiare all’estero e lo ha fatto, principalmente in Afghanistan, Pakistan e Siria.

Alcuni analisti americani hanno affermato che la morte di al-Masri avrebbe reciso i collegamenti tra uno degli ultimi leader originali di Qaeda e l’attuale generazione di militanti islamisti, cresciuti dopo la morte di Bin Laden nel 2011.

“Se è vero, questo taglia ulteriormente i legami tra la vecchia scuola di Al Qaeda e la moderna jihad”, ha detto Nicholas J. Rasmussen, ex direttore del Centro nazionale antiterrorismo. “Contribuisce ulteriormente alla frammentazione e al decentramento del movimento di Al Qaeda”.

Adam Goldman e Eric Schmitt hanno riferito da Washington, Farnaz Fassihi da New York e Ronen Bergman da Tel Aviv. Hwaida Saad ha contribuito ai rapporti di Beirut e Julian E. Barnes di Washington.

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