Questi ricercatori sono risultati positivi al coronavirus, ma non perché erano infetti.

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Scienziati in almeno una mezza dozzina di università e centri di ricerca negli Stati Uniti sono risultati positivi al coronavirus, non perché fossero infetti, ma perché stavano studiando il materiale genetico del virus e questo ha contaminato i loro test.

Negli ultimi mesi, i laboratori di tutto il paese hanno avviato progetti di ricerca che coinvolgono i geni del coronavirus, pezzi di molecole innocui che non rappresentano una minaccia infettiva. Ma questi geni sono anche l’obiettivo di diversi test sul coronavirus ampiamente utilizzati. I ricercatori che inavvertitamente inalano o toccano il materiale genetico potrebbero contaminare i tamponi usati per campionare le loro vie aeree, inducendo i test a etichettarli come infetti, anche quando sono effettivamente privi di virus.

I positivi contaminati come questi sono estremamente rari, hanno detto gli esperti di salute. Le persone al di fuori della comunità di ricerca non dovrebbero preoccuparsi dei risultati dei propri test. Anche la colpa non dovrebbe essere attribuita al test, che ha svolto il compito previsto di estirpare il materiale genetico del virus.

“Non è colpa di nessun test”, ha detto la dottoressa Rosemary She, patologa ed esperta di diagnostica presso l’Università della California meridionale che non è stata coinvolta negli eventi di contaminazione. “Questo è un errore umano.”

Ma in una nazione con un approccio patchwork ai test e in cui un gran numero di ricercatori si è rapidamente spostato sullo studio del coronavirus, le contaminazioni si verificano con una frequenza inaspettata. Questi problemi hanno colpito i laboratori dell’Università di Harvard, MIT, Brown University, Roger Williams University, Cornell University e altrove, fornendo risultati sconcertanti a scienziati ansiosi, provocando chiusure di edifici e alimentando la frustrazione con i test, il che potrebbe indurre le persone a evitare di prenderli del tutto, danneggiando sforzi per tenere sotto controllo il virus.

“Non abbiamo mai avuto una situazione in cui così tanti laboratori lavorassero su un patogeno” in mezzo a una pandemia e abbiamo avuto così tanti test asintomatici, ha detto Susan Butler-Wu, una microbiologa clinica presso l’Università della California meridionale che non è stata coinvolta negli eventi di contaminazione . Di conseguenza, ci sono pochi piani di emergenza in atto per affrontare tali errori di test insoliti.

Linee guida pubblicate dai Centers for Disease Control and Prevention sconsiglia di ripetere il test persone entro 90 giorni da un risultato positivo. Non ci sono eccezioni esplicite per la potenziale contaminazione. Molte persone i cui test erano probabilmente contaminati, in diverse istituzioni, hanno smesso di sottoporsi al test per settimane o mesi, nonostante la possibilità che fossero ancora vulnerabili al virus, perché i loro risultati positivi erano stati considerati legittimi.

Senza una maggiore flessibilità nelle loro politiche per tenere conto di questi insoliti errori di test, ha detto il dottor Butler-Wu, gli stati e le università potrebbero presto “avere un focolaio nelle loro mani”.

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