Un giro sulla catena di montaggio con il gesso più famoso del mondo

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I bastoncini di un bianco brillante cadono uno ad uno nel ronzio e nel frastuono di un macchinario consumato dalle intemperie, dove è impresso in gesso il nome più celebre: Hagoromo.

Le prime fasi del processo assomigliano molto alla produzione di cibo. Gli ingredienti in quella che il proprietario dell’azienda chiama una “ricetta” vengono scaricati in un mixer originariamente progettato per l’impasto del pane, e ciò che ne esce viene alimentato in una impastatrice originariamente destinata a fare gli udon noodles.

Della spessa massa grigiastra che emerge, sono noti quattro ingredienti: carbonato di calcio, argilla, colla e gusci di ostriche. Gli altri tre sono un segreto. In un video pubblicato su YouTube sul gesso, un fan americano offre un’ipotesi su uno di loro: lacrime d’angelo.

Il gesso Hagoromo è uno dei preferiti dagli accademici d’élite, dagli artisti e da altri in tutto il mondo che lo lodano per la sua sensazione setosa, i colori vivaci, la polvere scarsa e la qualità quasi indistruttibile. Matematici in particolare sono inclini a fare la ceretta poetica su di esso e ad acquistarlo all’ingrosso. Il Video Youtube, prodotto da Great Big Story, è stato visto più di 18 milioni di volte.

Nonostante la sua fama, Hagoromo è ancora prodotto su scala relativamente piccola, utilizzando attrezzature su misura, in gran parte gestite da due operai che sono gemelli identici – un ritorno al passato in un’era high-tech in cui i display interattivi stanno sostituendo le lavagne.

Il gesso è sopravvissuto alla seconda guerra mondiale e, quasi 70 anni dopo, alla chiusura dell’azienda giapponese che lo produceva originariamente. La pandemia di coronavirus è l’ultima minaccia, danneggiando le vendite mentre l’istruzione e altre attività diventano virtuali.

La continua esistenza di Hagoromo è una storia improbabile che collega Giappone e Corea del Sud, due paesi che hanno avuto una relazione difficile e spesso amara sin dalla guerra.

L’azienda che ha prodotto il gesso per i suoi primi otto decenni è stata fondata a Nagoya, in Giappone, nel 1932 come Nihon Chalk Seizosho. Dopo che il suo edificio di produzione fu bruciato durante un bombardamento aereo della seconda guerra mondiale, l’azienda fu ricostruita e la produzione di gesso riprese nel 1947 con il nome di Hagoromo Bungu.

La produzione ha raggiunto il picco nel 1990 a 90 milioni di bastoncini. Ma le vendite sono poi costantemente diminuite, raggiungendo alla fine la metà di quel livello nei due decenni successivi a causa della concorrenza delle lavagne bianche e delle nuove tecnologie come le cosiddette smartboard.

Nel 2014, Takayasu Watanabe, nipote del fondatore dell’azienda, ha annunciato che Hagoromo avrebbe interrotto la produzione, in parte a causa delle fortune in calo del settore e in parte a causa della sua salute. Non ha chiesto a nessuna delle sue tre figlie di rilevare l’azienda.

Mentre il signor Watanabe si preparava a chiuderlo, ricevette una visita da Shin Hyeong-seok, che importava il gesso in Corea del Sud da quasi 10 anni. Il signor Shin ha venduto il gesso tramite l’azienda che ha fondato, Sejong Mall, dal nome del re Sejong il Grande, che nel XV secolo creò Hangul, il sistema di scrittura coreano.

Il signor Shin aveva scoperto il gesso anni prima in Giappone mentre studiava il funzionamento delle scuole cram. A quel tempo, insegnava matematica part-time mentre perseguiva un dottorato di ricerca. ei suoi sogni di diventare un architetto.

“Sono entrato nella sala insegnanti e ricordo di essere rimasto ipnotizzato dai gessetti dai colori fluorescenti”, ha detto. “E quando ho iniziato a scrivere con uno, non riuscivo a metterlo giù.”

Durante il suo viaggio per vedere il signor Watanabe, il signor Shin ha presentato quella che ha definito “un’idea folle”. Lui, un insegnante e importatore senza esperienza nella produzione, avrebbe rilevato la produzione del gesso in Corea del Sud. Il signor Watanabe rise.

Ma il signor Shin ha continuato a premere. “La mia idea per lui era che ci sono molte cose al mondo che un giorno scompariranno, ma l’oggetto della migliore qualità dovrebbe essere l’ultimo a farlo”, ha detto Shin.

Alla fine, il signor Watanabe è tornato. Ha dato le sue macchine al signor Shin praticamente senza alcun costo. Il leggermente più giovane dei due gemelli, Choi Eui-choo, un coreano etnico nato in Giappone, si è trasferito in Corea del Sud per lavorare nella fabbrica del signor Shin, e il fratello maggiore, Choi Eui-haeng, si è poi unito a lui.

Il signor Watanabe ha visitato tre o quattro volte per esaminare l’installazione e il funzionamento delle macchine dalla sua sedia a rotelle. È morto a luglio.

Dal 2015, il gesso è stato prodotto in un modesto edificio di lamiera ondulata lungo un’autostrada rurale a quattro corsie a 20 miglia dal confine con la Corea del Nord.

Molte delle macchine nella piccola fabbrica, come la matrice del logo, con il suo metallo macchiato di ruggine e l’impronta di gomma vecchio stile, sembrano più pezzi da museo che ingranaggi in una moderna catena di montaggio. Alla fine della catena di montaggio, il gesso viene smistato in file di 12 e poi posto dagli operai in scatole che portano il nome Hagoromo Fulltouch Chalk. “World Best Quality”, proclamano le scatole.

Settantadue pezzi bianchi vendono per $ 11.

Il signor Watanabe è stato chiamato traditore da alcuni dei suoi colleghi che lo hanno accusato di voler trasferire una buona tecnologia alla Corea del Sud. L’associazione giapponese del gesso temeva che il signor Shin avrebbe prodotto un prodotto inferiore e più economico e lo avrebbe esportato in Giappone, sottoquotando i produttori locali.

Il signor Shin ha ricordato che il signor Watanabe non era stato turbato da nessuna di queste critiche. Ha detto che il signor Watanabe alla fine è venuto a trattarlo come un figlio.

Takako Iwata, la seconda delle tre figlie del signor Watanabe, che ha servito da interprete per il signor Shin e suo padre, ha visto un’ambizione più grande nel loro legame. “Spero che il gesso di mio padre possa aiutare ad alleviare le tensioni tra Giappone e Corea”, ha detto. “Questa è almeno la speranza.”

Ha detto che non era esattamente sicura di come Hagoromo fosse diventato così amato fuori dal Giappone. “Immagino che le persone che sono venute in Giappone continuassero a portare il gesso nei loro paesi d’origine”, ha detto. “Quando mio padre era ancora alla guida dell’azienda, non sapeva di questo enorme seguito.”

Tuttavia, le cose sono cambiate un po ‘negli ultimi mesi della sua azienda, quando ha ricevuto una marea di ordini, anche da professori americani che speravano di acquistare forniture abbastanza grandi da durare 10 anni o più.

David Eisenbud, direttore del Mathematical Sciences Research Institute presso l’Università della California, Berkeley, ha detto di aver comprato abbastanza per durare il resto della sua vita.

Il dottor Eisenbud è una figura chiave nella divulgazione del gesso negli Stati Uniti. Gli fu presentato per la prima volta anni fa durante una visita all’Università di Tokyo. “Tutto ciò che riguarda il gesso era squisito”, ha detto. “Ho pensato:” Il gesso è gesso “, ma mi sbagliavo.”

In seguito convinse un conoscente a importare il gesso negli Stati Uniti. (Il signor Shin ora lo vende ad acquirenti americani tramite Amazon.)

Yujiro Kawamata, un matematico giapponese che ha presentato Hagoromo al dottor Eisenbud, si è meravigliato della svolta degli eventi.

“Mi è capitato di parlare a Eisenbud del gesso, che era solo uno strumento che faceva parte della mia vita quotidiana, e ora tutto il mondo lo sa”, ha detto il dottor Kawamata.

Su-Hyun Lee ha contribuito alla segnalazione.

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