Un nuovo museo per portare a casa i bronzi del Benin

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LONDRA – Nel 1897, l’esercito britannico fece irruzione violentemente a Benin City nell’attuale Nigeria, impadronendosi migliaia di manufatti inestimabili conosciuti come i bronzi del Benin.

Da allora, ci sono state speranze di riportarli indietro dai musei occidentali.

Venerdì, la speranza si è avvicinata un po ‘di più alla realtà con l’uscita delle prime immagini del previsto Edo Museum of West African Art, che ospiterà circa 300 oggetti in prestito dai musei europei – se i soldi per costruirlo potranno essere raccolti.

L’edificio a tre piani, progettato da David Adjaye, sembra quasi un palazzo dell’antico regno del Benin. Il signor Adjaye intende che venga completato in cinque anni, ha detto in un’intervista telefonica.

Venerdì, l’architetto, il British Museum e le autorità nigeriane hanno anche annunciato un progetto di archeologia da 4 milioni di dollari per scavare il sito del museo pianificato e altre parti di Benin City, per scoprire resti antichi, comprese parti delle mura della città.

Gli sviluppi saranno una spinta per gli attivisti che sollecitano il ritorno di manufatti prelevati dall’Africa durante l’era coloniale. Ma nell’intervista telefonica, signor Adjaye, l’architetto dietro il Museo Nazionale di Storia e Cultura Afro-Americana a Washington, parte della Smithsonian Institution, sembrava molto entusiasta di ciò che poteva significare per la gente di Benin City. Potrebbe aiutare a innescare “una rinascita della cultura africana”, ha detto, ed essere uno spazio per i residenti per riconnettersi con il loro passato e una vetrina per gli artisti contemporanei della città.

“Deve essere prima per la comunità”, ha detto, “e poi per un sito internazionale”.

Il signor Adjaye ha anche parlato del suo pensiero dietro il museo, della sua ossessione per i bronzi del Benin e della sua visione del dibattito sulla restituzione di oggetti in Africa dai musei occidentali. Questi sono estratti modificati di quella conversazione.

Da decenni ci sono richieste per un museo che custodisca i bronzi del Benin in Nigeria. Cosa ti ha attratto del progetto?

Per mostrare il potere di ciò che può essere un museo nel 21 ° secolo. Non è solo un contenitore di curiosità. Questo non ha senso in Africa: non esiste un impero, o una sorta di “scoperta” di ciò che è l’America o la Cina.

Ma ciò che è veramente fondamentale è affrontare il vero elefante nella stanza, che è l’impatto del colonialismo sulle culture dell’Africa. Questa è la discussione centrale che il continente deve avere con se stesso, sulla propria storia e sulla distruzione strutturale avvenuta con il colonialismo. Perché in realtà c’è un mito secondo cui gli africani conoscono la loro cultura, ma molto è stato demonizzato a causa del colonialismo, e c’è molto che è frainteso a causa delle strutture del colonialismo – cristianesimo, islam, ecc. – che ne sono seguite.

Non sto criticando quelle religioni, ma hanno in qualche modo degradato il patrimonio culturale del continente. Quindi c’è il riapprendimento del significato fondamentale di questi oggetti. E quella riqualificazione giustifica, per me, un ripensamento di cosa sia un museo nel continente. Non sarà un modello occidentale.

Quindi mettere in mostra i bronzi restituiti non è il punto finale per te, ma un inizio?

Esatto: l’inizio della rinascita della cultura africana. Hai bisogno degli oggetti perché gli oggetti forniscono la provenienza e la fisicità che iniziano a connetterti.

Quando parli di creare un museo non occidentale, come sarà diverso? Le immagini che hai rilasciato contengono ancora vetrine con oggetti.

Quando dico che sarà diverso, voglio dire che sarà diverso nel suo significato. È diverso in quello che sta cercando di fare.

Sì, avrà vetrine con oggetti al loro interno. Ma non sarà solo: “Ecco la restituzione di questi bronzi, ed eccoli qui in bellissimi casi”. Ciò non attirerebbe la gente del posto, non molti, forse l’elite. Abbiamo dedicato molto tempo allo sviluppo di un museo come centro comunitario che farà parte dei rituali e delle vite quotidiane della comunità.

Il design sembra quasi un forte. Quale storia speri di raccontare con esso?

L’edificio ha una piccola narrativa romantica. Ho visitato più volte Benin City ed è un posto che per me è alla pari con i posti più belli del mondo: con l’Egitto, con Kyoto, con Atene. Per capire la cultura dell’Africa subsahariana, è un epicentro. Ma adesso vai, ed è una specie di giungla di cemento, quindi devi scavare quel passato e riportarlo in vita.

Per fortuna, molto è ancora sottoterra. Quindi parte di ciò che stiamo facendo con il British Museum è scavare i vecchi muri. Sono stato ossessionato da questi muri: cerchi concentrici che interagiscono tra loro e creano questo tipo di pattern straordinario. Dalle immagini satellitari, è più grande della Grande Muraglia cinese. Quindi vogliamo uno scavo in modo da poterli rendere visibili.

Con l’edificio, è una sorta di rievocazione delle mura del palazzo, con queste torrette e padiglioni che appaiono dietro di loro, una sorta di astrazione di come sarebbe stata Benin City prima – cosa avresti incontrato se fossi arrivato alla precolonizzazione. Sta cercando di fare un frammento dell’esperienza in un linguaggio contemporaneo.

I bronzi del Benin sono ciò che gli attivisti vogliono veramente restituire a Benin City e mostrati in questo museo. Cosa significano per te quegli oggetti?

È stato profondo la prima volta che li ho visti – e lo è ancora. Guardando queste targhe di ottone che erano nei palazzi, e queste straordinarie teste di ottone, questa civiltà davvero dignitosa e incredibile. Scoppiò immediatamente l’immagine di queste culture che avevo, che in qualche modo era un po ‘sottosviluppata. Ha superato tutto questo e mi ha mostrato che qui c’è l’arte e la padronanza della cultura.

Ho davvero iniziato a fare molte ricerche su Yoruba e Benin City quando stavo lavorando allo Smithsonian e questo ha davvero ispirato il mio pensiero

Il tuo lavoro su questo museo ti pone al centro del dibattito sull’opportunità di restituire oggetti in Africa dai musei occidentali. Dove ti trovi su questo?

La restituzione deve avvenire, alla fine. Gli oggetti devono essere restituiti. Nel 21 ° secolo, questa non è più una discussione. Ma la sequenza temporale e il modo in cui vengono riportati e le abilità per gestire gli oggetti devono essere sviluppate nel continente. E penso che faccia anche parte del lavoro dei musei, delle culture e delle società occidentali che ora hanno questi oggetti: sostenere la costruzione di questa infrastruttura, per consentire ai paesi di riavere questi oggetti. È il loro patrimonio culturale.

Gli scavi archeologici spesso richiedono tempo. Quando pensi che il museo sarà completo?

Stiamo tutti lavorando su una tempistica di circa cinque anni, che è veloce per le infrastrutture culturali. Ci sono voluti nove anni per costruire lo Smithsonian!

Suppongo che, dato che la gente di Benin City sta aspettando dal 1897, altri cinque anni non sono poi così tanto.

No. Si spera. Le persone se lo meritano davvero.

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