Un sopravvissuto all’olocausto solleva i vicini in tempi bui

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BRUXELLES – Simon Gronowski aveva commesso molti atti di coraggio e generosità nei suoi 89 anni di vita, e l’apertura di una finestra in aprile normalmente non avrebbe contato tra questi, ma questo non era un aprile normale.

Era l’apice della prima ondata della pandemia di coronavirus, che ha colpito il Belgio duro come qualsiasi posto al mondo. Ma come sopravvissuto all’Olocausto, il signor Gronowski aveva affrontato la morte più intimamente prima.

Il minuscolo avvocato si fece coraggio, spostò il piano elettrico sotto il davanzale di una finestra e spalancò la finestra, lasciando entrare il sole primaverile insieme alla densa, cauta quiete di una città terrorizzata dal virus. E ha iniziato a battere un motivo jazz.

“Avevo paura”, ha detto. “Non è normale aprire la finestra e giocare.”

Ma presto, i suoi vicini fecero capolino dalle finestre, alcuni addirittura indossarono maschere e si avvicinarono a casa sua per sentire meglio.

Uno ha scattato una foto in bianco e nero di lui mentre suonava, l’ha stampata e poi l’ha infilata nella cassetta della posta, scrivendo semplicemente “Merci”.

Iniziò a suonare regolarmente, riempiendo le strade alberate di note jazz e portando sollievo ai suoi vicini assediati durante il blocco che durò fino alla fine di maggio.

Amy Edwards Anderson, un’insegnante di inglese degli Stati Uniti che vive a Bruxelles da 22 anni, ha sentito per la prima volta il signor Gronowski suonare mentre era seduta nel suo cortile con suo marito e tre figli. Era sorpresa, ha detto, perché è diventato subito chiaro che non si trattava di qualcuno che si esercitava con il pianoforte. Era qualcuno che si esibiva per il blocco.

I brevi concerti in finestra irruppero nella reclusione della sua famiglia e li sollevarono.

“C’era qualcuno che stava amplificando la musica da condividere con i vicini, per nessun altro motivo se non per far sentire bene le persone in un momento difficile”, ha detto. “Una specie di regalo non richiesto al quartiere.”

Il signor Gronowski aveva pensato che i suoi concerti improvvisati rendessero felici le persone, ma suonare per gli altri ha anche avuto un valore intrinseco per lui per tutta la sua vita.

“La musica è un mezzo di comunicazione, di connessione”, ha detto un recente pomeriggio nel suo ufficio a casa, circondato da pile di documenti.

Il signor Gronowski ha imparato da solo a suonare il pianoforte da adolescente, perché anche lui cercava di comunicare, di entrare in contatto, prima di tutto, con sua sorella maggiore, Ita, che era morta ad Auschwitz nel 1943, all’età di 19 anni.

“L’ho adorato”, ha detto. “Era una pianista brillante.”

Il primo atto di coraggio del signor Gronowski è avvenuto molti aprile fa, quando un tipo di calamità completamente diverso stava colpendo l’Europa.

Il 19 aprile 1943, quando aveva 11 anni, il signor Gronowski saltò giù da un treno in corsa.

Lui e sua madre erano stipati con dozzine di altri in un carro bestiame sulla rotta mortale da Mechelen, una città dove erano radunati ebrei belgi, ad Auschwitz.

Di tutti i treni verso il destino, quello del signor Gronowski è rimasto particolarmente impresso nella storia dell’Olocausto. Conosciuto come “Convoy 20”, è stato interrotto da tre combattenti della resistenza subito dopo la partenza da Mechelen. Nel trambusto, dozzine hanno avuto la possibilità di scappare nelle terre coltivate delle Fiandre.

Poco dopo che il treno ha ripreso ad accelerare, la madre del signor Gronowski, forse incoraggiata dall’incidente e dal barlume di speranza, lo ha esortato a saltare giù.

“Ho saltato perché ho ascoltato gli ordini di mia madre”, ha detto il signor Gronowski. Ha saltato per salvarsi la vita. Sua madre non ha seguito.

“Se avessi saputo che non sarebbe saltata, sarei rimasto sul treno”, disse, appoggiando la guancia sul palmo della mano come se la sua testa fosse improvvisamente troppo pesante.

Per i successivi 17 mesi il ragazzo è stato nascosto nelle soffitte di alcune famiglie cattoliche. Dopo che Bruxelles fu liberata nel settembre 1944, si riunì con il padre malato, che era entrato e uscito dall’ospedale per anni, e alla fine soccombette – con il cuore spezzato, crede il signor Gronowski – lasciando il ragazzo orfano l’anno successivo.

Il signor Gronowski ha attinto ai ricordi della prigionia prolungata, alla paura e alla disperata tristezza degli anni Quaranta, in un colonna di giornale ha scritto come incoraggiamento per i colleghi belgi alla fine di marzo mentre lottavano per stabilirsi in isolamento.

“Attualmente ridotto all’ozio forzato, propizio alla riflessione, il mio pensiero vaga e si ricongiunge ai reclusi che ho sofferto 75 anni fa, dal 1942 al 1944, quando avevo 10-12 anni”, ha scritto.

“Oggi possiamo stare con la nostra famiglia o essere aiutati da essa, tenerci in contatto, possiamo fare la spesa, fare scorta di provviste, leggere i giornali, guardare la televisione, ma poi abbiamo vissuto nel terrore, ci mancava tutto, eravamo freddo, affamato e le nostre famiglie erano separate, dislocate ”, ha aggiunto.

La grinta in mostra oggi bruciava già dentro il ragazzo che aveva perso tutto alla fine della seconda guerra mondiale.

Dopo aver trascorso tre anni in affidamento, è tornato da solo nella casa di famiglia vuota e ha accolto inquilini per raccogliere fondi per la sua vita e la scuola.

Quando il signor Gronowski aveva compiuto 23 anni, aveva conseguito un dottorato di ricerca. legalmente. Divenne avvocato, sposò Marie-Claire Huybrechs, ebbe due figlie, Katia e Isabelle. E per sei decenni ha parlato poco dei suoi genitori morti, della sua amata sorella, Ita, o di quel giorno è saltato giù da un treno in corsa per Auschwitz.

“Non era un segreto, ma non ne ho parlato”, ha detto, il suo umore ottimista si è momentaneamente oscurato. “Perché? Perché mi sentivo in colpa. Perché sono morti e io sono vivo? “

Tutto è cambiato nel 2002, quando, sotto la pressione degli amici che conoscevano la sua storia, ha deciso di affrontare il passato.

“Avevo bisogno di testimoniare e scrivere la mia storia, così ho scritto il mio primo libro”, un altro atto di coraggio, che ha dato al signor Gronowski una nuova vita inaspettata di apparizioni sui media e un profilo più alto per promuovere obiettivi progressivi.

Dopo “The Child of the XXth Convoy” (“The Child of the 20th Convoy ”) è stato pubblicato e la storia del signor Gronowski è diventata più ampiamente conosciuta in Belgio e oltre, ha iniziato a tenere conferenze, soprattutto nelle scuole.

“È stato molto doloroso rimescolare tutto di nuovo”, ha detto. “Ma ora sento che sto portando qualcosa di positivo ai giovani, e mi rende felice, sono liberato”.

La sua ritrovata fama lo ha portato a un altro atto di coraggio e generosità.

Uno studente che lo ha ascoltato parlare in una scuola belga nel 2012 lo ha chiamato subito dopo con una proposta sbalorditiva.

Un uomo belga di nome Koenraad Tinel, un artista di età simile al signor Gronowski, aveva scritto sulla colpa di essere nato in una famiglia nazista. Suo fratello era stato una guardia al campo di Mechelen dove il signor Gronowski e sua madre erano stati trattenuti prima di essere collocati nel Convoglio 20. Il signor Gronowski lo avrebbe incontrato?

I due uomini, entrambi più di 80 anni all’epoca, si incontrarono negli umili uffici dell’Unione belga degli ebrei progressisti.

“È così che è nata la nostra amicizia”, ​​ha detto il signor Gronowski. “E ora Koenraad è più di un amico, è un fratello.”

I due hanno scritto un libro, “Finalmente liberato”, e hanno tenuto conferenze insieme.

Quando il fratello maggiore di Tinel, Walter, la guardia del campo, era sul letto di morte, chiese di incontrare il signor Gronowski e implorare perdono.

“L’ho preso tra le braccia e l’ho perdonato”, ha detto. “Questo perdono è stato un sollievo per lui, ma è stato un sollievo ancora più grande per me.”

Mentre il Belgio combatte una seconda ondata di coronavirus con un altro blocco, il signor Gronowski suona il suo pianoforte con le finestre chiuse questa volta (“Fa un po ‘troppo freddo adesso”) e trama avventure future. “Voglio suonare con questa band di New Orleans”, ha detto traboccante di entusiasmo infantile. “Si chiamano Tuba Skinny, sono fantastici!”

La maggior parte delle sue lezioni scolastiche sono state sospese a causa della pandemia, ma ricominceranno abbastanza presto, dice, ed è quello che attende con più ansia.

“Quando racconto la mia storia a scuola, finisco sempre con un messaggio di speranza, dico sempre loro una cosa importante: dico loro che la vita è bella”, ha detto. “Ma è anche una lotta quotidiana.”

Monika Pronczuk ha contribuito alla segnalazione.

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