“Ci stanno invadendo?” Le barche statunitensi hanno affrontato l’aggressione russa vicino all’Alaska

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ANCORAGGIO – L’equipaggio del Bristol Leader stava stendendo la sua lunga linea per la cattura del merluzzo all’interno del territorio di pesca degli Stati Uniti nel Mare di Bering quando una voce crepitò nella radio VHF e iniziò a emettere comandi: La nave era in pericolo, disse, e aveva bisogno di spostare.

Gli avvertimenti, che provenivano da un misto di russo e inglese accentato da un aereo che ronzava sopra di noi, diventarono più specifici e più urgenti. C’era un sottomarino nelle vicinanze, disse la voce. I missili venivano lanciati. Lasciare la zona.

Altri pescherecci statunitensi che erano sparsi per oltre 100 miglia di mare aperto stavano ricevendo messaggi simili. Il capitano Steve Elliott rimase sbalordito sul peschereccio Vesteraalen mentre tre navi da guerra russe passavano attraverso, abbaiando ordini propri. Sulla nave Blue North, i comandi di un aereo russo hanno portato il capitano David Anderson a contattare la Guardia Costiera degli Stati Uniti, chiedendosi come proteggere il suo equipaggio di 27 persone.

“È stato spaventoso, per non dire altro”, ha detto il capitano Anderson. “La risposta della Guardia Costiera è stata: fai quello che dicono”.

Le operazioni militari russe ad agosto all’interno della zona economica degli Stati Uniti al largo della costa dell’Alaska sono state le ultime di una serie di incontri intensificati attraverso il Pacifico settentrionale e l’Artico, dove il ritiro dei ghiacci polari continua ad attirare nuovo traffico commerciale e militare. Quest’anno, l’esercito russo ha guidato un nuovo rompighiaccio a propulsione nucleare direttamente al Polo Nord, lanciato paracadutisti in un arcipelago dell’alto artico per eseguire una finta battaglia e ripetutamente lanciato bombardieri ai margini dello spazio aereo statunitense.

Mentre i mari riscaldati dal cambiamento climatico aprono nuove opportunità per esplorazione petrolifera e rotte commerciali, la Guardia Costiera degli Stati Uniti si trova ora a monitorare una serie di nuove attività: navi da crociera che promettono un viaggio attraverso acque che pochi hanno mai visto, navi da ricerca che cercano di capire il panorama in evoluzione, petroliere che trasportano nuove ricchezze di gas e navi da trasporto che testano nuovi passaggi dei secoli passati poteva solo sognare.

Le operazioni della Russia nell’Artico hanno significato una crescente presenza militare alla porta settentrionale dell’America. L’ammiraglio Matthew T. Bell Jr., il comandante del distretto della Guardia Costiera che sovrintende all’Alaska, ha detto che non è stata una sorpresa vedere le forze russe che hanno operato nel Mare di Bering durante l’estate, ma “la sorpresa è stata la loro aggressività il nostro lato della linea di confine marittima. “

Nell’aria, i jet statunitensi in Alaska di solito si affrettano a intercettare circa una mezza dozzina di aerei russi in avvicinamento all’anno, valori anomali sul pattuglie di bombardieri nucleari a lungo raggio che la Russia ha ripreso nel 2007. Ma quest’anno quel numero è salito a 14 – al ritmo di stabilire un record dall’era della Guerra Fredda. Nel caso più recente, il mese scorso, gli Stati Uniti hanno risposto all’avvicinamento di due bombardieri russi e due caccia russi che si trovavano entro 30 miglia nautiche dalle coste dell’Alaska.

I russi hanno ristrutturato e restaurato dozzine di postazioni militari nella regione artica, inclusa l’isola di Wrangel, a circa 300 miglia dalla costa dell’Alaska, e hanno predisposto piani per il controllo delle rotte di navigazione emergenti che porterebbero il traffico attraverso lo stretto di Bering, dove Alaska e Russia sono separati da sole 55 miglia d’acqua.

Quest’estate, l’esercito russo ha operato nel Mare di Bering, sede della più grande pesca d’America, dove le barche trasportano vasi striscianti di granchio reale rosso e le reti da traino scaricano reti piene di 200 tonnellate di merluzzo bianco sui loro ponti. L’area è il percorso degli Stati Uniti verso le acque artiche dove le società di estrazione hanno lavorato per anni per catturare i miliardi di dollari di risorse di petrolio e gas intrappolate sotto il fondo del mare.

Le acque territoriali degli Stati Uniti si estendono per 12 miglia nautiche dalle coste della nazione, ma le navi commerciali operano ancora più all’interno della Zona Economica Esclusiva degli Stati Uniti, un territorio che si estende per circa 200 miglia al largo in cui il paese può raccogliere pesce o risorse naturali senza concorrenza straniera ma non può vietare il passaggio di navi internazionali.

Tim Thomas, un capitano degli Stati Uniti sul peschereccio Northern Jaeger, ha incontrato le esercitazioni russe di questa estate il 26 agosto quando la sua nave stava operando a più di 20 miglia nautiche all’interno della zona economica degli Stati Uniti. Dopo che un aereo russo ha ordinato al capitano Thomas di portare la sua barca fuori dall’area, ha detto, ha risposto che si trovava nella zona degli Stati Uniti, non dalla parte russa, e che i russi non potevano ordinare loro di andarsene.

A quel punto, ha detto, una nave militare russa si è unita e ha emesso ordini simili.

“A questo punto, dico, ‘Cosa sta succedendo qui? Siamo stati invasi? ‘”Ha detto il capitano Thomas in un’intervista.

Il capitano Thomas ha detto di aver contattato la guardia costiera, ma gli ufficiali lì, ha detto, sembravano non essere a conoscenza delle operazioni russe. Gli dissero che era responsabile della sicurezza del suo equipaggio. Ma era riluttante a partire: stavano trovando alcune delle migliori attività di pesca della stagione, ei russi gli avevano ordinato di non tornare in quelle zone produttive per nove giorni.

I russi, che stavano conducendo un’esercitazione militare nota come Ocean Shield that ha coinvolto circa 50 navi da guerra e 40 aerei operanti in tutto il Mare di Bering, furono irremovibili e i loro avvertimenti divennero più intensi. Da allora i funzionari statunitensi hanno affermato che un sottomarino russo ha lanciato un missile da crociera dal Mare di Bering quel giorno.

Dato che considerava la sicurezza delle 130 persone sulla sua barca, il capitano Thomas alla fine decise di partire. Stima che la partenza forzata sia costata alla sua azienda oltre 1 milione di dollari di entrate.

Il senatore Dan Sullivan dell’Alaska, un repubblicano, che ha insistito per anni per una più forte presenza statunitense nell’Artico e ha messo in guardia sull’aumento dell’attività russa lì, ha detto che i pescherecci non avrebbero dovuto essere costretti a lasciare il territorio di pesca degli Stati Uniti. Ha detto di essere rimasto sorpreso dalla portata delle recenti azioni aggressive della Russia nel Mare di Bering, osservando che durante la stessa esercitazione in agosto, aerei da combattimento del Comando di difesa aerospaziale nordamericano, o NORAD, si sono affrettati a rispondere a tre gruppi di aerei russi che si avvicinò all’Alaska.

“Penso che ci stessero mettendo alla prova – mostrando i loro muscoli militari”, ha detto il senatore.

Funzionari della Guardia Costiera hanno affermato che la Russia ha notificato al governo degli Stati Uniti che parte del suo esercizio includerà una parte della zona di pesca. Ma i funzionari federali non hanno avvertito gli operatori della pesca commerciale dell’esercizio pianificato.

Funzionari della Guardia Costiera hanno affermato di aver lavorato per assicurarsi che le future notifiche arrivassero alle persone giuste. Hanno anche affermato che i pescherecci statunitensi non erano tenuti a seguire gli ordini di un’entità straniera di lasciare le zone di pesca americane. Ma in una nota il mese scorso a coloro che sono coinvolti nell’industria della pesca del Pacifico settentrionale che delineava ciò che era accaduto nel Mare di Bering, la Guardia Costiera ha anche avvertito che “la sicurezza della vita in mare dovrebbe sempre essere fondamentale nella gestione della navigazione sicura di qualsiasi nave su in alto mare, ed è responsabilità del marinaio con consapevolezza della situazione in prima persona. “

Poiché la Russia ha aumentato la sua presenza nella regione, i funzionari statunitensi hanno accelerato i propri sforzi. La Guardia Costiera si è lamentata a lungo del fatto che il suo unico paio di vecchi rompighiaccio stia lottando per rimanere in servizio, ma ora potrebbe avere l’opportunità di costruirne sei nuovi. (La Russia ne ha dozzine.) Gli Stati Uniti stanno anche discutendo di un porto in acque profonde settentrionali, forse intorno a Nome. Attualmente, il porto strategico più vicino si trova a 1.300 miglia nautiche ad Anchorage.

L’Alaska disegna già una parte relativamente ampia della spesa militare statunitense, con basi che servono l’Air Force e l’Esercito dentro o intorno ad Anchorage e Fairbanks.

I jet in Alaska si sono lanciati ripetutamente quest’anno per intercettare gli aerei russi che si muovevano verso lo spazio aereo degli Stati Uniti. Ma i jet che decollano dalle basi interne possono impiegare più di 90 minuti per raggiungere la costa dell’Alaska, ha detto il Magg. Gen. Scott Clancy, un ufficiale canadese che è il direttore delle operazioni al NORAD.

Il generale Clancy ha detto che gli incontri sono stati professionali. Nell’incontro del mese scorso, i quattro aerei russi hanno bighellonato nell’area per circa 90 minuti e non sono mai entrati nello spazio aereo statunitense. Ma il generale Clancy ha detto che era chiaro che i russi stavano sia testando le capacità del NORAD sia dimostrando le proprie, aumentando la frequenza e anche la complessità dei loro approcci.

“Questo avversario – questo concorrente, la Russia – è avanzato su tutti i fronti”, ha detto. “Ci troviamo in un’altra epoca di grande competizione. La Russia ovviamente vuole essere un concorrente in questo “.

Il tenente generale David Krumm, comandante del multi-force Alaskan Command e anche dell’11a Air Force, ha affermato che mentre l’Artico forniva un cuscinetto naturale tra le nazioni dell’estremo nord, la nuova possibilità di passaggio senza ghiaccio ha cambiato quello.

“Siamo in un punto cruciale nella linea temporale dell’Artico”, ha detto in una recente convenzione della Federazione dei nativi dell’Alaska, molti dei cui membri risiedono in villaggi remoti sparsi nella regione settentrionale.

Il generale Krumm ha detto che gli Stati Uniti dovrebbero investire in operazioni, attrezzature e formazione per prepararsi al cambiamento dell’ambiente. L’Alaska, ha detto, è stata storicamente vista come una base da cui proiettare il potere americano altrove nel mondo, ma la missione sta cambiando.

“Quello che dobbiamo fare ora è essere pronti a combattere qui e difendere qui”, ha detto.

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