Con 11 milioni di casi negli Stati Uniti, il Coronavirus è diventato personale per la maggior parte delle persone

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Solo poche settimane fa, Kem Kemp, un insegnante di liceo a Houston, non conosceva personalmente nessuno che fosse risultato positivo al coronavirus. Poi il suo compagno di stanza ha avuto una tosse profonda e le è stato diagnosticato il Covid-19. Anche suo fratello, un dentista ad Amarillo, in Texas, è risultato positivo. Un vicino si è ammalato di virus. Due docenti della scuola privata in cui insegna sono stati tenuti a mettere in quarantena. E negli ultimi giorni, così sono stati due dei studenti che consiglia.

“Prima stavamo guardando i numeri al telegiornale”, ha detto la signora Kemp, 62 anni. “Ora ha iniziato a insinuarsi nel mio quartiere, nella mia scuola, nella mia casa, proprio dove esisto”.

Mentre i casi di Covid-19 aumentano in quasi ogni parte del paese, i ricercatori affermano che gli Stati Uniti si stanno rapidamente avvicinando a quello che potrebbe essere un punto di svolta significativo: una pandemia così diffusa che ogni americano conosce qualcuno che è stato infettato. Ma, come si riflette nella risposta polarizzata al virus, il pubblico rimane profondamente diviso su come e se combatterlo, e non è chiaro se vedere amici e parenti malati o morti cambierà la situazione.

Molti di coloro che hanno visto persone vicine a loro gravemente colpite affermano di prendere maggiori precauzioni. Altri, tuttavia, si stanno concentrando su come la maggior parte delle persone si riprende e si sta scrollando di dosso il virus – e chiede sforzi concertati per combatterlo.

Domenica, gli Stati Uniti hanno superato gli 11 milioni di casi di virus segnalati, di cui un milione solo nell’ultima settimana. La media giornaliera dei nuovi casi è aumentata dell’80% rispetto a due settimane fa. Più di 69.000 persone erano negli ospedali americani con Covid-19 sabato; in media ogni giorno vengono segnalati più di 1.100 decessi.

Quei numeri allarmanti – il numero più alto di casi e il numero di morti nel mondo – sottolineano una realtà che si trova in piccole città, grandi città e periferie tentacolari: il coronavirus è diventato personale.

I ricercatori stimano che quasi tutti gli americani abbiano qualcuno nella loro cerchia sociale che ha avuto il virus. Circa un terzo della popolazione conosce qualcuno – da un parente stretto a un vicino di casa a un collega di lavoro a un amico di un amico – che è morto a causa del virus, dicono i ricercatori. Ma non tutti si accovacciano per la paura o prendono precauzioni semplici come indossare una maschera.

“Man mano che sempre più persone conoscono qualcuno che si ammala e muore, è probabile che sempre più americani prendano sul serio questa malattia”, ha detto Nicholas A. Christakis, sociologo di Yale e autore di “La freccia di Apollo, “Un nuovo libro sull’impatto del virus. “Ma l’effetto di conoscere le persone che sono sopravvissute può portare le persone a interpretare erroneamente Covid come se non fosse così male come è.”

La signora Kemp, per esempio, è diventata più vigile da quando ha ascoltato la sua coinquilina tossire per dormire la notte. Indossa una maschera quando porta a spasso il cane e si accorge quando gli altri non lo fanno. Wessie e John Dietz, della contea di Sauk, Wis., Indossano maschere anche nella loro auto poiché il loro nipote di 20 anni, apprendista elettricista, sembrava aver contratto il virus da un amico con cui ha fatto un giro. “Non ci avevo nemmeno pensato prima”, ha detto la signora Dietz.

E April Polk, di Memphis, ha esortato tutti i giovani a seguire le restrizioni per frenare la diffusione del virus da quando la sorella di 24 anni, Lameshia, è morta quest’estate.

“Ero uno di quelli che non lo hanno preso sul serio, e ho dovuto perdere la mia sorellina per rendermi conto di quanto fosse reale questo virus”, ha detto la signora Polk. “Ogni giorno soffriamo e dobbiamo ricordarci cosa è successo e come è successo a lei.”

Quasi 2,2 milioni di americani hanno perso un familiare stretto a causa di Covid, la ricerca ha dimostrato, con preoccupanti effetti emotivi e finanziari per bambini, vedove e genitori. Kristin Urquiza, 39 anni, di San Francisco, ha detto che continua ad avere incubi sulla morte di suo padre a causa della malattia alla fine di giugno in Arizona. Rosie Davis, un tecnico laser per la pelle a Carrollton, in Texas, ha frequentato lezioni di lutto a distanza da quando sua madre è morta a maggio in un ospedale: “Non avrò mai la chiusura perché non potevo essere accanto a lei quando è morta”, Ms. Ha detto Davis.

Kerry Knudson, di Sioux Falls, SD è “stata un relitto”, ha detto, dopo che le persone nella sua cerchia sono morte e sua figlia, Jadyn, 13 anni, ha contratto il virus. Con il virus che filtra velocemente attraverso la scuola media di Jadyn tre mesi dopo, Jadyn sta ancora combattendo ondate di stanchezza e febbre.

Ma per Dennis Rohr 77, anche apprendere che un conoscente era morto a causa del Covid-19 pochi giorni dopo essersi seduto accanto a lui a un tavolo da pranzo non ha cambiato la sua opinione che la malattia sia relativamente benigna.

La famiglia di suo nipote è stata infettata, ha detto il signor Rohr, così come le sue nipoti. Il chitarrista e il pianista della sua band rock ‘n’ roll hanno entrambi recentemente contratto il virus e uno è stato ricoverato in ospedale. Ma, osserva, la maggior parte delle persone si riprende.

“La paura e l’isteria hanno creato più problemi del virus stesso”, ha detto il signor Rohr, un commissario cittadino a Mandan, ND, lo stato con il più alto tasso di casi noti nel paese. “La maggior parte delle persone che conosco ha avuto il naso che cola e la perdita del gusto.”

Ken Weigel, 57 anni, conosce anche molte persone che sono state infettate dal coronavirus. L’elenco include se stesso, sua moglie e il figlio e sua madre di 83 anni, attualmente infetta.

Ma c’è di più da considerare, ha detto, che un semplice calcolo sui rischi per la salute, come gli effetti collaterali della chiusura dell’economia, soffocando la libertà individuale e isolando le persone l’una dall’altra.

“Ci sono così tante persone che muoiono di suicidio, depressione, alcolismo e overdose di droga, ed è semplicemente sbagliato”, ha detto il signor Weigel, che lavora come autista di successo per Halliburton nei giacimenti petroliferi di Minot, ND

Per alcuni, le lezioni apprese hanno tanto a che fare con la fede quanto con la salute pubblica.

Gabriel Quintas accetta la morte del suo zio preferito, Joel Quintas, per complicazioni del Covid-19 all’età di 39 anni come volontà di Dio e afferma di non nutrire rabbia o risentimento. Joel, che lavorava in una panetteria a Champaign, Illinois, non è stato l’unico della sua famiglia a contrarre il coronavirus, ma è stato l’unico a morirne negli Stati Uniti. I genitori di Gabriel e due dei suoi fratelli sono risultati positivi e così hanno fatto entrambi i giovani figli di Joel, anche se tutti hanno recuperato completamente.

“Non vogliamo incolpare nessuno”, ha detto Gabriel, 20 anni. “È accaduto qualcosa di tragico e vogliamo andare avanti.”

La ricerca ha dimostrato che le lezioni che le persone traggono dai loro social network possono essere più potenti di qualsiasi cosa leggano nelle notizie o ricevano da un governo o da un istituto scolastico di cui potrebbero non fidarsi. Il modo in cui gli americani percepiscono la minaccia del virus nelle vite dei loro amici e conoscenti probabilmente influenzerà la loro disponibilità a essere vaccinati, hanno detto i ricercatori.

La minaccia percepita del virus può anche dipendere da quanto qualcuno è vicino a una persona che è morta o ha subito una disabilità a lungo termine a causa del virus. Mentre circa un terzo degli americani conosce qualcuno che è morto di Covid-19, solo una piccola percentuale può contare una vittima di virus tra i loro 20 contatti più stretti, secondo un calcolo di James Moody, direttore di un centro di analisi di rete presso la Duke University.

“È la vecchia barzelletta sugli amici di Facebook”, ha detto il dottor Moody. “Quanti di loro ti aiuteranno a spostare il tuo divano? Se stai parlando con un amico di un amico di qualcuno che è morto, a quel punto non ha un impatto nel modo in cui tende a modellare il comportamento delle persone “.

Mike Weinhaus, che è stato ricoverato in ospedale con Covid-19 a St. Louis questa primavera insieme a sua moglie, ha cercato attivamente di condividere il loro racconto ammonitore con amici, familiari e più ampi social network. Sua moglie, Jane, ha acceso un ventilatore, poi spento, poi di nuovo acceso. Nessuno dei due aveva condizioni preesistenti. Anche due dei suoi figli e una nuora hanno avuto il Covid-19.

Ma il signor Weinhaus sa che la sua esperienza personale può arrivare solo a un mezzo di persuasione.

“Quando vedo persone che non praticano l’allontanamento sociale e si rifiutano di indossare maschere, non vado da loro e dico: ‘Stai commettendo un grosso errore’, perché non vincerai quella battaglia”, Ha detto il signor Weinhaus.

Il virus ha dilaniato la famiglia di Jennifer L. Stacy per un periodo di nove mesi, con un fratello maggiore, una sorella minore e un nipote tra i contagiati. Venerdì scorso, i parenti stretti della signora Stacy sono andati a fare il test dopo la possibile esposizione da parte di un altro membro della famiglia.

Come molti americani presi dal Covid-19, la signora Stacy, 57 anni, analista di bilancio, aveva imparato a convivere con la tecnologia come sostituto delle visite a sua madre a Charlottesville, in Virginia. Un’ora di distanza nella sua casa di Locust Grove, Va., Ha creato una bolla con suo marito e parenti stretti, forgiando una routine di disinfettante, maschere e allontanamento sociale.

E quando Virginia ha allentato alcune restrizioni durante l’estate, si è preoccupata che alla fine ciò avrebbe portato a un aumento dei casi. Ora, mentre la signora Stacy attende i risultati dei propri test, il virus si sente più vicino che mai e la necessità di essere cauti è più urgente.

“Mi mascheravo e andavo a fare la spesa”, ha detto. “Ora ordino online con consegna a domicilio”, ha aggiunto: “Non avevo ancora previsto che Covid sarebbe entrato a casa mia”.

La segnalazione è stata fornita da Julie Bosman, Jack Healy, Melina delkic, E Levin, Giulia McDonnell Nieto del Rio, Rick Rojas, Simon Romero, John Eligon e Mitch Smith.

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