I “Principia” di Newton hanno avuto un pubblico sorprendentemente ampio, dicono gli storici

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Esso aveva una reputazione per illeggibilità. Mentre passava il suo autore, uno studente dell’Università di Cambridge in Inghilterra è stato detto per aver osservato: “Ecco l’uomo che ha scritto un libro che né lui né nessun altro capisce.” Le sue centinaia di equazioni, diagrammi e riferimenti oscuri non aiutarono, né il fatto che fosse scritto in latino, la lingua accademica del giorno.

Isaac Newton “Mathematical Principles of Natural Philosophy”, o Principi matematici della filosofia naturale, pubblicato a Londra nel 1687, divenne comunque un colosso scientifico. Ha sbloccato l’universo con la sua scoperta della gravità e delle leggi del moto planetario e ha stabilito un metodo di indagine che è diventato il gold standard. Era conosciuto semplicemente come i Principia, i Principi.

Ora, gli storici hanno scoperto che la prima edizione limitata del libro apparentemente incomprensibile ha effettivamente ottenuto una distribuzione sorprendentemente ampia in tutto il mondo istruito.

Un precedente censimento del libro, pubblicato nel 1953, ha identificato 189 copie in tutto il mondo. Ma un nuovo sondaggio di due studiosi ha trovato quasi 200 altri – 386 copie in tutto, comprese quelle ben oltre l’Inghilterra a Budapest; Oslo; Praga; Zagabria, Croazia; il Vaticano; e Danzica, Polonia.

Mordechai Feingold e Andrej Svorencik, scrivendo nel numero corrente di Annals of Science, una rivista trimestrale, ha affermato che il totale inaspettato suggerisce che il libro ha avuto “una tiratura molto più ampia di quanto comunemente si presume”, nonché “un pubblico più ampio e competente”.

Dr. Feingold è professore di storia della scienza e delle discipline umanistiche presso il California Institute of Technology di Pasadena e Dott. Svorencík, il suo ex studente, è ora un ricercatore post-dottorato presso l’Università di Mannheim in Germania.

I due studiosi, analizzando i segni di proprietà e le note scarabocchiate in alcuni libri, nonché le lettere e i documenti correlati, hanno trovato prove che contraddicono l’idea comune che la prima edizione interessasse solo un gruppo selezionato di matematici esperti.

Hanno detto che la scoperta implica anche che gli storici attuali hanno sottovalutato l’impatto iniziale delle idee di Newton. Richiede, scrivono, “un importante perfezionamento della nostra comprensione del contributo del Newtonismo alla scienza dell’Illuminismo”.

Come fanno gli studiosi a sapere dove si trovavano i volumi durante l’Illuminismo? I libri non avrebbero potuto successivamente trovare la loro strada secoli dopo in luoghi come Danzica o Zagabria? La risposta, hanno detto, è stata trovare indizi nei libri stessi, così come nei registri delle biblioteche che hanno aiutato a stabilire la loro provenienza e gli spostamenti successivi. Il loro articolo negli Annals of Science, lungo quasi 100 pagine, delinea i viaggi conosciuti per ciascuno dei 386 libri nel corso dei secoli.

In un Caltech rapporto sulla scoperta, Il dottor Svorencík ha detto che la caccia ha avuto origine in un articolo che ha scritto per il dottor Feingold. Lo studente ha conseguito un master presso Caltech nel 2008.

Il dottor Svorencík è cresciuto in Slovacchia e ha scritto nel suo articolo Caltech sulla distribuzione dei Principia nell’Europa centrale – in particolare, l’Impero Asburgico. La sua domanda principale era se le prime edizioni potessero essere ricondotte al suo paese natale. “Il censimento fatto negli anni ’50 non elencava alcuna copia dalla Slovacchia, dalla Repubblica Ceca, dalla Polonia o dall’Ungheria”, ha ricordato. “Questo è comprensibile in quanto il censimento è stato fatto dopo la discesa della cortina di ferro, il che ha reso molto difficile rintracciare le copie.”

Con sorpresa del dottor Svorencík, trovò molte copie. Il dottor Feingold ha quindi suggerito di trasformare il suo progetto in una ricerca sistematica delle prime edizioni. Più di una dozzina di anni, i loro sforzi hanno prodotto circa 200 copie precedentemente non identificate in 27 paesi, di cui 35 nell’Europa centrale.

Gli studiosi hanno anche trovato libri smarriti. Si scoprì che un libraio in Italia possedeva una copia rubata da una biblioteca in Germania mezzo secolo prima.

In un’intervista, il dottor Svorencík ha detto che una grande sorpresa è arrivata all’inizio della caccia durante la sua esplorazione attraverso la Germania. “Il censimento precedente riportava solo tre copie tedesche, ma io ne ho trovate quasi 20”, ha detto. La scoperta indicava “sostanziali lacune nel record esistente”.

La parte più difficile della ricerca, ha aggiunto, è stata ottenere l’accesso a copie di proprietà privata, nonché ottenere un sostegno finanziario che consentisse agli studiosi di viaggiare nelle biblioteche e nei luoghi in cui potevano esaminare personalmente le prime edizioni ed estrarre informazioni vitali.

Anche così, ha detto il dottor Svorencík, la lunga caccia gli ha dato l’opportunità di ispezionare personalmente un certo numero di libri estremamente rari. “Ogni copia che ho esaminato è unica”, ha riferito. “Le copie differiscono per rilegatura, condizioni, dimensioni, annotazioni, differenze di stampa e persino profumo.”

Gli studiosi sperano che la loro ricerca, che chiamano preliminare, produrrà nuovi indizi su altre copie nascoste nelle biblioteche, oltre che presso rivenditori di libri e proprietari privati.

“Abbiamo deciso di pubblicare il nostro censimento come mezzo per rinvigorire il progetto”, ha detto il dottor Svorencík nell’intervista. L’obiettivo ora, ha aggiunto, è “avvisare bibliotecari e proprietari privati ​​del censimento nella speranza di ricevere informazioni su altre copie sconosciute”.

Prime edizioni dei Principia, dicono gli studiosi, oggi vende per un valore compreso tra $ 300.000 e $ 3.000.000 sul mercato nero e in case d’asta come Christie’s e Sotheby’s. Stimano che la prima edizione del libro consistesse in circa 600 e forse fino a 750 copie, centinaia in più rispetto alle 250 circa che gli storici avevano precedentemente ipotizzato.

“Stiamo ancora cercando copie”, ha detto il dottor Feingold in una e-mail. Ha definito la caccia “eccitante e laboriosa” e, come il dottor Svorencík, ha detto che sperava che la notizia della loro scoperta avrebbe contribuito a generare nuove informazioni sulle copie esistenti del capolavoro scientifico.



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