Il Congresso cerca risposte sul progetto minerario in Alaska

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I Democratici alla Camera dei Rappresentanti hanno avviato un’indagine sul progetto Pebble in Alaska, cercando documenti per determinare se gli sviluppatori della miniera d’oro e di rame proposta abbiano ingannato il Congresso e il Corpo degli ingegneri dell’esercito sui loro piani.

Nelle lettere agli sviluppatori e ai funzionari del corpo, i leader della Commissione della Camera per i trasporti e le infrastrutture hanno espresso preoccupazione per il fatto che le registrazioni video segrete recentemente rilasciate mostrassero che gli sviluppatori avevano minimizzato le dimensioni e la durata della miniera in pubblico, mentre privatamente si pianifica un progetto molto più grande e più lungo.

“Sembra che Pebble avesse a che fare con due serie di fatti: uno per attirare potenziali investitori al progetto Pebble e uno per alleviare i timori di Alaskan Natives, del Congresso degli Stati Uniti e delle agenzie federali di potenziali impatti ambientali negativi della miniera”, il il presidente del comitato, Peter A. DeFazio, Democratico dell’Oregon, e una presidente del sottocomitato, Grace F. Napolitano, Democratico della California, hanno scritto in una delle lettere inviate a John Shively, amministratore delegato ad interim della Pebble Limited Partnership.

Le lettere, inviate giovedì, chiedevano al partenariato e al corpo di consegnare documenti, e-mail e altri record relativi al progetto dal 2017 in poi e fissavano una scadenza del 10 dicembre.

Gli addetti stampa del progetto Pebble non hanno risposto immediatamente alle richieste di commento.

In una dichiarazione di venerdì, il rappresentante DeFazio ha affermato che il comitato richiedeva i documenti per “ottenere un resoconto più completo e accurato delle intenzioni di Pebble”.

“Ho sempre detto che la Pebble Mine è un pessimo progetto che è stato reso ancora peggiore da un processo fittizio”, ha detto.

La miniera di Pebble, che sarebbe situata in una parte remota del sud-ovest dell’Alaska e sarebbe una delle più grandi miniere a cielo aperto del mondo, è stata combattuta per anni. L’industria mineraria e molti funzionari dell’Alaska la favoriscono per i suoi potenziali benefici economici, mentre ambientalisti e gruppi nativi sono contrari, preoccupati per i danni ambientali causati dal progetto multimiliardario, compresi i potenziali effetti sulla pesca del salmone selvatico nella vicina baia di Bristol.

Il corpo, dopo aver dichiarato dopo una revisione ambientale che la miniera non causerà danni a lungo termine alle popolazioni ittiche, si prepara a decidere se concedere un permesso ai sensi della legge federale sull’acqua pulita. Ciò consentirebbe al progetto di procedere, anche se ci vorranno ancora diversi anni, almeno, prima che la costruzione possa iniziare.

Separatamente questa settimana, come parte del processo di autorizzazione, la società madre della Pebble Partnership, Northern Dynasty Minerals, ha annunciato che la partnership aveva presentato un nuovo piano al corpo per mitigare i danni ambientali causati dalla miniera. Il corpo ha dichiarato ad agosto che il piano originale della partnership era insufficiente e ne ha richiesto uno nuovo entro il 18 novembre che avrebbe messo da parte la terra vicino alla miniera per una protezione permanente.

La compagnia, che ha presentato il suo nuovo piano il 16 novembre, ha detto che non avrebbe fornito alcun dettaglio del piano fino a quando non fosse stato accettato e pubblicato dal corpo.

Il corpo non ha offerto un calendario per farlo, quindi per ora il piano rimane privato, il che ha portato critiche immediate da gruppi ambientalisti e conservatori.

“È straordinario che l’Army Corps abbia affermato ad agosto che questo piano di mitigazione è essenziale per la capacità di questo progetto di soddisfare i requisiti del Clean Water Act e quindi oggi, con questo pezzo chiave in mano, si rifiuta di lasciarlo vedere alle persone che ne sarebbero maggiormente colpite “, Ha dichiarato in una nota Brian Litmans, direttore legale di Trustees for Alaska, uno studio legale senza scopo di lucro in materia ambientale.

Con il piano finito, una decisione sul permesso potrebbe arrivare relativamente presto. Un portavoce del corpo in Alaska, John Budnik, ha affermato di non avere “un periodo di tempo da condividere per quando sarà”.

Come un altro progetto preso in considerazione dall’amministrazione Trump che ha sollevato preoccupazioni ambientali – un piano per vendere contratti di locazione di petrolio e gas nell’Arctic National Wildlife Refuge – se la miniera deve andare avanti, molto probabilmente dovrà essere approvata prima che la nuova amministrazione subentri a gennaio.

L’indagine della Camera nasce dal rilascio a settembre di registrazioni video di riunioni remote tra due dirigenti dietro il progetto e rappresentanti della Environmental Investigation Agency, un gruppo privato di difesa, che si sono presentati come potenziali investitori.

Durante quegli incontri, i due dirigenti – Tom Collier, allora amministratore delegato della partnership, e Ronald W. Thiessen, amministratore delegato di Northern Dynasty Minerals – descrissero un progetto che avrebbe alla fine sarà molto più grande di quello che era stato proposto al corpo.

La proposta prevede una miniera in grado di elaborare 160.000 tonnellate di minerale al giorno e di funzionare per 20 anni. In una testimonianza davanti al comitato della Camera nel 2019, il signor Collier ha descritto il progetto negli stessi termini e ha affermato che non c’erano piani in corso “in questa applicazione o in qualsiasi altro modo”, per l’espansione.

Ma nei video, i due uomini hanno detto che la miniera potrebbe funzionare per 180 anni e che dopo i primi due decenni la produzione potrebbe raddoppiare. “Una volta che hai qualcosa di simile in produzione, perché dovresti smetterla?” Il signor Thiessen ha detto in una delle registrazioni.

“È impossibile concludere che entrambe le serie di dichiarazioni fossero accurate, dal momento che erano così completamente contraddittorie”, hanno scritto a Shively il Rappresentante DeFazio e il Rappresentante Napolitano.

Il signor Collier, che ha anche espresso commenti negativi sulla senatrice Lisa Murkowski, una repubblicana, e altri politici dell’Alaska, si è dimesso poco dopo il rilascio delle registrazioni.

Nelle lettere, i rappresentanti hanno sottolineato che potrebbero esserci conseguenze legali se si fosse stabilito che la società ha nascosto fatti o fatto false dichiarazioni nella sua domanda al corpo, o se il signor Collier ha fatto lo stesso nella sua testimonianza.

Eventuali risultati dell’indagine potrebbero anche rivelarsi utili negli sforzi futuri per bloccare la miniera in caso di approvazione del permesso.

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