Il Coronavirus è disperso nell’aria indoor. Ma stiamo ancora lavando le superfici.

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HONG KONG – Nell’aeroporto deserto di Hong Kong, gli addetti alle pulizie spruzzano costantemente i carrelli dei bagagli, i pulsanti degli ascensori e i banchi del check-in con soluzioni antimicrobiche. A New York City, i lavoratori disinfettano continuamente le superfici di autobus e metropolitane. A Londra, molti pub hanno speso un sacco di soldi per la pulizia intensiva delle superfici per riaprire dopo il blocco – prima di chiudere nuovamente a novembre.

In tutto il mondo, i lavoratori insaponano, asciugano e fumigano le superfici con un urgente senso di scopo: combattere il coronavirus. Ma gli scienziati affermano sempre più spesso che ci sono poche o nessuna prova che le superfici contaminate possano diffondere il virus. Negli spazi interni affollati come gli aeroporti, dicono, il virus che viene esalato dalle persone infette e che aleggia nell’aria è una minaccia molto più grande.

Lavarsi le mani con acqua e sapone per 20 secondi – o disinfettante in assenza di sapone – è ancora incoraggiato a fermare la diffusione del virus. Ma pulire le superfici fa ben poco per mitigare la minaccia del virus all’interno, dicono gli esperti, e le autorità sanitarie sono esortate a concentrarsi invece sul miglioramento della ventilazione e della filtrazione dell’aria interna.

“A mio parere, un sacco di tempo, energia e denaro viene sprecato per la disinfezione delle superfici e, soprattutto, per distogliere l’attenzione e le risorse dalla prevenzione della trasmissione per via aerea”, ha affermato il dott.Kevin P. Fennelly, specialista in infezioni respiratorie con gli Stati Uniti States National Institutes of Health.

Alcuni esperti suggeriscono che Hong Kong, una città affollata di 7,5 milioni di residenti e una lunga storia di focolai di malattie infettive, sia un caso di studio per il tipo di pulizia della superficie operatoria che dà alla gente comune un falso senso di sicurezza sul coronavirus.

L’Hong Kong Airport Authority ha utilizzato un “canale di disinfezione di tutto il corpo” simile a una cabina telefonica per spruzzare i membri del personale dell’aeroporto nelle aree di quarantena. Lo stand – che l’aeroporto afferma essere il primo al mondo e che viene utilizzato in prove solo dal suo personale – fa parte di uno sforzo totale per rendere la struttura un “ambiente sicuro per tutti gli utenti”.

Tali manifestazioni possono essere confortanti per il pubblico perché sembrano dimostrare che i funzionari locali stanno combattendo contro Covid-19. Ma Shelly Miller, esperta di aerosol presso l’Università del Colorado Boulder, ha affermato che lo stand non aveva senso pratico dal punto di vista del controllo delle infezioni.

I virus vengono emessi attraverso attività che spruzzano goccioline respiratorie: parlare, respirare, urlare, tossire, cantare e starnutire. E gli spray disinfettanti sono spesso realizzati con sostanze chimiche tossiche che possono influire in modo significativo sulla qualità dell’aria interna e sulla salute umana, ha affermato il dottor Miller.

“Non riesco a capire perché qualcuno pensi che disinfettare un’intera persona ridurrebbe il rischio di trasmissione del virus”, ha detto.

Una serie di disturbi respiratori, tra cui il comune raffreddore e l’influenza, sono causati da germi che possono diffondersi da superfici contaminate. Quindi, quando l’epidemia di coronavirus è emersa lo scorso inverno nella Cina continentale, sembrava logico presumere che questi cosiddetti fomiti fossero un mezzo primario per la diffusione del patogeno.

Gli studi hanno presto scoperto che il virus sembrava sopravvivere su alcune superfici, tra cui plastica e acciaio, per fino a tre giorni. (Studi successivi hanno dimostrato che molto di questo è probabile che siano frammenti morti del virus che non sono infettivi.) L’Organizzazione Mondiale della Sanità ha anche sottolineato la trasmissione di superficie come un rischio e ha affermato che la diffusione per via aerea era una preoccupazione solo quando gli operatori sanitari erano coinvolti in alcune procedure mediche che producono aerosol.

Ma crescevano le prove scientifiche che il virus poteva farlo stare in alto per ore in minuscole goccioline nell’aria stagnante, infettando le persone durante l’inalazione, in particolare in spazi interni affollati con scarsa ventilazione.

A luglio, un saggio in The Lancet La rivista medica ha sostenuto che alcuni scienziati avevano esagerato il rischio di infezione da coronavirus dalle superfici senza considerare le prove degli studi dei suoi cugini strettamente correlati, tra cui SARS-CoV, il motore dell’epidemia di SARS del 2002-03.

“Questa è una prova estremamente forte che almeno per il virus della SARS originale, la trasmissione di fomite era al massimo molto minore”, ha detto in una e-mail l’autore del saggio, il microbiologo Emanuel Goldman della Rutgers University. “Non c’è motivo di aspettarsi che il parente stretto SARS-CoV-2 si comporti in modo significativamente diverso in questo tipo di esperimento”, ha aggiunto, riferendosi al nuovo coronavirus.

Pochi giorni dopo la pubblicazione del saggio su Lancet del dottor Goldman, più di 200 scienziati chiamato l’OMS riconoscere che il coronavirus potrebbe diffondersi per via aerea in qualsiasi ambiente interno. Inchinandosi all’enorme pressione dell’opinione pubblica sulla questione, l’agenzia ha riconosciuto che la trasmissione di aerosol all’interno potrebbe portare a focolai in luoghi interni scarsamente ventilati come ristoranti, discoteche, uffici e luoghi di culto.

Entro ottobre, i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie, che avevano mantenuto da maggio, emergono non sono “il modo principale in cui il virus si diffonde, “Stava dicendo che la trasmissione di goccioline respiratorie infettive era il”modalità principale“Attraverso il quale lo fa.

Ma a quel punto, la paranoia di toccare qualsiasi cosa, dai corrimano alle borse della spesa, era decollata. E l’istinto di strofinare le superfici come precauzione Covid – “teatro dell’igiene, “Come lo chiamava la rivista The Atlantic – era già profondamente radicato.

“Il mio compagno di tennis e io abbiamo abbandonato la stretta di mano alla fine di una partita – ma, dato che ho toccato le palline da tennis che ha toccato, qual è il punto?” Geoff Dyer ha scritto in un saggio di marzo per la rivista The New Yorker che ha catturato lo zeitgeist germaphobic.

Da Nairobi a Milano a Seoul, gli addetti alle pulizie in tute ignifughe hanno fumigato aree pubbliche nonostante gli avvertimenti dell’OMS che le sostanze chimiche potrebbero fare più male che bene.

A Hong Kong, dove 299 persone sono morte durante l’originale epidemia di SARS, i pulsanti degli ascensori sono spesso ricoperti di plastica che viene pulita più volte al giorno. Le squadre di alcuni edifici per uffici e metropolitane puliscono i corrimano delle scale mobili con stracci disinfettati mentre i pendolari salgono. Gli addetti alle pulizie hanno fatto esplodere luoghi pubblici con rivestimenti antimicrobici e hanno aggiunto una flotta di robot per pulire le superfici dei vagoni della metropolitana.

Diversi scienziati con sede a Hong Kong insistono sul fatto che la pulizia profonda non può far male e hanno sostenuto le rigide regole di allontanamento sociale del governo e la sua insistenza di mesi sull’uso di maschere quasi universali.

Procter & Gamble ha affermato che le vendite dei suoi prodotti per la pulizia personale sono aumentate di oltre il 30% nel trimestre terminato a settembre, con una crescita a due cifre in ogni regione del mondo, incluso oltre il 20% nella grande Cina.

L’onere del Covid-19 di Hong Kong – più di 5.400 casi confermati e 108 morti – è relativamente basso per qualsiasi città. Eppure alcuni esperti dicono che è stato lento ad affrontare i rischi della trasmissione di aerosol indoor.

All’inizio, i funzionari hanno richiesto l’installazione dei ristoranti di Hong Kong divisori tra i tavoli – lo stesso tipo di fragile ed essenzialmente inutile, protezione utilizzata al dibattito della vicepresidenza degli Stati Uniti in ottobre.

Ma poiché le autorità di Hong Kong hanno gradualmente allentato le restrizioni sui raduni al chiuso, incluso il permesso feste di matrimonio fino a 50 persone, c’è il timore di potenziali nuovi focolai all’interno.

Alcuni esperti si dicono particolarmente preoccupati che le goccioline di coronavirus possano diffondersi attraverso le prese d’aria negli uffici, che sono affollati perché la città non ha ancora sviluppato una solida cultura del lavoro a distanza.

“Le persone rimuovono le maschere per pranzo o quando tornano al loro cubicolo perché presumono che il loro cubicolo sia il loro spazio privato”, ha detto Yeung King-lun, professore di ingegneria chimica e biologica presso l’Università di Scienza e Tecnologia di Hong Kong.

“Ma ricorda: l’aria che stai respirando è fondamentalmente comune.”

Mike Ives ha riferito da Hong Kong e Apoorva Mandavilli da New York.

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