L’Osservatorio di Arecibo, un grande occhio sul cosmo, si sta oscurando

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Una delle grandi icone della curiosità umana, il radiotelescopio di Arecibo, sta per essere demolito, ha annunciato giovedì la National Science Foundation, il suo proprietario. Dal suo trespolo tra le montagne di Porto Rico, l’osservatorio è stato per decenni l’avanguardia nella ricerca di civiltà aliene e ha protetto il pianeta dagli asteroidi assassini.

Il telescopio, con un’antenna di 1000 piedi di diametro annidata in una valle dolina e una costellazione di 900 tonnellate di travi ed elettronica sospesa nell’aria sopra di esso, è stato a lungo la più grande antenna singola al mondo, una destinazione per gli astronomi e un luogo per i film di Hollywood come “Contact”. Come il resto del Commonwealth dell’isola, negli ultimi anni è stato sferzato e danneggiato dagli uragani e sotto pressione finanziaria, sollevando interrogativi sul futuro dell’osservatorio.

Negli ultimi tre mesi, due dei cavi che sospendono quella piattaforma ricevente sulla parabola si sono guastati inaspettatamente, lasciando l’intera struttura vulnerabile a un “crollo catastrofico incontrollato” nelle parole di Ralph Gaume, direttore della divisione di astronomia del National Science Fondazione. Ha parlato in una conferenza stampa telefonica giovedì mattina.

Di conseguenza, la piattaforma di 900 tonnellate di ricevitori radio e forse le torri da cui sono appesi i cavi si schianterebbero contro la parabola e forse altri edifici.

I problemi sono iniziati il ​​10 agosto quando un cavo ausiliario è scivolato fuori dalla sua presa e ha squarciato l’antenna sottostante. L’osservatorio aveva già ordinato una sostituzione e stava ancora cercando di capire cosa fosse successo quando, il 6 novembre, uno dei cavi principali che supportano la piattaforma del ricevitore si è spezzato. Entrambi i cavi che si sono guastati erano attaccati alla stessa torre di supporto e il dottor Gaume ha detto che gli ingegneri del sito credevano che un ulteriore rottura del cavo da quella torre avrebbe causato il collasso dell’intera struttura.

Il risultato, ha detto, è stato che il telescopio non poteva essere riparato in sicurezza.

In ogni caso, ha detto il dottor Gaume nella conferenza stampa, gli ingegneri avevano concluso che la struttura sarebbe crollata da sola in futuro.

“Ora tutti i cavi sono sospetti”, ha detto Ashley Zauderer, direttore del programma di Arecibo presso la National Science Foundation.

Gli astronomi hanno anche utilizzato l’osservatorio per mappare pericolosi asteroidi mentre ronzavano oltre la Terra e per misurare la velocità di rotazione di Mercurio.

Impiegando la squisita sensibilità dell’antenna, si sintonizzarono sugli enigmatici segnali acustici di pulsar distanti, discernendo nei loro ritmi mutevoli.segreti della fisica ultraterrena.

Per anni il sito ha ospitato la più grande antenna radio singola del pianeta, superata solo nel 2016 da un nuovo telescopio in Cina di 500 metri di diametro.

La struttura di Arecibo è stata originariamente costruita e gestita dalla Cornell University sotto contratto con l’Air Force Research Laboratory, in parte per il desiderio di comprendere le proprietà di oggetti come le testate nucleari che rotolano nell’alta atmosfera. Di conseguenza, è stato costruito per essere sia un telescopio che un radar planetario.

Uno dei suoi direttori nel corso degli anni è stato l’astronomo Frank Drake. Era famoso per aver prima puntato un radiotelescopio su un’altra stella per indicazioni di alieni amichevoli, poi per un’equazione, ancora in uso oggi, che cerca di prevedere quanti “loro” ci sono là fuori.

Il 16 novembre 1974, il dottor Drake trasmise l’equivalente di un messaggio di 20 trilioni di watt verso M13, una nuvola di circa 300.000 stelle a circa 25.000 anni luce dalla Terra, come parte della celebrazione di un aggiornamento dell’antenna.

Il messaggio consisteva di 1.679 zeri e uno. Disposti in 73 righe e 23 colonne, i bit formavano immagini di un uomo stilizzato, il radiotelescopio, un’elica del DNA, il sistema solare, i numeri da 1 a 10 e altro ancora.

Prima che il dottor Drake lo inviasse, provò il messaggio sui suoi colleghi della Cornell, tra cui Carl Sagan, l’autore e il proselitista della ricerca della vita nel cosmo. Nessuno di loro potrebbe decodificarlo tutto. Forse ET sarebbe stato più intelligente quando il segnale avesse finalmente raggiunto da qualche parte, ma il vero punto di tali messaggi, il dottor Drake e il dottor Sagan hanno sempre ammesso, era quello di aumentare la coscienza di quelli di noi qui sulla Terra e la consapevolezza del nostro stato. come viaggiatori cosmici in un universo sconosciuto e ovviamente strano.

L’osservatorio ha consolidato un posto nella cultura popolare, con ruoli da protagonista in film come “Contact”, con Jodie Foster, il film di James Bond “Occhio d’oro” e gli episodi della serie televisiva “X-Files”.

Ma il futuro di Arecibo è diventato precario. Nel 2007, la National Science Foundation, che gestisce l’osservatorio dall’inizio degli anni ’70 con un budget sempre più limitato, ha affermato che l’osservatorio potrebbe essere necessario chiudere se non è stato possibile trovare un partner per assumersi parte del carico finanziario.

Nel 2011 Cornell ha ceduto la gestione dell’osservatorio a SRI International e due soci di gestione, Università Space Research Association e Universidad Ana G. Méndez, tra gli altri collaboratori.

Dal 2016 è gestito dall’Università della Florida centrale in virtù di un accordo di cooperazione con l’Universidad Ana G. Méndez e Yang Enterprises. Il budget annuale è di circa $ 12 milioni, compresi i fondi della NASA e della National Science Foundation, secondo l’Università della Florida centrale.

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