Nelle “zone morte” Wi-Fi, gli studenti rurali non possono accedere alla scuola virtuale

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Shekinah e Orlandria Lennon erano seduti al tavolo della loro cucina questo autunno, prendendo lezioni online, quando il video dei loro insegnanti e compagni studenti si è improvvisamente bloccato sugli schermi dei loro laptop. L’antenna wireless sul tetto aveva smesso di funzionare e non poteva essere riparata.

Alla disperata ricerca di una soluzione, la madre ha chiamato cinque società a banda larga, cercando di ottenere collegamenti per la loro casa a Orrum, Carolina del Nord, una comunità rurale di meno di 100 persone senza negozi di alimentari o semafori.

Tutte le aziende hanno dato la stessa risposta: il servizio non è disponibile nella tua zona.

La risposta è la stessa in vaste distese di Robeson County, NC, una fascia di piccole città e luoghi rurali come Orrum disseminati tra campi di soia e allevamenti di maiali al confine con la Carolina del Sud. Circa 20.000 case della contea, ovvero il 43 per cento di tutte le famiglie, non hanno connessione a Internet.

Il divario tecnologico ha spinto gli insegnanti a caricare le lezioni su unità flash e a rimandarle a casa da dozzine di studenti a settimane alterne. Alcuni bambini trascorrono le serate scolastiche a casa di parenti più connessi in modo che possano andare online per le lezioni il giorno successivo.

“Non è giusto”, ha detto Shekinah, 17 anni, che, dopo settimane di tentativi di rimanere in contatto con le lezioni tramite il suo cellulare, è riuscita finalmente a connettersi regolarmente il mese scorso attraverso un hot spot Wi-Fi fornito dalla scuola. “Non credo che solo le persone che vivono in città dovrebbero avere internet. Ne abbiamo bisogno anche nel Paese. “

Milioni di studenti americani sono alle prese con le stesse sfide, imparando a distanza senza un adeguato servizio Internet da casa. Anche se distretti scolastici come quello della contea di Robeson si sono affrettati a fornire laptop agli studenti, molti che vivono in comunità rurali e a basso reddito continuano ad avere difficoltà ad accedere.

Circa sei milioni di studenti K-12 vivevano in famiglie senza un’adeguata connettività online nel 2018, secondo uno studio sui dati federali di Common Sense Media, un’organizzazione no profit nel campo dell’istruzione che tiene traccia dell’utilizzo dei media da parte dei bambini.

Prima del coronavirus, quello era principalmente un ostacolo per gli studenti che facevano i compiti, ed era un problema questo funzionari statali e federali hanno lottato per affrontare. Ma la pandemia ha trasformato la mancanza di connettività Internet in un’emergenza a livello nazionale: all’improvviso, milioni di scolari sono stati tagliati fuori dall’apprendimento digitale, incapaci di mantenere la “presenza” virtuale e socialmente abbandonati dai loro compagni di classe.

L’amministrazione Trump ha fatto poco per espandere l’accesso alla banda larga per gli studenti, sia prima che durante la pandemia, ha affermato James P. Steyer, amministratore delegato di Common Sense Media. “Non esisteva una strategia federale, e spettava ai singoli stati trovare un mosaico di soluzioni”, ha detto.

Quando il Congresso ha approvato un pacchetto di aiuti per il coronavirus a marzo, ha fornito miliardi di dollari bisogni educativi di emergenza, ma nessuno specificamente per colmare il divario digitale. Nonostante il sostegno di gruppi tra cui la Camera di Commercio degli Stati Uniti, ha detto il signor Steyer, i leader repubblicani al Congresso hanno bloccato gli sforzi per aggiungere tali fondi.

“La tragedia è che questo non è un problema democratico o repubblicano”, ha detto il signor Steyer. “Semplicemente non è giusto che una famiglia povera in una zona rurale o in un’area urbana a basso reddito non abbia le risorse per mandare i propri figli a scuola in questa pandemia”.

Alla disperata ricerca di soluzioni alternative, le scuole di tutto il paese si sono affrettate a distribuire punti caldi mobili e iPad dotati di Internet. I distretti ovunque, dal Wisconsin al Kansas all’Alabama, ce l’hanno ha trasformato gli scuolabus inattivi in ​​veicoli Wi-Fi itineranti quel parco nei quartieri così gli studenti possono sedersi nelle vicinanze e accedere alle lezioni.

A Baltimora, dove un recente studio ha rilevato che quasi 20.000 famiglie con bambini in età scolare mancava internet a banda larga o computer, il sistema scolastico pubblico fornisce connettività Internet a circa 44.000 studenti, pari al 55% delle iscrizioni totali del distretto, hanno detto i funzionari.

La sfida di colmare il divario digitale può essere particolarmente scoraggiante in stati come la Carolina del Nord, sede della seconda popolazione rurale della nazione e di una geografia che abbraccia montagne, paludi e isole barriera.

Secondo il Dipartimento di tecnologia dell’informazione, circa 100.000 degli 1,5 milioni di studenti K-12 dello stato non sono stati in grado di connettersi ai servizi online ad agosto. Alla fine di ottobre sono stati forniti alle scuole più di 75.300 hot spot cellulari e lo stato sta cercando di connettere altri studenti con luoghi Wi-Fi pubblici e sovvenzioni comunitarie per l’infrastruttura a banda larga.

Ma la politica ha anche ostacolato la connettività dello Stato. Nel 2016, I legislatori statali repubblicani hanno vinto una battaglia legale per fermare la diffusione dei fornitori municipali di banda larga, che avevano aumentato la concorrenza servendo i residenti dove c’erano state le reti commerciali riluttante ad andare.

Nella contea di Orange, che ospita l’Università della Carolina del Nord a Chapel Hill e appena ad ovest di alcune delle più grandi città dello stato, più di 5.200 famiglie non hanno accesso a Internet a banda larga, tra cui circa 1.100 studenti nel distretto scolastico locale, ha detto Monique Felder , il sovrintendente.

Ha notato con frustrazione che il distretto è a poche miglia di distanza dall’importante Research Triangle Park dello stato, dove IBM, Cisco e dozzine di altre società di tecnologia dell’informazione impiegano migliaia di persone.

“Non è americano”, ha detto la signora Felder, che ha sottolineato che i prezzi insostenibili e la mancanza di ripetitori per cellulari hanno contribuito al problema. “Non riesco a capire il fatto che viviamo in un luogo in cui si dispone di tutta questa tecnologia, ma abbiamo famiglie che non possono accedere a Internet nel comfort della propria casa.”

A settembre, il consiglio scolastico del distretto ha votato a favore continuare con l’apprendimento remoto per la maggior parte degli studenti fino alla fine del semestre, citando problemi di salute, nonostante La raccomandazione della signora Felder implementare una combinazione di lezioni di persona e online.

Per aiutare gli studenti a entrare in contatto, il distretto ha distribuito oltre 1.500 punti caldi, spesso diversi per ogni famiglia. Gli autobus gialli dotati di Wi-Fi rimbombano regolarmente fuori dai complessi di appartamenti e dai complessi residenziali. E per settimane le mense scolastiche chiuse, un tempo profumate dall’odore di crocchette di pollo e quesadillas, hanno funzionato come hub di Internet.

Ma senza l’assistenza all’infanzia, pochi genitori hanno portato i loro figli, spingendo il distretto a chiuderli il mese scorso.

Oggi molti genitori utilizzare una mappa delle posizioni Wi-Fi pubbliche per aiutare i propri figli a connettersi in rete, e gli studenti possono essere visti spesso curvi sui laptop in auto parcheggiate nel raggio invisibile dei router wireless. “Aggiunge solo la beffa al danno quando sei costretto a sederti nel parcheggio di un McDonald’s per imparare”, ha detto la signora Felder.

Per mesi, la signora Felder e altri funzionari locali hanno esercitato pressioni sullo stato per soluzioni sistemiche, piuttosto che correzioni di cerotti come punti caldi. “Abbiamo bisogno di torri cellulari e banda larga”, ha detto. “È qualcosa che non possiamo costruire da soli. Abbiamo bisogno che il governo intervenga e faccia in modo che ciò accada “.

Il ceppo è ancora più profondo a due ore di macchina a sud nella contea di Robeson, dove i tassi di positività ai test del coronavirus sono stati costantemente più del doppio del benchmark del 5% dello stato per la riapertura, portando il consiglio scolastico a estendere l’apprendimento a distanza fino a dicembre, ha detto un portavoce distrettuale.

Sherry Park, preside della South Robeson Intermediate School, ha detto che circa 60 dei suoi 310 studenti vivono in “zone morte”. Ogni due settimane, i loro genitori vengono a scuola per scambiare unità piene di compiti scolastici completati con nuovi, caricati con video delle lezioni e compiti.

Sharon Hunt lavora da 12 a 14 ore al giorno insegnando matematica all’ottavo anno a scuola. Con una voce logorata dalla stanchezza, ha descritto un programma estenuante: insegnare online in un’aula vuota dalle 7:30 alle 15:00, dopodiché torna a casa per trascorrere molte altre ore a compilare presentazioni di flash drive prima di valutare i compiti.

La maggior parte dei suoi studenti vive in zone rurali e metà degli studenti di una delle sue classi non ha accesso a Internet. Una famiglia deve camminare fino all’incrocio più vicino per ricevere la ricezione del cellulare. La signora Hunt ha detto che cerca di rispondere alle loro domande al telefono, ma sia l’insegnante che gli studenti sanno che non è la stessa cosa.

“Puoi dire dalla loro voce che stanno lottando, ma una volta che abbiamo parlato di alcune cose, suonano meglio”, ha detto. “Questo è tutto quello che devo fare finché non ottengo il loro lavoro.”

La mancanza di accesso a Internet ha rimodellato la vita domestica di alcuni studenti. Clarissa Breedan, una cosmetologa disoccupata, vive con i suoi genitori e due figli in una roulotte a doppia larghezza fuori dalla cittadina di Roland. Quest’autunno, anche le sue quattro nipoti sono rimaste lì durante la settimana, quindi possono andare online per le lezioni, tornando a casa dai genitori solo nei fine settimana.

Alcune delle ragazze dormono su sedie reclinabili perché non ci sono abbastanza letti. “Dobbiamo fare quello che dobbiamo fare”, ha detto la signora Breedan.

Josie Hunt vive alla periferia di Roland; l’unico accesso a Internet è via satellite per $ 140 al mese. Ma ha cancellato il suo abbonamento a settembre dopo che una raffica di costi aggiuntivi sostenuti dalle lezioni remote ha reso il servizio inaccessibile. E un fornitore di banda larga ha detto che posare un cavo per casa sua costerebbe $ 12.000.

“Preferirei non avere mai Internet se dovessi pagare così tanto”, ha detto la signora Hunt, che è disabile e il cui marito fa lavori saltuari.

Senza di essa, suo figlio Nehemiah, 14 anni, è stato costretto a fare affidamento su flash drive per svolgere il suo lavoro scolastico, con risultati devastanti. “A scuola ho fatto tutti A e B”, ha detto. “Ora sto fallendo.”

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