Opinione | I governi statale e municipale sono troppo grandi per fallire

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Immagina che le città e gli stati fossero considerati un settore industriale, come le automobili o le compagnie aeree. Collettivamente, impiegano circa 23 milioni lavoratori essenziali come insegnanti, agenti di polizia e vigili del fuoco. Contribuiscono per oltre tre trilioni di dollari al prodotto interno lordo della nazione.

Ora immagina che uno degli attori più importanti del settore fosse New York City, che impiega circa 325.000 lavoratori. Insieme ai 3,5 milioni di lavoratori del settore privato della città in finanza, intrattenimento, comunicazioni e altri settori, aggiungono $ 1 trilione all’anno al prodotto interno lordo del paese.

Il governo federale permetterebbe che un’industria così enorme fallisca?

C’è un rischio realistico che ciò possa accadere, non solo per New York ma per gli stati e altre città del paese. A causa della pandemia, queste economie locali sono in crisi. Le stime delle perdite di entrate totali dal 2020 al 2022 per stati e città vanno da $ 400 miliardi a $ 1 trilione.

Non esiste una soluzione magica a questi problemi finanziari. Senza l’aiuto federale, gli stati e le città devono tagliare i lavoratori essenziali e rimandare progetti infrastrutturali altrettanto essenziali. Anche allora, devono assumersi debiti debilitanti che dovranno essere ripagati anche se cercano di recuperare. O peggio, alcune città potrebbero essere costrette a dichiarare bancarotta.

Il presidente eletto Biden ha avuto l’idea giusta quando ha detto lunedì che qualsiasi pacchetto di aiuti deve includere aiuti per città e stati. Finora, tuttavia, il governo federale non ha raggiunto un accordo su questa imminente catastrofe. Il Congresso ha affrontato l’impatto immediato della pandemia a marzo con il CARES Act da $ 2,2 trilioni, ma non sono state intraprese ulteriori azioni. Mentre la Camera ha approvato l’Heroes Act, che ha offerto quasi mille miliardi di dollari in aiuti ai governi statali e locali, il Senato non ha agito in merito, offrendo invece un misero sostituto.

Peggio ancora, il presidente Trump e il senatore Mitch McConnell, leader della maggioranza al Senato, hanno visto la crisi attraverso una lente partigiana. Il presidente disse a maggio che il calo delle entrate è stato un problema dello stato blu causato dai politici liberali, anche se anche gli stati rossi sono in difficoltà. Ad aprile, afferma il senatore McConnell dovrebbe considerare l’archiviazione per il fallimento come soluzione. A quanto pare non ha mai letto la Costituzione, che non consente agli Stati di avvalersi delle leggi sul fallimento.

Il Federal Reserve Board ha cercato di aiutare creando un programma di prestiti di emergenza, il Strumento municipale di prestito, che acquista obbligazioni statali e locali. Ma questo programma, che scade a fine anno, non ha riscosso molto successo perché applica un tasso di interesse superiore a quello di mercato e i prestiti devono essere rimborsati in non più di tre anni.

Il presidente eletto Biden deve affrontare questa crisi con la stessa urgenza con cui ha affrontato la pandemia. Potrebbe iniziare nominando una task force che dovrebbe iniziare comprendendo la portata del problema nei prossimi cinque anni.

La task force dovrebbe quindi riesaminare le condizioni da imporre ai governi statali e municipali che ricevono nuovi aiuti federali, in particolare per quanto riguarda gli usi di questo nuovo denaro.

Il presidente eletto Biden dovrebbe anche considerare di ripristinare il programma Build America Bonds dell’ex presidente Obama, che dal 2009 al 2010, durante la crisi finanziaria, copriva parte degli interessi pagati da stati e comuni su oltre 181 miliardi di dollari presi in prestito per finanziare le infrastrutture necessarie.

Oggi non può esserci soluzione senza concentrarsi su New York City, non solo per le sue dimensioni ma per la sua centralità nell’economia della nazione. New York è il centro della finanza, dell’intrattenimento e delle comunicazioni, e se è seriamente ostacolata, l’intero paese è messo a rischio.

New York deve affrontare enormi perdite in termini di imposte sul reddito e sulle vendite. E a lungo termine, New York dovrà fare i conti con la diminuzione delle entrate derivanti dalle tasse sulla proprietà, cosa che ci si aspetta costituiscono un terzo delle entrate di New York. Un numero enorme di inquilini commerciali e residenziali non paga affatto l’affitto o paga importi ridotti. Ciò significa che la città sarà inondata di richieste per ridurre il valore stimato delle proprietà.

C’è anche il rischio sostanziale che le imprese e le persone ad alto reddito si trasferiscano da New York a Stati a bassa tassazione, in parte perché i repubblicani hanno aggiunto al loro carico fiscale un tetto alle detrazioni federali per le tasse statali e locali.

Lo Stato di New York non è in grado di aiutare, dato il suo debito in rapida crescita. In effetti, ci saranno sicuramente riduzioni degli aiuti di Stato o una riallocazione dei finanziamenti Medicaid.

Senza aiuto, New York affronta un futuro incerto. Uno dei rischi più immediati è il sistema di trasporto pubblico, senza il quale la città non può funzionare. In questo momento, il sistema della metropolitana della Metropolitan Transportation Authority funziona al 30% della capacità, non abbastanza da coprire le spese. L’agenzia prenderà in prestito circa 3 miliardi di dollari dalla Federal Reserve. Quel prestito sarebbe dovuto in tre anni ed è praticamente non rimborsabile.

Questa crisi si è verificata prima. Nel 1975, quando New York City era sull’orlo della bancarotta, il presidente Gerald Ford rifiutò la richiesta di aiuti federali del governatore Hugh Carey.

Carey convocò nel suo ufficio tutti i principali dirigenti d’azienda e presidenti sindacali e disse loro che se Washington non avesse aiutato, la città non avrebbe avuto altra alternativa che dichiarare bancarotta.

Ciò ha attirato l’attenzione degli imprenditori della città, che si sono recati a Washington e hanno sostenuto con forza la causa della città con il gabinetto del presidente e con i membri del Congresso.

La razionalità ha prevalso. Un mese dopo, facevo parte del team del governatore che stava elaborando i dettagli del prestito di quasi 2,3 miliardi di dollari alla città di New York.

Oggi New York è solo una delle tante città in difficoltà, non a causa della spesa eccessiva, come immaginano i repubblicani, ma a causa di una pandemia gestita male. Se il Congresso può spingere gli aiuti per importanti industrie, può sicuramente aiutare anche gli stati e le città.

Non c’è altra alternativa che l’assistenza federale. Il presidente eletto Biden deve affrontare questa crisi ora e agire il più presto possibile dopo il 20 gennaio.

Richard Ravitch è un ex presidente della Metropolitan Transportation Authority ed ex luogotenente governatore di New York.

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