Opinione | In Alabama, la povertà e il Coronavirus sono un doppio colpo

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La mia storia inizia nella contea di Lowndes, in Alabama, un luogo che è stato chiamato Bloody Lowndes a causa della sua storia violenta e razzista. Fa parte della cintura nera dell’Alabama, un’ampia striscia di terra ricca e oscura lavorata e abitata in gran parte da poveri neri che, come me, sono discendenti di schiavi. I nostri antenati furono strappati dalle loro case e portati qui per raccogliere il cotone che prosperava nella terra fertile.

Sono cresciuto qui, sono partito per studiare e ho seguito una serie di opportunità professionali. Ma qualcosa di quel terreno ti entra nel sangue. Sono tornato sperando di aiutare le persone brave e laboriose a emergere dalla povertà che le impantana come il fango dell’Alabama.

Una grande parte del mio lavoro ora è educare le persone sulla povertà rurale e l’ingiustizia ambientale, su come i poveri negli Stati Uniti sono intrappolati in condizioni che nessun altro sopporterebbe. Quelle condizioni – aria inquinata, acqua contaminata, acque reflue non trattate – fanno ammalare le persone.

Prendo attivisti, donatori e politici per vedere da soli tali condizioni. Visitiamo famiglie ammassate in case fatiscenti che mancano di calore in inverno e di impianti idraulici in tutte le stagioni. Visitiamo case senza mezzi di trattamento delle acque reflue, perché i sistemi settici costano più di quanto la maggior parte delle persone guadagna in un anno e tendono comunque a guastarsi nel terreno argilloso impermeabile. Le famiglie riescono a far fronte al meglio che possono, principalmente montando con giuria tubi in PVC per drenare le acque reflue dei loro servizi igienici in pozzi neri nei boschi o nel cortile esterno, dove allevano parassiti e malattie proprio dove giocano bambini e animali domestici.

Si stima che circa il 90% delle famiglie di Lowndes abbia sistemi di acque reflue difettosi o inadeguati, anche se nessuno si è preso il tempo di contare finché la mia organizzazione, il Center for Rural Enterprise and Environmental Justice, ha condotto un’indagine porta a porta nel 2011 e nel 2012.

Il capo di una di quelle famiglie per anni è stata Pamela Rush. Pam, che era una madre di 42 anni con un sorriso cauto quando l’ho incontrata nel 2018, ha salutato i visitatori alla porta della roulotte blu sbiadita, a larghezza unica che condivideva con i suoi due figli. Il senatore Bernie Sanders, così come famosi attivisti come Jane Fonda e il Rev. Dr. William Barber II della Campagna dei poveri, hanno viaggiato lungo la strada polverosa fino a casa di Pam, dove hanno visto un’immagine difficile da scrollarsi di dosso.

Nel 2018 ho descritto le sue condizioni di vita in un saggio per The Times. Il trailer proteggeva a malapena Pam ei suoi figli, ora di 11 e 16 anni, dagli elementi. Le fessure nei muri avevano lasciato entrare opossum e altri animali selvatici, quindi Pam aveva infilato degli stracci nei buchi e messo delle trappole fuori dalla porta principale. Ha avvertito i visitatori di osservare i loro passi sui pavimenti in pendenza e fragili, che erano morbidi sotto i piedi.

I suoi assegni mensili – meno di $ 1.000 al mese per invalidità e assegni familiari – non erano abbastanza lunghi da coprire le riparazioni. Tuttavia, Pam ha fatto del suo meglio per creare una casa confortevole per i suoi figli, facendo acquisti di seconda mano nei negozi dell’Esercito della Salvezza. Il rimorchio era ammuffito, scarsamente ventilato e poco illuminato, con soffitti popcorn macchiati d’acqua e cavi elettrici a vista. Ma Pam aveva sistemato un vecchio divano e delle sedie in un accogliente semicerchio attorno al televisore e aveva appeso stampe incorniciate alle pareti rigate di muffa. Un cellulare di tre angeli dalla pelle marrone, recanti le parole “Gli angeli vivono qui”, era appeso al muro.

Condivideva il letto con sua figlia, la cui camera da letto era inabitabile a causa della muffa che prosperava nell’ambiente umido. Il bambino soffriva di asma e aveva bisogno di una macchina CPAP per respirare di notte. Suo figlio dormiva sul divano.

Sul retro della casa, affacciato su un piccolo cortile e un fitto bosco, c’era un ponte crollato. Accanto al ponte un tubo vomitava a terra del liquame grezzo. La carta igienica e le feci raccontavano una storia del sogno americano perduto molto più chiaramente di quanto Pam avrebbe mai potuto fare. L’orgoglio e l’indipendenza della proprietà della casa finirono lì, in quella pozza puzzolente.

Perché non si è mossa, a volte la gente mi chiedeva. Uno sguardo alle sue carte ipotecarie ha fornito una ragione. Aveva pagato circa 113.000 dollari per il trailer nel 1995, con un tasso di interesse del 10 per cento. Ventiquattro anni dopo, doveva ancora $ 13.000, ma il trailer era inutile. Nonostante ciò, i pagamenti venivano effettuati ogni mese. Un sistema settico era fuori questione. Di nuovi a Lowndes, con il suo terreno impermeabile, possono facilmente costare più di $ 15.000. Questo è un esempio della povertà strutturale che intrappola le persone brave e laboriose dove si trovano.

Quest’anno, il Covid-19 ha attraversato la contea di Lowndes come un fuoco di arbusti. I poveri, e in particolare i neri poveri, ne furono vittime in numero allarmante. I politici sfacciati hanno effettivamente chiesto che la gente muoia per proteggere l’economia. Nella contea di Lowndes, è esattamente quello che è successo. I poveri lavoratori essenziali muoiono dalla voglia di salvare le stesse strutture economiche e sociali che li intrappolano nella povertà.

Non passò molto tempo prima che la contea di Lowndes lo avesse fatto il più alto tasso di casi di coronavirus in Alabama. Molte persone sono state infettate nelle fabbriche, nei magazzini, nelle case di cura o nei negozi in cui lavoravano. Non potevano permettersi il lusso del telelavoro.

Altri l’hanno preso da membri della famiglia che non sapevano di avere il virus o non avevano mezzi di allontanamento sociale. Non potevano permettersi di registrarsi in un motel. Non avevano seconde case in cui ritirarsi. In assenza di una politica pubblica coerente, le persone hanno fatto il possibile per aiutarsi a vicenda, lasciando cibo e altre provviste sotto i portici di coloro che erano infetti. In una delle nostre ultime conversazioni questa primavera, Pam mi ha detto che stava aggiustando delle verdure per un parente malato.

Dopo due anni di lavoro con Pam, la mia organizzazione non profit aveva finalmente raccolto i soldi per aiutarla a comprare una nuova casa mobile. Stavamo tutti aspettando la sua mossa con gioia, ma la pandemia l’aveva sospesa.

Quindi, come un missile a ricerca di calore, il coronavirus si è concentrato su Pam. Quando ha sviluppato problemi respiratori a giugno, è stata ricoverata in un ospedale di Selma e poi trasferita al Centro medico dell’Università dell’Alabama a Birmingham. È lì che ha combattuto per la sua vita per alcuni giorni prima di perdere la sua battaglia il 3 luglio. La causa ufficiale della morte è stata Covid-19, ma le cause alla base della sua sofferenza erano la povertà, l’ingiustizia ambientale, il cambiamento climatico, la razza e la salute. disparità. Non sarebbero mai stati elencati su un certificato di morte.

Mi sentivo impotente, incapace nemmeno di visitare Pam nell’ospedale di Birmingham dove era stata portata. Il mio cuore soffriva per lei e per la sua famiglia. Ad un certo punto l’ospedale ha chiesto una foto di Pam, forse in modo che il personale potesse vederla com’era prima di Covid. Ho mandato delle sue foto con il signor Sanders e il dottor Barber. Volevo che sapessero che questa paziente in difficoltà era una donna importante.

Prima del Covid-19, pensavamo di avere una soluzione alla difficile situazione di Pam. Dopo anni di vita in condizioni orribili, Pam ei suoi figli avrebbero finalmente una casa vivibile con un sistema settico funzionante. Purtroppo, Pam non è mai riuscita a vivere lì.

Alla fine, non importava che Pam avesse aperto la sua vita e mostrato al mondo come fosse la disuguaglianza, o che influenti americani fossero passati per casa sua e se ne fossero andati increduli. Il senatore Doug Jones, democratico dell’Alabama, aveva salito i suoi scalini traballanti. La senatrice Sanders aveva raccontato la sua storia in un video mostrato in tutta la nazione. Aveva promesso di lavorare sulle politiche per affrontare i suoi problemi. Ma ci sarebbe voluto del tempo che Pam non aveva. Non importava nemmeno che Pam avesse testimoniato davanti al Congresso. Le forze della povertà strutturale erano troppo forti.

Spero ancora che i figli di Pam vivano in casa e si godano la vita migliore che ha immaginato per loro.

La signora Flowers è la fondatrice e direttrice esecutiva dell’Alabama Center for Rural Enterprise and Environmental Justice, che lavora per affrontare i problemi di povertà e razza. È autrice del prossimo “Waste: One Woman’s Fight Against America’s Dirty Secret”, da cui questo saggio è adattato.

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