Prima di “I Have a Dream”, Martin Luther King quasi morì. Quest’uomo lo ha salvato.

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Il bar dello Showman’s Jazz Club, una destinazione di Harlem per i visitatori che si trovavano in fondo all’isolato in Giappone e ritorno, si estendeva dalla porta d’ingresso al palco. Al proprietario, Al Howard, piaceva sedersi alla curva vicino all’ingresso.

John Miller, frequentatore abituale del club e vicecommissario del dipartimento di polizia, conosceva bene l’abitudine. “Tipica cosa da detective”, ha ricordato. “Così poteva vedere tutti entrare e uscire.”

Il proprietario del locale era infatti un detective della polizia, ei due uomini sono diventati amici. E così, decenni dopo, il signor Miller fu sorpreso di sentire una storia in particolare sugli anni di servizio del signor Howard. Si chiese se davvero potesse essere vero e, in tal caso, trovò scioccante che non fosse più ampiamente conosciuto. Quindi, un paio di anni fa, un sabato sera molto tardi – in realtà, già domenica mattina – dopo che la folla si era diradata e la band aveva fatto le valigie, il signor Miller ha preso uno sgabello da bar accanto al proprietario del club ed è uscito e ha chiesto.

“Ho sentito questa storia che hai salvato Martin Luther King”, ha detto Miller.

Quello che accadde il 20 settembre 1958 in un grande magazzino di Harlem viene brevemente raccontato in libri di storia e vecchi ritagli di giornale che raccontano diligentemente chi, cosa, quando e dove di una tragedia scongiurata. Ma meno conosciute, perché non era nella natura degli uomini coinvolti a trasmetterla, sono le decisioni affrettate di un giovane ufficiale e del suo compagno, caduti in una scena di bolgia e confusione, che avrebbero cambiato il corso della storia americana.

Quella sera al bar, il signor Howard, allora 91enne, si avvicinò e raccontò la sua storia.

Era un sabato pomeriggio caldo e senza nuvole. L’agente Howard, 31 anni e sul lavoro da tre anni, era alla guida di un’auto di pattuglia con un rookie che aveva appena incontrato quel giorno, l’agente Philip Romano. Dalla radio è arrivata una chiamata: si è verificato un disturbo nei grandi magazzini Blumstein ad Harlem.

Sono arrivati ​​per trovare il caos al secondo piano. Al centro, in abito scuro e cravatta e seduto immobile come una pietra su una sedia, c’era il Rev. Dr. Martin Luther King Jr., allora 29. C’era un tagliacarte che sporgeva dal suo petto. Stava firmando copie del suo libro “Stride Toward Freedom”, sul boicottaggio degli autobus di Montgomery, quando una giovane donna si avvicinò e lo accoltellò.

Un dirigente pubblicitario per The Amsterdam News, un importante quotidiano nero, ha afferrato la donna e l’ha trattenuta fino a quando un agente di sicurezza non ha preso il sopravvento. I leader locali e i politici sbalorditi guardavano mentre un’altra donna, temendo per la vita del dottor King, allungava la mano per estrarre la lama. “Era isterica”, disse in seguito l’agente Romano. Gli ufficiali, sapendo che la lama avrebbe potuto salvare il dottor King dall’emorragia mortale, la fermarono in tempo.

Avevano bisogno di aiuto.

“A quei tempi non avevamo i walkie-talkie”, disse anni dopo l’agente Howard in un’intervista per la rivista interna del NYPD, Spring 3100. “L’unica radio che avevamo era quella nell’auto di pattuglia. Una volta lasciato quello, la nostra comunicazione è stata interrotta. Eravamo completamente soli e, credimi, era una situazione difficile. “

Entrò più nei dettagli quella sera da Showman. “Ho detto, ‘Portami al telefono'”, ha raccontato il signor Howard al signor Miller. “Ho chiamato l’ospedale di Harlem. Ho detto: ‘Manda un’ambulanza. Ho quest’uomo che ha un coltello che spunta dal petto. Cosa facciamo?’ Il dottore è venuto al telefono e ha detto: ‘Non tirarlo fuori. Invieremo subito un’ambulanza. “”

L’agente Howard ha detto: “C’è una grande folla davanti al negozio. Invialo sul retro del negozio. “

I due agenti di pattuglia hanno escogitato un piano veloce e l’agente Howard si è rivolto alla folla. La vista di un ufficiale di polizia nero ad Harlem non era più una novità – la forza tradizionalmente irlandese-americana avrebbe avuto circa 1.200 ufficiali neri entro il 1960 – ma l’agente Howard si distingueva comunque.

“Aveva una faccia mite”, scrisse di lui il giornalista del New York Newsday Jimmy Breslin nel 1993, “ma allo stesso tempo una faccia che induceva le persone, guardandola anche per un momento, a fermare quello che stavano facendo e a comportarsi . “

L’agente Howard annunciò che il dottor King sarebbe stato portato fuori dalla porta principale della 125esima strada e chiese che venisse liberato un passaggio. Ha funzionato. Lui stesso rimase davanti, come in attesa, mentre l’agente Romano e gli altri portavano il dottor King, ancora seduto sulla sua sedia, a un’ambulanza sul retro, sulla 124esima. “Piuttosto che cercare di spingere dentro, un paio di migliaia di persone eccitate sono rimaste per strada a guardare”, ha scritto il signor Breslin.

Il dottor King è stato portato all’ospedale di Harlem, dove un team di medici ha lavorato per estrarre la lama dal petto. Fuori dalla sala operatoria, 40 persone si sono offerte per donare il sangue. Un medico ha detto ai giornalisti che la lama “ha colpito l’aorta, un vaso sanguigno vicino al cuore” e che una puntura avrebbe causato “morte istantanea”.

Il dottor King ha trascorso settimane a New York per riprendersi. Si è rivolto ai giornalisti dell’ospedale di Harlem: “Prima di tutto lasciatemi dire che non provo rancore nei confronti della signora Izola Curry e so che le persone premurose faranno tutto ciò che è in loro potere per assicurarsi che lei ottenga l’aiuto di cui apparentemente ha bisogno se vuole diventare una membro libero e costruttivo della società “.

Ha incolpato i mali della società più grandi: “Un clima di odio e amarezza permea così le aree della nostra nazione che inevitabilmente devono esplodere atti di estrema violenza”.

In seguito ha scritto una lettera per ringraziare la polizia. “Sono stato a lungo consapevole del significato della frase ‘la migliore di New York’ quando viene applicata ai membri del dipartimento di polizia di New York”, ha scritto. “Dal momento del mio sfortunato incidente, ho condiviso con tutto il cuore quell’appellativo. Non ce ne sono più fini. “

L’agente Howard è cresciuto nel dipartimento, anche se non a causa delle sue azioni da Blumstein. Il primo encomio nella sua cartella personale sarebbe arrivato due mesi dopo, per aver arrestato un uomo con una pistola. In seguito ha lavorato a casi più grandi, aiutando nella caccia al serial killer Son of Sam e con una squadra di droga facendo ampie indagini sull’eroina nel Bronx.

Ha detto al signor Miller che anni dopo l’accoltellamento, è entrato in una paninoteca ad Harlem e ha visto il dottor King seduto con altre tre persone a un tavolo. “Lo stavo guardando, e lui stava guardando me”, ha ricordato, “così ho attraversato il negozio. Ho chiesto: “Ti ricordi di me?” Ha detto: ‘So di conoscerti. Non ricordo da dove. ‘”

La carriera e la statura del Dr. King sono aumentate vertiginosamente nel decennio che seguì quel pomeriggio da Blumstein. Durante un discorso a Memphis nel 1968, avrebbe riflettuto su quel giorno.

“Sai, diversi anni fa ero a New York City, autografando il primo libro che avevo scritto. E mentre era seduta lì ad autografare libri, è venuta fuori una donna nera folle “, ha detto. “Il minuto successivo ho sentito qualcosa che mi batteva sul petto. Prima che me ne rendessi conto ero stato accoltellato da questa donna pazza “.

Ha continuato: “I raggi X hanno rivelato che la punta della lama era sul bordo della mia aorta, l’arteria principale. E una volta bucato, anneghi nel tuo stesso sangue, questa è la tua fine.

“La mattina dopo sul New York Times è uscito che se avessi semplicemente starnutito, sarei morto”. Ha ripetuto la frase più e più volte, “Se avessi starnutito”, mentre nominava le pietre miliari dei diritti civili che aveva compiuto da allora – i sit-in al banco del pranzo, la marcia su Selma, il discorso “I Have a Dream” – e poi ha concluso: “Sono così felice di non aver starnutito”.

Il giorno seguente, il dottor King è stato ucciso a colpi d’arma da fuoco.

L’agente Howard ha reagito all’assassinio con lo stesso shock e tristezza di innumerevoli altri. Ma teneva stretta la sua storia. “Era un vecchio poliziotto”, ha detto suo figlio, Al Howard Jr., 72 anni. “Hanno fatto il loro lavoro e sono tornati a casa ed erano padre, marito”.

Dopo che l’agente Howard si è ritirato, ha rilevato Showman’s. “Se volevi ascoltare il miglior jazz del mondo, potresti venire da Showman e non pagare una copertina”, ha detto suo figlio.

Il club ha attirato molti dal quartiere, ha detto il Rev. Robert Royal, un ministro battista e lui stesso un regolare. “’Bob Royal, sei un predicatore’”, ha ricordato il signor Howard che gli aveva detto una volta nel club. “‘Come mai ti vedo seduto su uno sgabello da bar notte dopo notte?’ Ho detto: “Bene, Al, sono sotto copertura per Gesù”. “

Il coronavirus ha chiuso Showman’s a marzo. Il signor Howard rimase a casa e si tenne occupato, ma alla fine ne ebbe abbastanza del blocco. Lui e Mona Lopez, la sua compagna e partner di Showman’s, erano visitatori abituali di Las Vegas e sono volati lì a settembre. Sulla via del ritorno a casa la settimana successiva, il signor Howard si ammalò di quello che sembrava essere un raffreddore ma in realtà era il coronavirus. Morì diversi giorni dopo di Covid-19. Aveva 93 anni.

Il suo funerale il 27 ottobre presso la casa di pompe funebri J. Foster Phillips in Giamaica, nel Queens, era di dimensioni limitate da restrizioni sulla distanza sociale, ma le persone in lutto includevano persone di entrambi i lati della sua vita lavorativa: il dipartimento di polizia e il club. Suo nipote Malik Howard ha letto da un necrologio che elencava i suoi numerosi successi. Nascosto tra loro: “Ha contribuito a salvare la vita di Martin Luther King Jr.”.

Quella sera al bar del 2018, quando la storia del signor Howard giunse alla fine, il locale si era svuotato. Il signor Miller fu colpito da quella che sembrerebbe essere la futilità ultima delle azioni del suo amico nel 1958.

“Ho detto che è un peccato che sia stato ucciso pochi anni dopo”, ha detto Miller. “Puoi salvare la vita di un ragazzo, eppure la vita non viene salvata.”

Il suo amico non era d’accordo.

“Al ha sottolineato che in quell’arco di anni in cui non è morto per essere stato accoltellato”, ha detto Miller, “ha continuato a fare i lavori più importanti”.

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