Quando le scuole di New York City riapriranno, circa 700.000 studenti non ci saranno

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Diverse settimane prima del sindaco Bill de Blasio ha chiuso il sistema scolastico di New York City, il più grande della nazione, in mezzo a un’ondata di casi di coronavirus, lui ha consegnato ai genitori una scadenza scoraggiante: Avevano solo poche settimane per decidere se i loro figli sarebbero tornati in classe quest’anno, e probabilmente almeno fino al prossimo autunno.

Questa settimana, i newyorkesi hanno reso il loro verdetto: solo circa 35.000 bambini che avevano imparato a distanza all’inizio dell’anno scolastico hanno chiesto di passare a un apprendimento di persona ogni volta che le scuole cittadine riaprono.

Il numero di famiglie che scelgono di tornare in aula rappresenta sia una grande delusione che una sorpresa per il sindaco, che ha dichiarato di avere mandato dai genitori di riaprire le scuole. Ai genitori è stato chiesto di prendere la decisione straziante su come i loro figli avrebbero imparato per il resto dell’anno scolastico mentre incombeva la minaccia di una chiusura a livello di sistema. Tutte le scuole cittadine sono state chiuse per l’apprendimento di persona a tempo indeterminato giovedì, anche se il sindaco ha promesso di riaprirle il prima possibile.

Quando le scuole riapriranno, solo circa 335.000 studenti – quasi un terzo dei circa 1,1 milioni di studenti pubblici della città – potrebbero apprendere negli edifici scolastici che il signor de Blasio ha trascorso mesi a lottare per riaprire.

Ma quel numero potrebbe effettivamente essere inferiore alla riapertura delle aule. Gli studenti possono passare dall’apprendimento di persona a quello online in qualsiasi momento quest’anno scolastico, ma il sindaco ha dichiarato che non possono più iscriversi alle lezioni in classe.

Gli ultimi numeri sono arrivati ​​mentre molti genitori, educatori e funzionari eletti erano impantanati in un intenso dibattito sull’opportunità di chiudere le scuole della città. Eppure le cifre dimostrano che il conflitto sull’istruzione di persona è rilevante per una minoranza di famiglie cittadine.

Ciò evidenzia una dura realtà per l’amministrazione del signor de Blasio, che ha posto le scuole al centro della spinta per rilanciare New York City e la sua economia dopo essere diventata un epicentro globale del virus in primavera.

E il fatto che poco meno della metà delle famiglie nere e latine abbia scelto di far studiare i propri figli a casa mina l’argomentazione del sindaco secondo cui i genitori delle scuole pubbliche, che sono per la maggior parte genitori di colore a basso reddito, ha chiesto aule aperte.

Il sindaco si aspettava che la maggior parte dei bambini tornasse negli edifici scolastici a causa dell’inferiorità ampiamente riconosciuta dell’apprendimento a distanza rispetto alle lezioni di persona e dell’enorme sfida di assistenza all’infanzia che l’apprendimento a distanza ha creato per le famiglie che lavorano.

“Penso che se tu andassi teoricamente da marzo 2020 fino a settembre 2021 e un bambino non fosse mai entrato in una classe con un educatore e adulti premurosi che possono aiutarli, sarebbe stato un errore enorme”, ha detto il signor de Blasio in un’intervista radiofonica venerdì mattina, prima che i nuovi numeri fossero rilasciati.

Ora il sindaco presiede un sistema scolastico in cui i bambini bianchi, che costituiscono appena il 15 per cento della popolazione scolastica pubblica, hanno avuto una presenza sproporzionata nelle aule durante la pandemia. L’indagine più recente sui genitori ha indicato che le famiglie bianche stavano scegliendo l’apprendimento a distanza ai tassi più bassi di qualsiasi gruppo razziale.

New York si distingue dal resto del paese per le enormi dimensioni del suo sistema scolastico pubblico: il numero di bambini destinati a tornare in classe è più o meno equivalente al totale delle iscrizioni del distretto scolastico pubblico di Miami, il quarto più grande della nazione.

Tuttavia, i numeri sono stati molto inferiori alle previsioni del sindaco.

A luglio, il signor de Blasio ha detto che si aspettava che solo un quarto dei genitori continuasse a far studiare i propri figli a casa alla riapertura delle scuole. Era chiaro entro ottobre che la città sarebbe stata significativamente inferiore a tale obiettivo, ma il sindaco ha ancora chiamato il numero di iscrizione preliminare “Un work in progress” quando lo ha annunciato.

Ora quella cifra sembra essere più definitiva.

Dopo aver originariamente promesso che i bambini che imparano a distanza sarebbero stati in grado di scegliere lezioni di persona una volta al trimestre, il mese scorso il sindaco ha detto che i genitori avrebbero avuto solo un’opportunità di riprendere il corso per il resto dell’anno scolastico.

Ha giustificato il cambiamento spiegando che la città aveva bisogno di un migliore senso di chi si stava effettivamente presentando alle aule. Poiché il numero era molto inferiore al previsto, i presidi non potevano pianificare correttamente gli orari scolastici. È probabile che quando le scuole riapriranno, almeno alcune saranno in grado di accogliere più studenti in più giorni a causa dell’iscrizione relativamente bassa.

I risultati hanno sollevato domande urgenti sul motivo per cui la città aveva trascorso così tanti mesi affrettandosi a preparare gli edifici scolastici, dedicando relativamente poco tempo a concentrarsi sul miglioramento dell’apprendimento a distanza. Quasi tutti i bambini trascorreranno gran parte del loro tempo imparando a distanza e circa 700.000 studenti trascorreranno l’intera settimana seguendo lezioni online.

Questi numeri possono inviare un segnale preoccupante ad altri grandi distretti in tutto il paese sulla disponibilità dei genitori a rimandare i propri figli nelle classi.

Nonostante il fatto che le scuole abbiano segnalato pochissimi casi di virus, e che tutti, dal presidente del sindacato degli insegnanti ai massimi esperti di sanità pubblica della città, concordano sul fatto che le scuole sono generalmente sicure, la maggior parte delle famiglie semplicemente non vuole tornare mentre la pandemia è ancora in corso.

Allo stesso tempo, centinaia di migliaia di bambini neri, latini e asiatico-americani – compresi molti studenti con disabilità e bambini che vivono in rifugi per senzatetto o in alloggi pubblici – impareranno da casa a tempo pieno.

Circa 60.000 bambini che hanno richiesto dispositivi dalla città per l’apprendimento remoto non li ho ricevutie altri stanno ancora lottando per connettersi al Wi-Fi.

Non c’è una sola ragione per cui così tante famiglie non hanno rimandato i propri figli a scuola, e sarebbe una semplificazione enorme affermare che qualsiasi gruppo razziale o etnico ha una visione condivisa sull’apprendimento di persona.

E ci sono ancora molte migliaia di bambini di tutte le origini razziali ed etniche che sono tornati nelle classi. Ma le differenze demografiche tra coloro che hanno scelto di tornare in aula e coloro che non lo hanno fatto sono sorprendenti – e finora il sindaco ha resistito affrontando direttamente queste disparità.

Le famiglie non bianche a New York hanno avuto esiti di salute significativamente peggiori dal virus rispetto ai loro coetanei bianchi e molti studenti di città vivono in famiglie multigenerazionali dove sarebbe particolarmente pericoloso portare a casa il virus.

Anche l’approccio incerto del sindaco alla riapertura delle scuole non ha aiutato. I molteplici ritardi nelle lezioni di persona hanno spinto alcuni genitori a chiedersi se la città fosse davvero pronta o se fosse sicura.

Per alcune famiglie, la coerenza dell’apprendimento remoto a tempo pieno era preferibile a pochi giorni in classe alla settimana e alla minaccia incombente di una chiusura. Altri genitori avevano detto che non avrebbero preso in considerazione la possibilità di rimandare indietro i loro figli fino a quando non ci fosse stato un vaccino, anche se la città avesse implementato il suo piano di riapertura senza problemi.

La maggior parte delle famiglie concorda sul fatto che l’apprendimento a distanza è un cattivo sostituto delle lezioni di persona, ma alcuni hanno affermato che, nonostante i limiti dell’istruzione online, il rischio di malattia è semplicemente troppo grande.

Anche alcuni genitori che inizialmente hanno rimandato i figli in classe questo autunno hanno deciso di tenerli a casa.

Krystal Jordan, che vive con suo figlio in un rifugio per senzatetto nel Queens, ha deciso di passare a un’istruzione a distanza dopo che suo figlio ha detto che la scuola sembrava eccessivamente restrittiva, come una “prigione”. Ma anche l’apprendimento a distanza non è stato un successo, ha detto.

“E ‘travolgente”, ha detto la signora Jordan. “Accede a scuola e l’insegnante cerca di renderlo come una vera classe il meglio che può, ma a volte il dispositivo non funziona e il WiFi è lento.”

Non sapeva se il programma di suo figlio sarebbe cambiato con la chiusura delle lezioni di persona. “C’è così tanto disagio in generale”, ha detto la signora Jordan, “che è difficile concentrarsi sul lavoro scolastico”.

Molti genitori hanno detto che i loro figli erano felicissimi di essere tornati in classe, e alcuni genitori di studenti con disabilità hanno detto che l’istruzione di persona era stata a dir poco trasformativa per i loro figli.

Ma i genitori che hanno scelto l’apprendimento ibrido hanno anche affermato che i limiti dell’istruzione part-time erano scoraggianti.

C’è un accordo questa estate tra la città e il sindacato degli insegnanti ha creato una significativa carenza di personale che non è stata ancora del tutto risolta. Molte grandi scuole superiori avevano chiesto a tutti gli studenti che potevano imparare da casa affinché quelle scuole offrissero tutti i loro corsi opzionali, il che fece abbassare notevolmente le cifre delle iscrizioni.

Tuttavia, molti genitori che hanno scelto l’istruzione ibrida hanno affermato che la felicità dei loro figli per essere tornati negli edifici scolastici aveva superato i problemi dell’istruzione part-time.

Molti di loro sono devastati dalla chiusura delle scuole, compresi molti genitori di bambini con disabilità.

Kristin Giantris, una madre single che lavora e vive nel quartiere di Washington Heights di Manhattan, ha detto che temeva il ritorno all’istruzione a tempo pieno a distanza.

I servizi di cui suo figlio ha bisogno, ha detto la signora Giantris, “non traducono sul computer”.

“Mio figlio sta perdendo la sua autostima, le capacità della sua gente”, ha aggiunto. “Non si sente abbastanza intelligente. Lo sto guardando fisicamente svanire in termini di personalità “.

Juliana Kim ed Emmett Lindner hanno contribuito alla creazione di report.

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