Usare i lupi come primi soccorritori contro una malattia cerebrale mortale

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I lupi del Parco Nazionale di Yellowstone sono la prima linea di difesa contro una terribile malattia che preda di mandrie di animali selvatici?

Questa è la domanda per un progetto di ricerca in corso nel parco, ei risultati preliminari suggeriscono che la risposta è sì. I ricercatori stanno studiando quello che è noto come effetto purificante dei predatori, che si verifica quando un predatore sostiene la salute di una popolazione di prede uccidendo gli animali più malati. Se l’idea regge, potrebbe significare che i lupi hanno un ruolo da svolgere nel limitare la diffusione della malattia da deperimento cronico, che sta infettando cervi e animali simili in tutto il paese e in tutto il mondo. Gli esperti temono che un giorno possa passare agli umani.

“Non esiste uno strumento di gestione efficace” per controllare la malattia, ha affermato Ellen Brandell, dottoranda in ecologia della fauna selvatica presso la Penn State University alla guida del progetto in collaborazione con US Geological Survey e National Park Service. “Non esiste un vaccino. I predatori possono potenzialmente essere la soluzione? “

Molti biologi e ambientalisti affermano che ulteriori ricerche rafforzerebbero la tesi secondo cui reintrodurre più lupi in alcune parti degli Stati Uniti potrebbe aiutare a gestire le malattie della fauna selvatica, sebbene l’idea sia sicura di affrontare respingimenti da parte di cacciatori, allevatori e altri preoccupati per la concorrenza dei lupi.

La malattia da deperimento cronico, una malattia neurologica contagiosa, è così insolita che alcuni esperti la chiamano “malattia dallo spazio. ” Scoperto per la prima volta tra i cervi selvatici nel 1981, porta al deterioramento del tessuto cerebrale nei cervidi, principalmente cervi ma anche alci, alci e caribù, con sintomi quali svogliatezza, sbavando, barcollamento, emaciazione e morte.

È causato da una versione anormale di una proteina cellulare chiamata prione, che funziona in modo molto diverso rispetto a batteri o virus. La malattia si è diffusa tra le popolazioni di cervidi selvatici e ora si trova in 26 stati e diverse province canadesi, oltre che in Corea del Sud e Scandinavia.

La malattia fa parte di un gruppo denominato encefalopatia spongiforme trasmissibile, la più famosa delle quali è l’encefalopatia spongiforme bovina, nota anche come malattia della mucca pazza. La mucca pazza negli esseri umani causa una variante della malattia di Creutzfeldt-Jakob e negli anni ’90 in Gran Bretagna si è verificata un’epidemia tra le persone a causa del consumo di carne contaminata.

La cottura non uccide i prioni e gli esperti temono che la malattia da deperimento cronico possa diffondersi agli esseri umani che cacciano e consumano cervi o altri animali infettati da essa.

La malattia ha infettato molte mandrie di cervi nel Wyoming e si è diffusa nel Montana nel 2017. Entrambi gli stati sono adiacenti a Yellowstone, quindi gli esperti sono preoccupati che la malattia mortale possa presto farsi strada nelle vaste mandrie di alci e cervi del parco.

A meno che, forse, i 10 branchi di lupi del parco, che complessivamente contengono circa 100 individui, abbiano predato e consumato animali malati che erano più facili da abbattere a causa della loro malattia (la malattia non sembra infettare i lupi).

“I lupi sono stati davvero pubblicizzati come il miglior tipo di animale per rimuovere i cervi infetti, perché sono cursori – inseguono le loro prede e cercano i deboli”, ha detto la signora Brandell. Secondo questa logica, i cervi malati e altri animali sarebbero i più propensi a essere eliminati dai lupi.

I risultati preliminari di Yellowstone hanno dimostrato che i lupi possono ritardare i focolai di malattie da deperimento cronico nelle loro specie di prede e possono ridurre le dimensioni dell’epidemia, ha detto la signora Brandell. Ci sono poche ricerche pubblicate sulla “pulizia dei predatori” e questo studio mira ad aggiungere supporto all’uso dei predatori per gestire le malattie.

Una delle principali preoccupazioni sulla diffusione della malattia da deperimento cronico nella regione di Yellowstone è il fatto che il Wyoming mantiene 22 aree di alimentazione sponsorizzate dallo stato che concentrano un gran numero di alci in modo innaturale nella regione di Yellowstone. E appena a sud del Grand Teton National Park si trova il National Elk Refuge, dove migliaia di animali, sfollati dagli allevamenti di bestiame, vengono nutriti ogni inverno per soddisfare i cacciatori di alci e i turisti. Molti biologi della fauna selvatica dicono che concentrare gli animali in aree così piccole è una ricetta per la rapida diffusione della malattia da deperimento cronico.

Quando i casi di malattia tra i cervi variavano dal 5 al 50 per cento in Wisconsin e Colorado, quegli stati erano considerati punti caldi. Ma se la malattia entra in allevamenti di selvaggina come quelli del Wyoming, “i tassi di prevalenza salgono alle stelle al 90 o al 100 per cento”, ha detto Mark Zabel, direttore associato del Prion Research Center della Colorado State University.

I prioni sono particolarmente letali. A differenza di batteri e virus, i prioni possono persistere nel suolo per 10 anni o più e resistere alla vegetazione. Anche se una mandria muore o viene abbattuta, i nuovi animali che si spostano possono essere infettati.

L’origine della malattia è sconosciuta. Andrew P. Dobson, professore di ecologia ed epidemiologia a Princeton che ha studiato la pulizia dei predatori, ritiene che la malattia sia in gran parte il risultato di ecosistemi con troppo pochi predatori e spazzini.

Egli ipotizza che la malattia possa derivare da cervi che vivono in prossimità di pecore in Colorado o Wyoming, dove è stata identificata per la prima volta. Le pecore sono state portatrici della scrapie – in effetti la malattia della mucca pazza per le pecore – da secoli. Il dottor Dobson ha teorizzato che dopo la morte di un animale contaminato, potrebbe essere rimasto a terra per un po ‘in assenza di predatori e spazzini, che di solito pulivano le carcasse.

Alce e cervo devono avere calcio, ha detto, e potrebbero aver mangiato le ossa di un animale contaminato e diffuso la malattia.

L’assenza di lupi in gran parte dell’Occidente potrebbe anche aver permesso alla malattia di decollare. “Prendere i malati e i deboli rimuove la malattia da deperimento cronico dalla popolazione, perché qualsiasi animale che mostra segni di esso verrà ucciso e mangiato dai lupi”, ha detto il dottor Dobson. “Il resto della carcassa viene ripulito dai coyote, dalle aquile calve, dai corvi e dagli orsi.”

“Senza predatori e spazzini nel paesaggio, i componenti animali durano molto più a lungo e questo può sicuramente avere un impatto sulla diffusione della malattia”, ha detto la signora Brandell.

Il ripristino della popolazione di predatori nei parchi nazionali e nelle terre selvagge farebbe molto per ecosistemi più sani con meno malattie, ha detto il dottor Dobson.

Ken McDonald, capo della Divisione fauna selvatica di Montana’s Fish, Wildlife and Parks, ha espresso dubbi sul fatto che i lupi possano prevenire la malattia da deperimento cronico.

“I lupi aiutano a rimuovere gli animali malati, ma gli animali non si ammalano visibilmente per circa 2 anni”, ha detto. “Quindi sono portatori e diffusori ma non hanno i classici sintomi.”

Il signor McDonald ha detto che mantenere una popolazione di lupi abbastanza grande al di fuori di Yellowstone per controllare la malattia da deperimento cronico richiederebbe così tanti lupi che sarebbe socialmente inaccettabile, specialmente per allevatori e cacciatori.

L’approccio dello Stato per controllare la malattia, ha detto, è aumentare il numero di cervi che possono essere uccisi nei luoghi in cui la malattia è in crescita.

La signora Brandell, tuttavia, ha affermato che i lupi possono rilevare la malattia molto prima che diventi evidente alle persone, attraverso l’odore o un leggero cambiamento nel movimento della preda, il che potrebbe essere utile.

“I lupi non sarebbero una cura magica ovunque”, ha detto. “Ma nei luoghi in cui era appena iniziato e hai una gilda di predatori attiva, potrebbero tenerla a bada e potrebbe non avere mai un punto d’appoggio.”

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