“Ci vuole tempo”: i lavoratori in terapia intensiva aiutano i loro ex pazienti Covid a rimediare

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LOS ANGELES – Tre giorni dopo essere stato dimesso dal Martin Luther King Jr. Community Hospital, Gilbert Torres è tornato su una barella, un tubo trasparente che gli serpeggiava dal naso a una bombola di ossigeno. Era l’ultimo posto in cui voleva essere.

Ma il signor Torres, 30 anni, che aveva appena trascorso due settimane su un ventilatore nell’unità di terapia intensiva, non era presente perché le sue condizioni erano peggiorate. Era lì per visitare una nuova clinica ambulatoriale per i sopravvissuti al Covid-19, destinata ad affrontare le loro persistenti ferite fisiche e psichiche – e per aiutare a evitare che avessero bisogno di essere riammessi.

Diversi centri medici in tutto il paese, tra cui il Massachusetts General Hospital, hanno creato cliniche simili, segno di un crescente apprezzamento della necessità di affrontare gli effetti a lungo termine del Covid. Altri ospedali che avevano già programmi post-terapia in terapia intensiva hanno aggiunto un gran numero di pazienti Covid ai loro ruoli: l’Indiana University Health Methodist Hospital, ad esempio, ne ha trattati più di 100. E alcune istituzioni, come Providence St. Jude a Fullerton, in California, hanno programmi di recupero che servono anche i pazienti con coronavirus che non sono mai stati ricoverati in ospedale.

“Mettiamo il mille per cento della nostra energia in questi pazienti”, ha detto il dottor Jason Prasso, uno dei medici di terapia intensiva presso l’MLK Hospital che ha creato la clinica lì. “Ci sentiamo responsabili del fatto che stanno migliorando anche dopo aver lasciato l’ospedale”.

Ben prima della pandemia, i medici sapevano che alcuni pazienti che si stavano riprendendo da una malattia critica sviluppavano una costellazione di sintomi noti come sindrome post-terapia intensiva che può includere debolezza muscolare e affaticamento. Gli studi suggeriscono che in circa la metà delle persone che hanno trascorso del tempo sui ventilatori in una terapia intensiva si manifestano depressione, ansia e disturbi cognitivi. Circa un quarto di questi pazienti sviluppa un disturbo da stress post-traumatico. Il rischio è maggiore tra coloro che hanno avuto insufficienza respiratoria, lunghe degenze ospedaliere e trattamenti con farmaci per sedarli o paralizzarli, tutti comuni nei pazienti più malati di coronavirus.

Il dottor Prasso ei suoi colleghi hanno creato la clinica presso l’MLK dopo aver realizzato che molti pazienti le cui vite avevano combattuto per salvare ricevevano poche cure di follow-up. L’ospedale si trova in un quartiere a basso reddito dove i servizi sanitari, inadeguati anche prima della pandemia, sono diventati più scarsi.

Dall’apertura ad agosto, la clinica ha visto più di 30 pazienti. Le visite, che avvengono il martedì mattina e includono un esame fisico e uno screening della salute mentale, spesso comportano discussioni su alloggi, sicurezza alimentare e problemi occupazionali che possono sorgere a causa dei sintomi a lungo termine. Ai pazienti viene offerta anche assistenza spirituale.

Il primo a entrare nell’aula del signor Torres a febbraio è stato Rudy Rubio, un cappellano dell’ospedale che lo aveva visitato spesso in terapia intensiva. Il pastore ha chiesto se potevano pregare insieme e si è offerto di procurargli una Bibbia.

Il signor Torres, i cui genitori sono fuggiti dalla guerra in El Salvador, è cresciuto nel quartiere e ha lavorato a pulire grandi impianti di perforazione in un Blue Beacon Truck Wash. Sebbene fosse morbosamente obeso – un fattore di rischio per una grave Covid – gli piaceva correre e andare in bicicletta e raramente ne aveva bisogno. vedere un dottore. Non aveva idea di come avesse contratto il coronavirus o si fosse ammalato così tanto che i medici dovevano inserire un tubo per la respirazione entro poche ore dal suo arrivo all’MLK.Per giorni prima che iniziasse a mostrare segni di miglioramento, temevano che non sarebbe sopravvissuto.

“Sei stato risparmiato”, gli disse il cappellano alla clinica. “Cosa ne farai di questa opportunità?”

Quando il dottor Prasso entrò nella stanza, il signor Torres dapprima non lo riconobbe senza il suo abito protettivo e il suo casco. “Sei stato tu”, disse quando la realizzazione si rese conto.

Mentre il medico lo ha esaminato, il signor Torres ha detto che era in grado di camminare per brevi distanze, ma era preoccupato che se lo avesse fatto i suoi livelli di ossigeno sarebbero diminuiti. “È un po ‘un gioco mentale”, ha detto il dottor Prasso. “Potresti sentirti a corto di fiato, ma il tuo ossigeno può ancora essere del tutto normale.”

La clinica avrebbe provveduto a procurare al signor Torres una macchina per l’ossigeno portatile perché i piccoli serbatoi scarseggiavano a livello nazionale, ha detto il medico. Ha spiegato che potrebbero volerci da poche settimane a diversi mesi prima che i pazienti si svezzino; alcuni potrebbero richiederlo a tempo indeterminato.

Il signor Torres ha sollevato un altro problema. Un fisioterapista assegnato a fargli visita aveva annullato. “Molte agenzie sono un po ‘resistenti ad entrare nelle case delle persone in questo momento a causa del Covid”, gli ha detto il dottor Prasso. Ha detto che la clinica potrebbe invece iscrivere il signor Torres a un programma di riabilitazione polmonare, in modo che potesse lavorare con terapisti concentrati sul recupero dei suoi polmoni.

Il signor Torres ha condiviso di essere ansioso e ossessionato dai ricordi dei monitor acustici dell’ICU e da una sensazione di soffocamento. Aveva dormito a malapena da quando era tornato a casa e non aveva ancora visto suo figlio di 5 anni, che stava temporaneamente con i nonni. Il signor Torres aveva paura di crollare davanti a lui.

“Tutto quello che senti è normale” lo rassicurò il dottor Prasso. “Sappi solo che quello che hai passato è stato un trauma. Ci vuole tempo perché questo guarisca. “

I due si sono scambiati i ricordi del momento in cui il tubo di respirazione del signor Torres è stato rimosso. “Mi hai implorato di tirare fuori il tubo, e non appena abbiamo tolto il tubo, hai chiesto di rimetterlo dentro”, ha detto il dottor Prasso.

“Era difficile respirare”, ha detto Torres. “Non volevo essere sveglio.”

“Questo ragazzo aveva una morsa sulla mia mano”, ha detto il dottor Prasso alla compagna del signor Torres, Lisseth Salguero, che lo aveva raggiunto in aula. I membri della famiglia, essi stessi a rischio di problemi di salute mentale, sono incoraggiati ad accompagnare i pazienti in clinica. La signora Salguero aveva sviluppato i sintomi di Covid lo stesso giorno del signor Torres, ma si riprese rapidamente. Da quando era tornato a casa, si era svegliata per controllare il livello di ossigeno del signor Torres durante la notte. “Sono felice finché sta bene”, ha detto.

Lo stress straordinario di un soggiorno in terapia intensiva nell’era del Covid-19 è spesso aggravato da una solitudine quasi insopportabile. Le restrizioni ai visitatori volte a ridurre la trasmissione del virus possono significare settimane separate dai propri cari. “Continuavo a chiedere a qualcuno che mi tenesse la mano”, ha ricordato il signor Torres. “Volevo un contatto.”

I membri del personale sono diventati di fatto una famiglia. “Non hai nessuno tranne le tue infermiere”, ha detto il signor Torres.

Per gli infermieri in terapia intensiva, prendersi cura dei pazienti Covid pur essendo tra i pochi canali verso la loro famiglia porta a profondi legami emotivi. Nina Tacsuan, una delle infermiere del signor Torres, non è riuscita a trattenere le lacrime quando lo ha visto in clinica.

“Grazie per avermi tenuto in vita, dandomi una seconda possibilità”, le disse il signor Torres. “Sono grato.”

“Hai la mia età”, ha detto la signora Tacsuan. “È stato davvero difficile tutto il tempo.”

Spesso, l’esperienza finisce con il cuore spezzato: al momento del ricovero in ospedale il signor Torres, solo il 15% circa dei pazienti Covid alla MLK trattati con ventilatori era sopravvissuto per tornare a casa.

Coloro che sopravvivono, come lui, ispirano il personale a continuare. Ma di solito i lavoratori in terapia intensiva non hanno l’opportunità di vedere i loro ex pazienti una volta che stanno meglio. La clinica ha cambiato tutto.

La signora Tacsuan e un infermiere manager, Anahiz Correa, hanno scherzato sul fatto che il signor Torres non era più il benvenuto nella loro terapia intensiva

Quando l’ambulanza del trasporto lo ha prelevato per tornare a casa, il signor Torres ha detto che si sentiva molto meglio di quando era arrivato. Si è riunito con il suo giovane figlio, Austin, un paio di giorni dopo, e da allora ha continuato a migliorare.

Il signor Torres ha visitato la clinica altre due volte, a febbraio ea marzo. Sebbene abbia finito per rifiutare la riabilitazione ambulatoriale – optando invece di salire le scale e fare altri esercizi da solo a casa – ha detto che si sentiva curato ed era contento di essere andato.

Un assistente sociale lo ha messo in contatto con un medico di base nel sistema di MLK per ulteriori follow-up. Un osteopata gli ha manipolato la schiena e gli ha insegnato gli esercizi di stretching per alleviare il persistente disagio del tempo trascorso nel letto d’ospedale. E la scorsa settimana, al suo ultimo appuntamento, il personale della clinica ha appeso uno striscione di congratulazioni e ha gridato “Sorpresa!” come è entrato, per celebrare la sua “laurea” per aver dovuto usare una bombola di ossigeno.

Ha ancora bisogno di più forza e resistenza per poter tornare al suo lavoro fisicamente impegnativo all’autolavaggio, ha detto, ma “Sto facendo molte più cose”. E non è più perseguitato dall’ansia, ha aggiunto. “Mi sento benissimo.”

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