Come il Rhode Island è caduto al Coronavirus

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PROVIDENZA, RI – I numeri hanno cominciato a salire a settembre. Dopo un’estate tranquilla, i medici del Rhode Island Hospital hanno iniziato a vedere uno o due pazienti con Covid-19 ad ogni turno, e presto anche tre. Poi quattro.

I casi sono aumentati costantemente fino all’inizio di dicembre, quando il Rhode Island si è guadagnato la dubbia distinzione di avere più casi e morti per 100.000 persone rispetto a qualsiasi altro stato del paese. Il tasso di casi lo colloca ancora tra i primi cinque stati.

Dove è andato storto questo stato strettamente unito? Le “pause” sull’attività economica dell’ex governatore Gina Raimondo furono di breve durata e parziali, lasciando aperti pranzi al coperto, centri commerciali e piste da bowling. Ma le chiusure non sono state più patchiose di quelle di molti altri stati.

Fino alla fine dell’estate, è stata lodata per aver tenuto a freno il virus. Anche ora, pochi residenti la incolpano per i numeri squallidi. (La signora Raimondo ha prestato giuramento come segretaria al commercio mercoledì sera.)

Gli esperti indicano invece una miriade di altri fattori, che si sono verificati in altre parti del paese, ma qui sono confluiti in una crisi più grande.

Il freddo autunnale ha mandato le persone in casa, dove il rischio del virus è più alto, e le vacanze hanno riunito le persone. Il Rhode Island è minuscolo: puoi attraversarlo in 45 minuti. Ma ammassati in quella piccola area ci sono un milione di persone, per una densità di popolazione seconda solo a quella del New Jersey. Se tutti nel mondo sono collegati da sei gradi di separazione, i Rhode Islanders sembrano essere collegati da forse due.

Central Falls, l’epicentro dell’epidemia di Rhode Island, ha una densità di 16.000 persone per miglio quadrato, quasi il doppio di quella di Providence. “Immagina, 16.000 persone per miglio quadrato – voglio dire, è incredibile”, ha detto il dottor Pablo Rodriguez, un membro del comitato governativo che guida la distribuzione del vaccino Covid nel Rhode Island. “Non ci vuole molto perché la scintilla crei un focolaio.”

A parte la sua densità, il Rhode Island ha un’alta percentuale di anziani residenti in case di cura, che rappresentano la maggior parte dei decessi. Presse nello stato sono molteplici aree urbane – Central Falls, Pawtucket, Providence – dove le barriere linguistiche, la sfiducia e il lavoro hanno lasciato le famiglie di immigrati in case multigenerazionali particolarmente vulnerabili. Lo stato ospita anche più college che innescano catene di infezioni all’inizio dell’autunno.

Per mesi gli ospedali del Rhode Island sono stati a corto di personale e sopraffatti. Medici e infermieri stavano cercando di far fronte a crescenti carichi di lavoro, spesso senza l’equipaggiamento protettivo di cui avevano bisogno, con linee guida in continuo mutamento e con la propria resilienza tesa al limite.

La dottoressa Megan Ranney, ricercatrice e sostenitrice della salute pubblica, è anche un medico di pronto soccorso al Rhode Island Hospital che ha assistito in prima persona all’intera portata della crisi dello stato. Ciò che ha visto svolgersi in un singolo turno offre una finestra su ciò che è accaduto.

Un giorno di fine dicembre, quando la crisi raggiunse nuove vette, il dottor Ranney si preparò per un lungo turno di otto ore. Le piaghe dietro le orecchie, dove erano penetrate i suoi occhiali, le cinghie dell’N95 e le mascherine chirurgiche, non erano ancora guarite. Ma come poteva lamentarsi, ha detto il dottor Ranney, quando i suoi medici “mangiano, dormono, respirano Covid” cinque giorni alla settimana?

I pazienti avevano le cose peggiori, lo sapeva. Ansiosi e isolati, divennero ancora più sconcertati dai medici e dalle infermiere mascherati e irriconoscibili che si precipitavano intorno a loro. Durante il turno della dottoressa Ranney la settimana precedente, aveva visto un ampio spettro: persone anziane in una spirale discendente, giovani latini altrimenti sani, immigrati capoverdiani con scarsa comprensione dell’inglese.

Questi dati demografici sono in parte ciò che ha reso il Rhode Island particolarmente suscettibile, ha affermato il dottor Ashish Jha, decano della School of Public Health presso la Brown University di Providence: “Certamente nel New England, è lo stato più povero – quindi molta povertà, e un molta povertà multigenerazionale “.

Come nella maggior parte del paese, la comunità latina ha subito il peso maggiore dell’epidemia. Nel Rhode Island, i latini hanno 6,7 volte il rischio di ospedalizzazione e 2,5 volte il rischio di morte, rispetto ai bianchi.

Nei giorni precedenti al suo turno, la dottoressa Ranney aveva lavorato in una parte dell’ospedale destinata a trattare casi non Covid. Ma anche le persone con altri disturbi, come le fratture della caviglia, si sono rivelate positive per il virus, ha scoperto.

“Non so mai di giorno in giorno quanto sarà grave il picco”, ha detto. “Devo solo affrontarlo.”

Si è rivelata una giornata straordinariamente impegnativa. “Il pronto soccorso è pieno, l’ospedale è pieno, l’unità di terapia intensiva è piena”, ha detto il dottor Ranney. “Tutte le nostre unità si stanno muovendo il più velocemente possibile, ma i pazienti continuano ad arrivare”.

Ogni volta che si toglieva le maschere durante un turno, correva il rischio di contaminarsi. Aveva bevuto quattro tazze di caffè prima di questo turno e più niente da allora.

L’età media dei pazienti quella notte era di circa 70 anni. Una donna anziana che aveva problemi di respirazione non poteva isolarsi perché viveva con i suoi figli e nipoti. In ogni caso, è arrivata in ospedale dopo 10 giorni dalla malattia, troppo tardi perché l’isolamento avesse importanza.

L’epidemia di Rhode Island è stata disastrosa per le famiglie di immigrati nelle famiglie multigenerazionali. “Come ti isola da qualcuno quando hai un bagno?” Ha detto il dottor Ranney.

È un problema in tutto questo stato diversificato. Quando Djini Tavares, 60 anni, è stata infettata a luglio, era pronta a spendere circa 120 dollari a notte in un hotel – una somma che molti nella sua comunità capoverdiana non possono permettersi – per isolarsi dal suo vulnerabile padre di 86 anni.

Anche prima della pandemia, la signora Tavares era meticolosa riguardo all’igiene, tenendo sempre in casa cumuli di salviette e prodotti per la pulizia. Non poteva immaginare dove avesse preso il virus. La perdita della sua madrina e di un’amica a causa del Covid-19 l’aveva scossa.

I capoverdiani sono una comunità affiatata e non essere in grado di piangere i morti è stato doloroso, la signora Tavares ha detto: “Culturalmente, penso che ci stia facendo soffrire ancora di più”.

Durante il suo turno, la dottoressa Ranney ha incontrato pazienti con Covid-19 che avevano coaguli di sangue o problemi cardiaci, o che avevano ancora bisogno di ossigeno settimane dopo la diagnosi. Molti pazienti erano stati molto attenti – o hanno detto di averlo fatto – ma sono stati infettati dopo che un membro della famiglia ha portato il virus in casa.

La storia viene raccontata troppo spesso nel Rhode Island. Abby Burchfield, 58 anni, ha perso la madre e il patrigno a causa del Covid-19 a pochi giorni l’una dall’altra in un centro di vita assistita nel New Jersey ad aprile. Devastata e spaventata, lei e la sua famiglia stavano lontani dai ristoranti, si lavavano spesso le mani e cercavano di indossare maschere ovunque. Non era abbastanza.

La figlia minore della signora Burchfield, Lily, 21 anni, è stata infettata nel suo college in Virginia ad agosto ed è stata ricoverata in ospedale. Poi, alla fine di ottobre, suo marito, Jimmy, 58 anni, ha contratto il virus da un collega infetto ma senza maschera.

Nonostante i migliori sforzi della signora Burchfield, anche lei è stata infettata. È stata ricoverata in ospedale dopo essere crollata improvvisamente nella cucina di famiglia. È guarita, ma suo marito, anche lui ricoverato in ospedale, non ha ancora gusto, un olfatto limitato e una stanchezza continua.

“La mia più grande paura in questo momento è proteggere mia figlia maggiore”, ha detto la signora Burchfield.

Le esposizioni sul posto di lavoro hanno particolarmente danneggiato la comunità latina e capoverdiana, molte delle quali svolgono lavori che non possono essere svolti da casa. Ma nei sondaggi statali, è diventato anche ovvio che le persone tenevano ancora riunioni di 15-20 persone anche quando il virus si diffondeva, ha detto il dottor James McDonald, direttore medico dell’unità Covid-19 presso il Dipartimento della Salute del Rhode Island.

“Le persone non erano disposte a vivere in modo diverso durante la pandemia”, ha detto.

Il dottor Ranney ha detto che ci sono stati diversi casi simili al pronto soccorso quella notte.

“È frustrante vedere pazienti che arrivano da incidenti automobilistici quando non indossavano la cintura di sicurezza, o vedere pazienti con ferite da arma da fuoco perché l’arma non è stata conservata in modo sicuro”, ha detto. “È così vedere gente con Covid.”

Alcune notti in medicina d’urgenza, le diagnosi e le cure sono subito evidenti.

Ma in questo turno, il dottor Ranney ha detto, “c’era molto, molto poco che fosse semplice o lineare”. Sono comparsi un certo numero di pazienti con problemi di abuso di sostanze, oltre a persone con malattie mentali che erano diventate un pericolo per se stesse. E “stiamo vedendo molte persone che sono solo sole”, ha detto.

Il dottor Ranney avrebbe avuto una tregua, ma molti medici e infermieri a Rhode Island stavano già bruciando. Alcuni pensavano che gli amministratori dell’ospedale non li avessero protetti.

All’inizio della pandemia, la maggior parte degli operatori sanitari nel Rhode Island, come in altre parti del paese, non aveva maschere N95. Le maschere sono monouso, ma quando le infermiere hanno ricevuto un N95 ciascuna, è stato chiesto loro di metterle in sacchetti di carta alla fine del loro turno e rimetterle il giorno successivo.

“Puzzavano, erano viscidi, disgustosi. Ti hanno fatto scoppiare la faccia “, ha detto un’infermiera del Rhode Island Hospital, che ha parlato in condizione di anonimato perché l’ospedale aveva ordinato ai dipendenti di non parlare con i media.

Se una cinghia si rompeva, la maschera veniva restituita con nuove cinghie fissate con punti metallici. “Le graffette ti penetrerebbero in faccia”, disse l’infermiera.

Molti infermieri ricevevano solo 40 ore di malattia all’anno, che si traducevano approssimativamente in tre turni di 12 ore; un quarto giorno fuori potrebbe guadagnare un rimprovero.

Per questo motivo, molte infermiere non sono state testate e alcune sono venute a lavorare anche quando erano ammalate. All’ospedale Eleanor Slater di Cranston, RI, membri del personale malati ha portato a un focolaio di almeno 29 dipendenti e nove pazienti. È un fenomeno osservato negli ospedali di tutti gli Stati Uniti.

Le regole per i pazienti non sempre concordano con la scienza, ha detto un’infermiera del Rhode Island Hospital. All’inizio, l’ospedale non ha permesso a nessuno di uscire dal pronto soccorso fino a quando i risultati dei test non sono stati restituiti. Ma quando la prima ondata si è attenuata, le regole sono diventate lassiste.

I pazienti sono stati inviati con i risultati dei test in sospeso, potenzialmente esponendo altri pazienti così come gli infermieri che si sono presi cura di loro. Dopo aver trattato uno di questi pazienti, almeno nove infermiere sono risultate positive al virus, ha detto l’infermiera.

La politica nella maggior parte degli ospedali del Rhode Island ora è quella di far indossare agli operatori sanitari respiratori N95 o maschere riutilizzabili simili in ogni momento e di testare chiunque sia sospettato di avere Covid-19. Ma questo non tiene conto dei pazienti che potrebbero essere asintomatici e che si presentano per altri disturbi.

Il Rhode Island ha adottato un approccio insolito: i funzionari stanno distribuendo vaccini a chiunque li prenda a Central Falls, indipendentemente dall’età. È una strategia che poche altre giurisdizioni hanno provato.

“Abbiamo deciso di farlo a causa del terribile bilancio della pandemia in quelle comunità”, ha detto il dottor Rodriguez, membro del comitato per i vaccini. Il venti per cento degli adulti residenti ha ricevuto almeno una dose presso le cliniche locali, esclusi coloro che potrebbero essere stati immunizzati al lavoro o altrove.

Il piano dello stato per immunizzare le persone a più alto rischio per età e geografia, ha aggiunto, “spegnerà il fuoco dove sta bruciando più intensamente”.

Nelle ultime settimane il numero dei casi nel Rhode Island è diminuito, così come nel resto del Paese. E meno operatori sanitari si ammalano perché sono stati immunizzati, quindi i turni ospedalieri sono migliori di prima, ha detto il dottor Ranney.

Ma i casi nello stato sono ancora il terzo più alto pro capite del paese. E i medici continuano a vedere i pazienti che hanno il cosiddetto Covid lungo, ha detto: “Il problema è che una volta che i pazienti vengono ammessi, non se ne vanno”.

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