Come la pandemia sta arrivando in prima serata. (O no.)

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Lo scorso giugno, quando il “Grey’s Anatomy” La stanza degli scrittori si è riunita di nuovo, virtualmente, dopo una pausa più lunga del solito, Krista Vernoff, la showrunner di lunga data, ha chiesto se la prossima stagione dovesse includere o meno la pandemia di coronavirus.

“Sono come 51-49 per non aver fatto la pandemia”, ha detto al suo staff. “Perché ne siamo tutti così stanchi. Siamo tutti così spaventati. Siamo tutti così depressi. E veniamo a “Grey’s Anatomy” per il sollievo, giusto? “

Ma era aperta a controargomentazioni. E quando ha chiesto ai volontari di provare a convincerla a farlo, ha ricordato di recente, le mani si sono alzate in quasi tutte le finestre di Zoom. Il consulente chirurgico senior dello spettacolo, Naser Alazari, ha presentato il caso più convincente: la pandemia era la storia di una vita, le disse, parlando dalla clinica dove stava curando i pazienti Covid-19. “Grey’s” aveva la responsabilità di raccontarlo.

Nelle stanze di Internet, drammi ospedalieri, spettacoli di pronto intervento, commedie di situazioni e procedimenti giudiziari stavano avendo dibattiti simili. Ignorare gli eventi della primavera e dell’estate – la pandemia, il tardivo calcolo razziale americano – significava collocare le serie in prima serata fuori (beh, ancora di più) dalla realtà osservabile. Ma includerli significava potenzialmente estenuante spettatori già esausti e coprire le stelle telegeniche dagli occhi in giù.

Significava anche prevedere il futuro. David Shore, lo showrunner della ABC “The Good Doctor”, sapeva che le sceneggiature scritte in estate non sarebbero andate in onda fino all’autunno. “Questa è una sfida che non affronti normalmente”, ha detto, parlando al telefono. “Di solito, quando scrivi una storia, sai come sarà il mondo.”

A partire da ottobre, quando le serie sceneggiate hanno iniziato a tornare, e dopo le anteprime invernali del mese scorso, gli spettatori hanno potuto vedere la varietà di approcci. Alcuni spettacoli hanno reso la pandemia una star, e altri l’hanno relegata a un ruolo di sfondo. Altri l’hanno scritto fuori dall’esistenza. Showrunner e produttori esecutivi hanno dovuto indovinare meglio ciò che il pubblico desidera maggiormente: una televisione che rifletta il mondo così come lo viviamo? O che fornisce una distrazione da esso, in particolare quando quel mondo sembra essere in fiamme e a volte letteralmente è?

Come qualcuno che ha trascorso i primi mesi della pandemia alternando, freneticamente, tra notizie terribili e Episodi di “Parks and Recreation”, e che si irrigidisce ancora durante ogni scena in cui i personaggi entrano in uno spazio interno senza maschera, questa rimane una questione aperta. Ma le persone che realizzano la TV hanno dovuto trovare delle risposte.

La maggior parte delle sitcom, in particolare le serie dei nuovi arrivati, ha scritto intorno alla pandemia, spesso con un occhio alle repliche. “Sono sempre stato un sostenitore della realizzazione di commedie che non riportino una marcatura temporale pesante”, Chuck Lorre, il creatore delle famose commedie della CBS del passato e del presente (“The Big Bang Theory”, “Mom”), ha scritto in una e-mail. “Un motivo per evitare pandemie e pandemie.”

“Sig. Più alto,” che è stato presentato in anteprima il mese scorso sulla NBC, lo ha gestito in una battuta finale: “Dolly Parton ha comprato a tutti un vaccino”, dice il politico alle prime armi di Ted Danson.

“Ultimo sopravvissuto,” una sitcom della famiglia Fox con protagonista Tim Allen, ha deciso di saltare avanti di due anni tra le stagioni. Guardando verso un debutto a gennaio, lo showrunner Kevin Abbott ha intuito che le battute pandemiche più decenti sarebbero state raccontate per allora e che i copioni che riflettevano la realtà sarebbero stati troppo oscuri.

“Le persone sono già depresse”, ha detto. “Non volevamo davvero aggiungere altro.” Superare la pandemia significava anche che lo spettacolo non avrebbe dovuto preoccuparsi di sconvolgere un pubblico che, come la star dello show, distorce i conservatori. (Allen è uscito, almeno su Twitter, come pro-maschera.)

“Era meglio per noi non doverci affrontare, perché non è qualcosa con cui il nostro spettacolo è stato progettato particolarmente bene”, ha detto Abbott, parlando al telefono.

Altre commedie non avevano quel lusso, come quelle più impegnate politicamente “nerastro,” o “Superstore” che è popolato con caratteri lavoratori essenziali.

“Il nostro spettacolo si svolge in un negozio”, ha scritto in una e-mail Jonathan Green, uno showrunner di “Superstore”. “Ci siamo sentiti come se si trattasse di affari come al solito potrebbe essere fonte di distrazione.” Lui e l’altro showrunner, Gabe Miller, hanno sentito la responsabilità di mostrare l’impatto della pandemia sui dipendenti della vendita al dettaglio. Poiché “Superstore” è una sitcom, non un dramma medico, sentivano di poterlo fare con una mano leggera, quando quelle mani non erano occupate ad accumulare carta igienica.

Gli spettacoli in ospedale dovevano affrontarli direttamente, ovviamente. “The Good Doctor” è stato presentato per la prima volta con un doppio episodio di coronavirus, poi proiettato in avanti in tempo.

“Sarebbe stata una follia ignorare la pandemia”, ha detto Shore. “D’altra parte, sarebbe stato anche estenuante per noi e per i nostri spettatori attraversarlo per un’intera stagione”.

Il dramma della Fox “Il residente” lo ha affrontato in un’anteprima della stagione terminata da scene ambientate in un futuro senza coronavirus, dove si svolge il resto della stagione. Uno spettacolo con l’etica del caso della settimana non poteva soffermarsi sul virus, ha detto Amy Holden Jones, un creatore, parlando al telefono. “Dal punto di vista medico, ciò che puoi fare con Covid è limitato.”

Ma “Grey’s Anatomy” ha trascorso l’intera stagione a combattere la pandemia, con molti dei suoi personaggi principali, tra cui Meredith Grey di Ellen Pompeo, che si sono ammalati.

“Ero tipo, se lo stiamo facendo, lo stiamo facendo”, ha detto Vernoff, parlando al telefono dal set. “Non sappiamo come sarà la medicina dopo il Covid. Non stiamo saltando in un futuro immaginario “.

Tuttavia, lei e gli scrittori hanno costruito un rilievo narrativo, come sequenze di fantasia al mare e alcune emergenze più ordinarie, anche se non è come un segmento che coinvolge adolescenti orribilmente bruciati da un incendio che ha offerto molta tregua. (“Abbastanza giusto”, ha risposto Vernoff quando le ho detto questo.)

Impegnarsi nelle storie di Covid-19 conferisce una serie di peso, gravità e il brivido del reale. Può anche davvero creare problemi con gli archi della tua storia. quando “Questi siamo noi” Completata la sua quarta stagione, poco prima della chiusura la scorsa primavera, i primi episodi della sua quinta erano già stati scritti. Includere la pandemia significava che Dan Fogelman, lo showrunner, doveva fare significative riscritture. All’improvviso i membri della famiglia non potevano volare cavalieri per vedersi. Anche le storie di gravidanza e adozione avevano bisogno di aggiustamenti.

“È diventata una vera sfida per noi scrittori e narratori dire, ‘OK, diventeremo i proprietari di questa pandemia’”, ha detto Fogelman, parlando al telefono. “Ma proveremo anche a raccontare la stessa identica storia che abbiamo pianificato per sei anni”.

Altre serie hanno avviato cambiamenti sia grandi che piccoli. “Superstore” ha spostato le sue scene in un magazzino più arioso in modo che i suoi personaggi potessero distanziarsi. “Grey’s Anatomy” ha vestito il prato fuori dal bungalow degli scrittori come il cortile di Meredith Grey. Il primo soccorritore di Fox mostra, “9-1-1” e “9-1-1: Lone Star”, hanno aumentato i loro giochi disastrosi.

“Questi spettacoli hanno una realtà molto spinta”, ha detto in un’intervista telefonica Tim Minear, un creatore di entrambe le serie “9-1-1″. “Da qualche parte negli ultimi otto o nove mesi, la realtà è diventata più spinta dei miei spettacoli. Quindi devo trovare quell’equilibrio. ” (Il che aiuta a spiegare perché la premiere della stagione ha distrutto una parte significativa di Hollywood, e anche perché sembrava così catartico.)

Le maschere, soprattutto se indossate in modo responsabile, pongono particolari problemi. La televisione dipende dal primo piano, dal mezzo e da ciò che molti showrunner chiamano “recitazione in faccia”. Quando copri tutto dal naso in giù, meno viso può funzionare.

“Non penso che sia divertente guardare la TV quando metà del viso di Angela Bassett è coperta tutto il tempo”, ha detto Minear.

Gli spettacoli medici lo hanno probabilmente più facile, poiché il pubblico è abituato a guardare i medici in emote, mascherati, in sala operatoria “Facciamo lunghe sequenze in cui parliamo di sentimenti su un corpo aperto”, ha detto Vernoff.

Ma anche i drammi ospedalieri vogliono trovare modi responsabili per far smascherare i personaggi, il che a volte significa contagiarli. (Pompeo ha l’asma. Quelle sequenze sulla spiaggia indotte dalla febbre sono progettate per far respirare sia il personaggio che l’attore.)

Diversi showrunner elaborano dettagliatamente elaborati “piani di maschere”, seguendo i rivestimenti del viso personaggio per personaggio e scena per scena. Rappresentare una corretta igiene rischia di irritare il pubblico che soffre di stanchezza da pandemia, Christopher Silber, lo showrunner della CBS “NCIS: New Orleans”, ha scritto in una e-mail. Ma ne è valsa la pena.

“La responsabilità che sentivamo era quella di riflettere il mondo in cui viviamo ora”, ha detto. (Fortunatamente, è un mondo che può ancora includere un file attacco con siluro.) Alcuni spettacoli sostengono l’uso di maschere all’interno delle loro narrazioni, come in “For Life” della ABC, in cui un personaggio principale disapprova le persone che non le indossano.

La pandemia ha cambiato anche le serie in prima serata in modi meno visibili. Ora ci sono più scene all’aperto e meno riprese in interni. “Le persone non ti vogliono nelle loro case; non ti vogliono nei loro affari “, ha detto Glenn Gordon Caron, lo showrunner del dramma giudiziario della CBS “Toro.” ABC “All Rise” include meno processi con giuria. “9-1-1” limita le sue scene di folla. I giocatori in background vengono ridotti, riutilizzati, riciclati.

In generale, gli spettacoli hanno ridotto i loro ordini stagionali e stanno girando più rapidamente e con meno riprese, meglio è ridurre al minimo il rischio per il cast e la troupe. La diffusione della comunità sul set rimane bassa, ma ci sono ancora stati alcuni timori. “For Life” della ABC che ha dedicato l’ultima metà della sua stagione all’esplorazione degli effetti della pandemia e delle proteste di Black Lives Matter sulle popolazioni carcerarie, ha dovuto fermarsi per due settimane dopo che un errore di laboratorio ha restituito molteplici risultati positivi.

“Abbiamo girato un sacco di sabati per rimediare”, ha detto il creatore dello show, Hank Steinberg, in una videochiamata.

Man mano che il numero dei casi aumenta e il virus muta, anche gli spettacoli cambieranno. Altre serie troveranno modi per scrivere oltre la pandemia. Perché anche la storia di una vita non dura per sempre, un futuro di varianti e lanci lenti di vaccini rimane imprevedibile, e chi vuole davvero vedere un’altra intubazione?

Ma in una cultura saturata dai media di “foto o non è successo”, c’è molto da dire per convalidare un’esperienza condivisa e terribile, anche con interruzioni pubblicitarie. Fino a quando tutti possono lampeggiare un file “Ho il mio vaccino contro il Covid-19!” etichetta, lo spettacolo che perseverare ci terrà per mano – metaforicamente, perché in questo momento tenere la mano reale è un’idea terribile – rispecchiando la nostra realtà e aiutandoci a sopportarla, caso per caso, risata dopo risata, maschera dopo maschera.



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