Come l’assistenza sanitaria è diventata la grande industria di Steel City

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I tempi brutti per il lavoro americano hanno anche significato tempi di boom per una certa tensione di nostalgia americana. Secondo una narrativa logora, il dopoguerra era un idillio di industria pesante e posti di lavoro stabili nei sindacati; una famiglia con 2,5 figli potrebbe cavarsela con un solo capofamiglia: l’archetipo della classe operaia, che ha lavorato duramente in uno stabilimento industriale fuligginoso prima di tornare a casa in una casa che è stata mantenuta in modo impeccabile dalla sua affettuosa moglie.

Decenni dopo il crollo della sua industria siderurgica, Pittsburgh esemplifica come la traccia della memoria di una vecchia identità possa sopravvivere in una squadra di calcio (gli Steelers), un soprannome (Steel City) e persino una birra locale (Iron City), mentre l’industria che in realtà fiorisce lì ora – l’assistenza sanitaria – non ottiene tale riverenza o riconoscimento. La crescita più rapida nel settore non è per anestesisti o tecnici di raggi X, ma per lavori di assistenza mal retribuiti; la maggior parte di questi operatori sanitari sono donne e molti di loro sono neri.

Durante la pandemia, questi lavoratori sono stati definiti “essenziali” – ma come spiega lo storico Gabriel Winant in “The Next Shift”, la retribuzione e la protezione del lavoro non sono state mantenute. “Gli operatori sanitari sono contemporaneamente ovunque e da nessuna parte”, scrive Winant. “Sono responsabili di tutti, ma nessuno è responsabile per loro.”

La sostituzione del lavoro dei colletti blu con il lavoro dei colletti rosa è stata molto discussa, ma ciò che distingue questo libro è l’argomento di Winant secondo cui due fenomeni apparentemente distinti sono in realtà inestricabilmente collegati: “Non è stato un caso che il lavoro di cura sia cresciuto come industriale l’occupazione è diminuita. ” Negli anni ’70, la deindustrializzazione spinse una popolazione malata e che invecchia alla disoccupazione, verso lo stato sociale – sempre provvisorio, nel caso americano – per la loro sopravvivenza. A differenza di altre istituzioni sociali, che cedettero alla pressione politica e ai tagli di austerità, il sistema sanitario americano fiorì, essendo cresciuto già in risposta all’ascesa dell’assicurazione sanitaria contrattata collettivamente durante gli anni del dopoguerra.

Winant ripercorre la sorprendente storia di come ciò sia accaduto, concentrandosi su Pittsburgh. La città e la contea circostante offrono uno degli esempi più evidenti di un’economia locale non semplicemente plasmata ma deformata dall’industria siderurgica, la cui portata si estendeva attraverso l’intero tessuto sociale, fino al livello dei rapporti familiari. Winant, che insegna all’Università di Chicago, ha consultato gli archivi, esaminato i dati e condotto le proprie interviste per raccogliere uno sguardo intimo su come una città d’acciaio è diventata una città di assistenti sanitari.

Credito…Jeannette Estruth

“The Next Shift” è un’opera originale di borsa di studio seria, ma è anche vivida e leggibile; Winant ha un occhio per i dettagli rivelatori e occasionalmente schiaccianti. Un ambivalente operaio siderurgico ha ricordato che portava sempre il pranzo in un sacchetto di carta marrone che costantemente non riusciva a proteggere il suo panino dai topi affamati; si opponeva a procurarsi un vero e proprio cestino da pranzo come gli altri perché avrebbe significato rassegnarsi a restare. Una donna ricordava di essere cresciuta nel silenzio ovattato di una casa che doveva essere tenuta silenziosa e buia perché il padre che vedeva a malapena, che lavorava di notte, potesse dormire un po ‘durante il giorno. Le famiglie dovevano organizzarsi intorno alle esigenze del settore. Ogni famiglia è diventata “una piccola fabbrica”.

Nonostante il sentimentalismo che ha attaccato all’acciaieria, il lavoro che ha generato non solo è stato pericoloso, ma anche imprevedibile e non di rado alienante. Winant descrive come uno spalatore di coca cola che lavorava nei turni di notte perse “il controllo sui ritmi del suo corpo – mangiare, dormire, lavorare”, il che a sua volta rendeva più difficile mantenere le prestazioni della mascolinità che erano così centrali per la sua identità. Per non parlare del fatto che la sicurezza del lavoro offerta dalla contrattazione collettiva del sindacato non è stata distribuita in modo uniforme. Negli anni ’50, quando la domanda di acciaio diminuì con la fine della guerra di Corea, i licenziamenti colpirono per primi i lavoratori neri: tendevano ad essere emarginati all’interno del sindacato e mantenuti nelle peggiori posizioni in fabbrica.

Per un certo periodo, i sindacati dei lavoratori siderurgici ottennero salari più alti, superando l’inflazione; poi, rispondendo alle pressioni del governo per mantenere bassi i salari, hanno contrattato per una migliore assicurazione sanitaria, che ha generato la propria dinamica inflazionistica nel sistema sanitario. Winant offre una lucida spiegazione di come le peculiarità di questo sistema si siano sviluppate in quello che chiama “stato assistenziale pubblico-privato” – un regno disfunzionale di crescenti costi sanitari e interessi radicati e intricati che nessuno sembra in grado di sostituire.

Questo stato sociale pubblico-privato era ciò che attendeva i lavoratori abbandonati da un’industria al collasso. Winant osserva che le due istituzioni sociali che hanno prosperato dagli anni ’80 sono state le carceri e la fornitura di assistenza sanitaria: “Come l’espansione del sistema carcerario negli ultimi decenni del XX secolo, l’ascesa dell’industria sanitaria ha offerto una soluzione economica per la crisi sociale provocata dalla deindustrializzazione “.

Il lavoro ospedaliero era ad alta intensità di manodopera e aprì un mercato del lavoro per quei neri americani, compresi i lavoratori domestici, che furono i primi a essere spostati dall’automazione e dal declino industriale. Il loro sfruttamento, dice Winant, “ha costituito la base della miniera d’oro per tutti gli altri”. Questa forza lavoro fu in gran parte esclusa dalla prosperità e dalla sicurezza della metà del secolo che contribuì a creare, e il circolo che ne seguì fu vizioso: “Il caregiving poteva essere offerto in grande quantità alle frazioni assicurate della classe operaia perché i suoi costi venivano trasferiti in proporzione così significativa ai dipendenti dell’ospedale tramite salari bassi “.

Questo sistema, come illustrato nel libro illuminante di Winant, non è solo disumano ma insostenibile. Verso la fine di “The Next Shift”, ci presenta Nila Payton, una segretaria medica che riceve chiamate tutto il giorno da pazienti con mesotelioma e polmone nero presso l’ufficio di patologia dove lavora. Il posto fa parte dell’enorme complesso ospedaliero di Pittsburgh, ma il suo ufficio è così a corto di personale che a volte è difficile trovare qualcuno che copra il telefono quando ha bisogno di usare il bagno. Dice che questo le ha danneggiato la vescica e in nove anni di lavoro lì non ha mai ricevuto più di 15 centesimi di aumento.

“Come molti pazienti”, scrive Winant, “Payton è ora in debito con i medici, anche se nel suo caso è con il suo datore di lavoro”.

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