Come l’esercizio migliora il cervello che invecchia

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L’esercizio fisico può cambiare il modo in cui parti cruciali del nostro cervello comunicano con l’avanzare dell’età, migliorando gli aspetti del pensiero e del ricordo, secondo un nuovo affascinante studio sull’invecchiamento del cervello e sugli allenamenti aerobici. Il studio, che ha coinvolto gli afroamericani più anziani, scopre che parti non collegate del centro della memoria del cervello iniziano a interagire in nuovi modi complessi e più sani dopo un regolare esercizio fisico, migliorando la funzione della memoria.

I risultati ampliano la nostra comprensione di come il movimento modella il pensiero e sottolineano anche l’importanza di rimanere attivi, qualunque sia la nostra età.

L’idea che l’attività fisica migliori la salute del cervello è ormai ben consolidata. Esperimenti che coinvolgono animali e persone mostra l’esercizio aumenta i neuroni nell’ippocampo, che è essenziale per la creazione e l’immagazzinamento della memoria, migliorando anche le capacità di pensiero. Nelle persone anziane, un’attività fisica regolare aiuta a rallentare la consueta perdita di volume cerebrale, che può aiutare a prevenire la perdita di memoria correlata all’età e possibilmente ridurre il rischio di demenza.

Ci sono stati anche indizi che l’esercizio fisico può alterare il modo in cui le parti del cervello parlano tra di loro. In un Studio MRI 2016, per esempio, i ricercatori hanno scoperto che parti disparate del cervello si illuminano contemporaneamente tra i corridori universitari, ma meno tra gli studenti sedentari. Si ritiene che questa attività cerebrale accoppiata sia una forma di comunicazione, che consente a parti del cervello di lavorare insieme e migliorare le capacità di pensiero, nonostante non condividano una connessione fisica. Nei corridori, le porzioni sincronizzate riguardavano l’attenzione, il processo decisionale e la memoria di lavoro, suggerendo che la corsa e il fitness avrebbero potuto contribuire a menti più acute.

Ma quegli studenti erano giovani e sani, e stavano affrontando una scarsa minaccia imminente di perdita di memoria. Poco si sapeva ancora se e come l’esercizio fisico potesse alterare i sistemi di comunicazione di cervelli più scricchiolanti e più vecchi e quali effetti, se del caso, il ricablaggio avrebbe avuto sul pensiero.

Quindi, per il nuovo studio, che è stato pubblicato a gennaio su Neurobiology of Learning and Memory, Mark Gluck, professore di neuroscienze alla Rutgers University di Newark, NJ, ei suoi colleghi hanno deciso di vedere cosa è successo nel cervello e nelle menti di molto le persone se iniziassero ad allenarsi.

In particolare, si chiedeva quali fossero i loro lobi temporali mediali. Questa parte del cervello contiene l’ippocampo ed è il nucleo del nostro centro di memoria. Sfortunatamente, i suoi meccanismi interni spesso iniziano a scoppiettare con l’età, portando a un declino del pensiero e della memoria. Ma il dottor Gluck sospettava che l’esercizio potesse alterare quella traiettoria.

Per fortuna, come direttore della Aging & Brain Health Alliance a Rutgers, stava già conducendo un esperimento di esercizio in corso. Lavorando con chiese e centri comunitari locali, lui ei suoi collaboratori avevano precedentemente reclutato uomini e donne afroamericani anziani e sedentari dell’area di Newark. I volontari, la maggior parte dei quali sulla sessantina, hanno visitato il laboratorio del dottor Gluck per controlli della loro salute e forma fisica, insieme a test cognitivi. Alcuni hanno anche accettato di sottoporre a scansione la loro attività cerebrale.

Alcuni hanno quindi iniziato ad allenarsi, mentre altri hanno scelto di essere un gruppo di controllo sedentario. Tutti condividevano una funzione di fitness e memoria simile all’inizio. Il gruppo di esercizi ha frequentato lezioni di danza aerobica della durata di un’ora due volte a settimana in una chiesa o in un centro comunitario per 20 settimane.

Ora, il dottor Gluck e il suo socio di ricerca Neha Sinha, insieme ad altri colleghi, hanno invitato 34 di quei volontari che avevano completato una precedente scansione del cervello a tornare per un altro. Nel frattempo diciassette di loro si erano allenati; il resto no. I gruppi hanno anche ripetuto i test cognitivi.

Quindi gli scienziati hanno iniziato a confrontare e hanno notato rapidamente sottili differenze nel modo in cui funzionava il cervello degli utenti. Le loro scansioni hanno mostrato un’attività più sincronizzata in tutti i lobi temporali mediali rispetto al gruppo sedentario e questa attività è stata più dinamica. Parti dei lobi degli utenti si accendevano insieme e quindi, in pochi secondi, si riallineavano e si accendevano con altre sezioni del lobo. Tale sincronizzazione promiscua indica una sorta di flessibilità giovanile nel cervello, dice il dottor Gluck, come se i circuiti stessero scambiando dolcemente partner di ballo a un ballo. Il cervello degli atleti “riorganizzerebbe in modo flessibile le loro connessioni”, dice, in un modo che il cervello del gruppo sedentario non potrebbe.

Altrettanto importante, quei cambiamenti si sono verificati nel pensiero e nei ricordi delle persone. Gli utenti si sono comportati meglio di prima in un test della loro capacità di apprendere e conservare le informazioni e applicarle logicamente in nuove situazioni. Questo tipo di pensiero agile coinvolge il lobo temporale mediale, dice il dottor Gluck, e tende a diminuire con l’età. Ma gli utenti più anziani hanno ottenuto punteggi più alti rispetto all’inizio e quelli il cui cervello mostrava le interconnessioni più nuove ora hanno superato gli altri.

Questo studio ha coinvolto gli afroamericani più anziani, tuttavia, un gruppo che è sottorappresentato nella ricerca sanitaria ma potrebbe non essere rappresentativo di tutte le persone anziane. Tuttavia, anche con questo avvertimento, “sembra che la flessibilità neurale” acquisita esercitandosi un paio di volte alla settimana “porti direttamente alla flessibilità della memoria”, afferma il dott. Gluck.

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