Con la missione in Cina, l’OMS cerca di riabilitare la propria immagine

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Un team di scienziati dell’Organizzazione Mondiale della Sanità ha detto martedì in Cina che il coronavirus probabilmente si è diffuso per la prima volta agli esseri umani attraverso un ospite animale intermedio ed era “estremamente improbabile” il risultato di un incidente di laboratorio.

I risultati, consegnati dopo 12 giorni di lavoro sul campo dal team in visita a Wuhan, in Cina, sono stati il ​​primo passo di quello che molto probabilmente sarà un processo scrupoloso per rintracciare le origini della pandemia globale, una domanda fondamentale per aiutare a prevenire una recidiva. .

“Tutto il lavoro che è stato fatto sul virus e il tentativo di identificare la sua origine continuano a puntare verso un serbatoio naturale”, ha detto il dottor Peter K. Ben Embarek, uno scienziato della sicurezza alimentare dell’OMS, che guida il team di esperti , parlando in una conferenza stampa a Wuhan, la città in cui il coronavirus è stato scoperto per la prima volta alla fine del 2019.

Il dottor Embarek ha respinto l’idea che il virus potrebbe essere emerso da un laboratorio a Wuhan, una teoria che ha guadagnato popolarità tra alcuni funzionari ed esperti negli Stati Uniti e altrove. “Era molto improbabile che qualcosa potesse sfuggire da un posto del genere”, ha detto, citando i protocolli di sicurezza.

Gli esperti dell’OMS hanno concentrato i loro commenti in gran parte sugli aspetti scientifici della loro missione. Ma l’inchiesta è stata sotto molti aspetti oscurata dalla politica.

Il governo cinese ha continuato a suggerire che il virus potrebbe aver avuto origine all’estero, un’idea che molti scienziati screditano. I funzionari cinesi martedì hanno utilizzato la conferenza stampa per continuare a promuovere questa teoria, sostenendo che la ricerca dell’origine del virus dovrebbe concentrarsi su luoghi al di fuori della Cina.

L’indagine “non sarà limitata a nessun luogo”, ha detto Liang Wannian, che ha guidato il team di scienziati cinesi che assistono nella missione dell’OMS.

Gli esperti dell’OMS alla conferenza stampa di tre ore non hanno contestato le dichiarazioni dei funzionari cinesi. Si sono impegnati a esaminare i rapporti sui primi casi di virus al di fuori della Cina. Hanno anche chiesto ulteriori ricerche sugli animali venduti in un vasto mercato a Wuhan, dove sono stati rilevati alcuni dei primi casi di virus.

Per l’OMS, la visita è servita come un’opportunità per dissipare le critiche sul fatto che sia troppo deferente nei confronti della Cina.

Per mesi esperti e politici hanno denunciato l’OMS per aver autorizzato il governo cinese per controllare la richiesta all’origine della pandemia. Funzionari cinesi, diffidenti nell’attirare l’attenzione sui passi falsi durante l’epidemia, ripetutamente ritardato la visita da esperti dell’OMS e hanno cercato di limitare la portata della loro missione. Il governo cinese ha acconsentito alla crescente pressione globale e il mese scorso ha finalmente permesso al team di 14 scienziati di entrare a Wuhan.

L’OMS ha utilizzato l’indagine per proiettare un’immagine di trasparenza e indipendenza. Mentre si trovava a Wuhan, il team di scienziati ha utilizzato i social media per registrare le loro visite a laboratori, centri di controllo delle malattie e mercati di animali vivi. I funzionari dell’OMS hanno promesso di porre domande difficili e di spingere per l’accesso ai dati e alla ricerca, ma non è chiaro quanto sarà disponibile il governo cinese.

“Se il team non esce con qualcosa di concreto, c’è anche il rischio che la gente dica che era tutto solo uno spettacolo”, ha detto Daniel R. Lucey, uno specialista in malattie infettive alla Georgetown University.

L’indagine procede in un ambiente politico carico. L’ambasciatore cinese negli Stati Uniti, Cui Tiankai, di recente suggerito che gli Stati Uniti dovrebbero consentire all’OMS di inviare lì gli investigatori come parte della sua inchiesta.

I funzionari negli Stati Uniti e in altri paesi occidentali hanno a volte messo in dubbio l’indipendenza dell’inchiesta dell’OMS, preoccupati che la Cina possa tentare di influenzare i risultati.

Ora, spetterà al team di scienziati condurre un’indagine difficile che, secondo molti, potrebbe richiedere mesi o addirittura anni.

Sebbene la Cina abbia infine collaborato alla visita, il governo ha ancora saldamente il controllo della ricerca relativa al virus in Cina e potrebbe cercare di impedire il rilascio di informazioni imbarazzanti.

“Una visita non è abbastanza tempo per fare un’indagine approfondita”, ha detto Yanzhong Huang, un senior fellow per la salute globale presso il Council on Foreign Relations. “Stanno facendo tutto il lavoro entro i parametri fissati dal governo cinese”.

Il team dell’OMS ha lodato gli scienziati cinesi che assistono nella missione, dicendo che il governo ha lavorato in buona fede per garantire l’accesso a siti importanti come il mercato all’ingrosso di frutti di mare di Huanan, dove sono stati rilevati alcuni dei primi casi. Agli scienziati è stato inoltre permesso di visitare l’Istituto di virologia di Wuhan, che ospita un laboratorio all’avanguardia che è stato al centro di diverse teorie infondate sul virus.

Albee Zhang ha contribuito alla ricerca.

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