Cosa dovrebbero fare i musei con le ossa degli schiavi?

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Il Collezione Morton Cranial, assemblato dal medico e anatomista del XIX secolo Samuel George Morton, è uno dei fondi più complicati del Museo di archeologia e antropologia dell’Università della Pennsylvania.

Composto da circa 1.300 teschi raccolti in tutto il mondo, ha fornito le basi per le influenti teorie razziste di Morton sulle differenze di intelligenza tra le razze, che hanno contribuito a stabilire l’ormai screditata “scienza della razza” che ha contribuito all’eugenetica del XX secolo. Negli ultimi anni, parte della collezione è stata esposta in modo prominente nell’aula di un museo, una macabra lezione di oggetti in un famigerato capitolo della storia scientifica.

La scorsa estate, dopo che gli attivisti studenteschi hanno evidenziato il fatto che circa 50 teschi provenivano da africani ridotti in schiavitù a Cuba, il museo spostato i teschi visualizzati in deposito con il resto della collezione. E la scorsa settimana, poco dopo l’uscita di ricerca esterna indicando che circa altri 14 teschi provenivano da Filadelfi neri prelevati dalle tombe dei poveri, il museo ha annunciato che l’intera collezione sarebbe stata aperta per un potenziale “rimpatrio o sepoltura degli antenati”, come un passo verso “l’espiazione e la riparazione” per il passato razzista e colonialista pratiche.

L’annuncio è stato l’ultimo sviluppo di una conversazione molto accesa sui resti afroamericani nelle collezioni dei musei, in particolare quelli degli schiavi. A gennaio, il presidente dell’Università di Harvard ha emesso una lettera agli alunni e agli affiliati riconoscendo che i 22.000 resti umani nelle sue collezioni includevano 15 di persone di discendenza africana che potrebbero essere stati ridotti in schiavitù negli Stati Uniti, e si sono impegnati a rivedere le sue politiche di “gestione etica”.

E ora, quella conversazione potrebbe essere destinata a esplodere. Nelle ultime settimane, la Smithsonian Institution, il cui Museo Nazionale di Storia Naturale ospita la più grande collezione di resti umani della nazione, ha discusso una proposta di dichiarazione sui propri resti afroamericani.

Tali discussioni, secondo parti di un riassunto interno ottenuto dal New York Times, hanno coinvolto persone che da tempo danno la priorità agli sforzi di rimpatrio, nonché coloro che hanno una visione più tradizionale della missione del museo di raccogliere, preservare e studiare i manufatti, e chi vedere i rimpatri come potenziali perdite per la scienza.

In un’intervista della scorsa settimana, Lonnie G. Bunch III, il segretario dello Smithsonian, ha rifiutato di caratterizzare le deliberazioni ma ha confermato che il museo stava sviluppando una nuova guida, che secondo lui sarebbe stata sostenuta da un chiaro imperativo: “onorare e ricordare”.

“La schiavitù è per molti versi l’ultimo grande innominabile nel discorso americano”, ha detto. “Tutto ciò che possiamo fare sia per aiutare il pubblico a comprendere l’impatto della schiavitù, sia per trovare modi per onorare gli schiavi, è in cima alla mia lista”.

Qualsiasi nuova politica, ha detto il dottor Bunch, si baserebbe sui programmi esistenti per i resti dei nativi americani. Potrebbe comportare non solo la restituzione dei resti ai discendenti diretti, ma possibilmente alle comunità, o addirittura la sepoltura in un cimitero nazionale afroamericano. E il museo, ha detto, si sforzerà anche di raccontare storie più complete di individui i cui resti rimangono nella collezione.

“Una volta era quella borsa di studio che aveva la meglio sulla comunità”, ha detto. “Ora, si tratta di trovare la giusta tensione tra comunità e borsa di studio.”

La quantità di schiavi e altri resti afroamericani nei musei può essere modesta rispetto ai 500.000 resti di nativi americani stimati nelle collezioni degli Stati Uniti, che sono stati raccolti da cimiteri e campi di battaglia del XIX secolo su quello che Samuel J. Redman, professore associato di storia presso l’Università del Massachusetts ad Amherst, definita “su scala industriale”.

Ma il dottor Redman, l’autore di “Bone Rooms”, una storia di resti raccolti dai musei, ha detto che le mosse di Harvard, Penn e in particolare dello Smithsonian potrebbero rappresentare un “punto di svolta storico”.

“Mette in rilievo la nostra necessità di affrontare il problema dello sfruttamento storico delle persone di colore nella raccolta dei loro oggetti, delle loro storie e dei loro corpi”, ha detto.

Le complessità attorno agli afroamericani rimangono: chi potrebbe rivendicarle? come si determina lo stato di schiavitù? – sono enormi. Anche solo contarli è una sfida. Secondo un sondaggio interno dello Smithsonian che non è stato precedentemente reso pubblico, i 33.000 resti nei suoi magazzini includono quelli di circa 1.700 afroamericani, tra cui circa diverse centinaia nati prima del 1865, e quindi potrebbero essere stati ridotti in schiavitù.

Alcuni resti provengono da scavi archeologici. Ma la maggior parte proviene da individui morti in istituzioni per i poveri finanziate dallo stato, i cui corpi non reclamati sono finiti collezioni anatomiche successivamente acquisiti dallo Smithsonian.

Oltre al 1990 Legge sulla protezione e il rimpatrio dei nativi americani, che richiede ai musei di restituire i resti alle tribù o ai discendenti lineari che li richiedono, lo Smithsonian consente che i resti di individui nominati di qualsiasi razza siano rivendicati dai discendenti. Mentre molti individui afro-americani nelle collezioni anatomiche sono nominati, nessuno è mai stato recuperato, secondo il museo di storia naturale.

Kirk Johnson, il direttore del museo, ha affermato che le collezioni anatomiche, sebbene raccolte in modo sproporzionato dai poveri e dagli emarginati, includevano uno spaccato della società in termini di età, sesso, razza, etnia e causa di morte, che li aveva resi estremamente utili per antropologi forensi e altri ricercatori.

Ma quando si tratta di resti afroamericani, un approccio più ampio al rimpatrio – inclusa una nozione più ampia di “antenato” e “discendente” – può essere giustificato.

“Abbiamo avuto tutti una stagione per diventare più illuminati sul razzismo strutturale e contro il razzismo anti-nero”, ha detto. “Alla fine della giornata”, ha aggiunto, “è una questione di rispetto”.

Il dottor Bunch, il primo segretario nero dello Smithsonian, ha detto che spera che le sue azioni forniscano un modello per le istituzioni di tutto il paese. Alcuni che hanno studiato la storia del commercio dei corpi neri dicono che tale guida è assolutamente necessaria.

“Sarebbe meraviglioso avere una legge afroamericana per la protezione e il rimpatrio delle tombe”, ha detto Daina Ramey Berry, professoressa di storia all’Università del Texas e autrice di “Il prezzo per la loro libbra di carne”, uno studio sulla mercificazione dei corpi ridotti in schiavitù dalla nascita alla morte.

“Stiamo trovando prove di corpi ridotti in schiavitù utilizzati nelle scuole di medicina in tutta la nazione”, ha detto. “Alcuni sono ancora in mostra nelle università. Devono essere restituiti. “

La collezione Morton di Penn incarna vividamente sia il lato sordido dell’impresa, sia il modo in cui cambiano i significati delle collezioni.

Morton, un medico di successo che era un membro attivo dell’Accademia di scienze naturali di Filadelfia, è stato talvolta chiamato il fondatore dell’antropologia fisica americana. Era un sostenitore della teoria della poligenesi, secondo la quale alcune razze erano specie separate, con origini separate. In libri come la “Crania Americana”, riccamente illustrata, del 1839, attingeva alle misurazioni del cranio per delineare una proposta gerarchia dell’intelligenza umana, con gli europei in cima e gli africani negli Stati Uniti in fondo.

Si diceva che la collezione di teschi di Morton fosse la prima collezione anatomica accademica negli Stati Uniti e, all’epoca, la più grande. Ma dopo la sua morte nel 1851, cadde nell’oscurità, anche se le sue idee razziste sulle differenze di intelligenza rimasero influenti.

Nel 1966, la collezione fu trasferita al Penn Museum, dall’Accademia di scienze naturali di Filadelfia. Ed è diventato rapidamente uno strumento utile per ogni tipo di ricerca scientifica – inclusi studi volti a smascherare le idee razziste che aveva contribuito a creare.

In un famoso articolo del 1978 (successivamente adattato per il suo libro “The Mismeasure of Man”), il paleontologo Stephen Jay Gould sostenne che le ipotesi razziste di Morton lo avevano portato a fare misurazioni errate, trasformando così Morton in un simbolo non solo di idee razziste, ma di come i pregiudizi possono influenzare le procedure apparentemente oggettive della scienza.

L’analisi di Gould delle misurazioni di Morton lo è stata fortemente contestato. Ma negli ultimi anni, l’appropriatezza di possedere i teschi è stata fortemente messa in dubbio dagli attivisti del campus e locali, in particolare dopo che gli studenti ricercatori collegati con il Penn & Slavery Project ha richiamato l’attenzione sui resti dei cubani ridotti in schiavitù.

Christopher Woods, chi è diventato il direttore del museo all’inizio di questo mese, ha detto che la nuova politica di rimpatrio (che era raccomandato da un comitato) non cambierebbe lo stato della raccolta come fonte di ricerca attiva.

Sebbene non sia stato possibile accedere ai teschi reali dalla scorsa estate, i ricercatori legittimi possono esaminare le scansioni 3-D dell’intera collezione, comprese quelle di 126 nativi americani che sono già stati rimpatriati.

“La collezione è stata messa insieme per scopi nefasti nel 19 ° secolo, per rafforzare le opinioni razziali dei suprematisti bianchi, ma c’è ancora stata una buona ricerca fatta su quella collezione”, ha detto il dottor Woods.

Quando si tratta di rimpatrio, ha detto, l’imperativo morale è chiaro, anche se la linea di condotta specifica potrebbe non esserlo. Per i teschi dei Filadelfi neri prelevati dalle tombe dei poveri (una fonte importante per i cadaveri di tutte le razze all’epoca), ha detto che la speranza è che possano essere seppelliti in un cimitero afroamericano locale.

I resti ridotti in schiavitù da Cuba, tuttavia, richiederebbero ricerche future e possibilmente test, nonché la ricerca di un sito di rimpatrio appropriato, possibilmente a Cuba o nell’Africa occidentale, dove la maggior parte degli individui è probabilmente nata.

I resti neri potrebbero essere diventati una questione particolarmente urgente, ha detto. Ma verrebbero prese in considerazione le richieste di rimpatrio per eventuali teschi.

“Questa è una questione etica”, ha detto. “Dobbiamo considerare i desideri delle comunità da cui provengono queste persone”.

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