È probabile che le varianti di virus si siano evolute all’interno di persone con sistemi immunitari deboli

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La versione del coronavirus emersa in Gran Bretagna alla fine dello scorso anno è stata scioccante per molte ragioni. È arrivato proprio mentre i vaccini avevano offerto un assaggio della fine della pandemia, minacciando di infrangere quelle speranze. Era molto più contagioso delle varianti precedenti, portando a un rapido aumento dei ricoveri. E forse la cosa più sorprendente per gli scienziati: aveva accumulato una grande costellazione di mutazioni apparentemente dall’oggi al domani.

Un coronavirus in genere ottiene mutazioni a un ritmo lento ma costante di circa due al mese. Ma questa variante, chiamata B.1.1.7, aveva acquisito 23 mutazioni che non erano presenti sul virus identificato per la prima volta in Cina. E 17 di questi si erano sviluppati tutti in una volta, qualche tempo dopo che si era discostato dal suo antenato più recente.

Gli esperti hanno affermato che c’è solo una buona ipotesi su come ciò sia accaduto: a un certo punto il virus deve aver infettato qualcuno con un sistema immunitario debole, permettendogli di adattarsi ed evolversi per mesi all’interno del corpo della persona prima di essere trasmesso ad altri. “Sembra essere la spiegazione più probabile”, ha detto il dottor Ravindra Gupta, virologo presso l’Università di Cambridge.

Se è vero, l’idea ha implicazioni per i programmi di vaccinazione, in particolare nei paesi che non hanno ancora iniziato a immunizzare le loro popolazioni. Le persone con un sistema immunitario compromesso, come i malati di cancro, dovrebbero essere tra le prime a essere vaccinate, ha affermato il dottor Adam Lauring, virologo e medico di malattie infettive presso l’Università del Michigan. Più velocemente quel gruppo è protetto, minore è il rischio che i loro corpi si trasformino in incubatrici per il prossimo mutante sovralimentato del mondo.

“Dobbiamo dare il miglior tiro possibile, sia letteralmente che figurativamente, per proteggere questa popolazione”, ha detto il dott. Lauring.

Potrebbe essere complicato, ha aggiunto. Per lo stesso motivo per cui queste persone non attivano una forte risposta immunitaria al virus, i vaccini potrebbero non funzionare bene in loro. Quindi potrebbero dover essere trattati anche con cocktail di anticorpi monoclonali, ha detto.

Come altri virus, il coronavirus raccoglie mutazioni ogni volta che si replica. La stragrande maggioranza di questi difetti genetici è insignificante e transitoria. Nella maggior parte delle persone, un’infezione attiva dura solo circa una settimana, non abbastanza a lungo perché il virus acquisisca più di una mutazione degna di nota, se presente.

Le mutazioni che rendono il coronavirus più contagioso o gli consentono di schivare il sistema immunitario sono estremamente rare, hanno riferito i ricercatori in un studio pubblicato la scorsa settimana sulla rivista Science. “Ma se si verificano, e se possono essere trasmessi, allora è la stagione aperta”, ha detto Katrina Lythgoe, biologa evoluzionista dell’Università di Oxford che ha condotto lo studio.

In un periodo di mesi o anni, il virus può mettere insieme diverse mutazioni di questo tipo. Gli scienziati possono osservare questa lenta evoluzione utilizzando un “orologio” molecolare che cattura i cambiamenti nel tempo. Ma in una persona con un sistema immunitario debole, questa sequenza temporale può essere notevolmente accelerata.

Studi multipli aver mostrato che in alcuni persone immunocompromesse, il virus può persistere per più di otto mesi, ampio tempo e opportunità per continuare ad evolversi.

“Se esaminiamo diversi momenti del corso dell’infezione e osserviamo la popolazione di virus in quel paziente, vediamo – ogni volta – diverse varianti che spuntano con un alto tasso di turnover”, ha detto Vincent Munster, virologo del Istituto nazionale di allergia e malattie infettive che ha condotto uno degli studi.

Se una di queste varianti che ha ottenuto importanti mutazioni viene trasmessa a qualcun altro, potrebbe diffondersi rapidamente nella popolazione e sembrare emersa dal nulla, come nel caso della variante che ha sconfitto la Gran Bretagna, e forse altre identificate in Sud Africa. e Brasile.

“Questa è un’ipotesi abbastanza decente che provengano da persone con infezione persistente”, ha detto il dottor Lythgoe delle varianti. “Mantenendo bassi i tassi di infezione, ridurrai il numero di persone immunocompromesse che sono infette e ridurrai la possibilità che si verifichino”.

“Immunocompromesso” è un termine nebuloso che comprende una vasta gamma di condizioni – dal diabete e l’artrite reumatoide alla leucemia e al linfoma – e gli esperti non sono d’accordo su quali condizioni possano portare a varianti.

Alcuni dicono che l’elenco dovrebbe includere persone anziane, così come coloro che assumono farmaci che sopprimono il sistema immunitario e chiunque non produca un insieme robusto di anticorpi.

“Abbiamo imparato dai vaccini che gli anticorpi contano”, ha detto Paul Duprex, direttore del Center for Vaccine Research presso l’Università di Pittsburgh. “È molto importante tenere d’occhio le persone che sono immunodepresse, che non hanno un sistema immunitario completamente funzionante”.

Il dottor Lauring ha detto che era più preoccupato per le persone con tumori legati al sangue come la leucemia, ma non aveva forti preoccupazioni per coloro che assumevano farmaci come Humira o Enbrel, che sono usati per trattare l’artrite reumatoide.

“È un diverso tipo di immunosoppressione che non sono sicuro porterebbe a questo, ma nessuno lo sa per certo”, ha detto.

È noto che alcune persone con un sistema immunitario debole trasmettono altri virus per lunghi periodi, ha osservato il dottor Lauring. Un uomo in Inghilterra si è liberato poliovirus da almeno 28 anni. Altri hanno avuto infezioni persistenti da norovirus o influenza.

“Abbiamo a che fare con questo per molto tempo”, ha detto. “Ma proprio come tutto ciò che riguarda Covid, ce ne occupiamo su larga scala.”

Lui e gli altri esperti hanno sottolineato che, indipendentemente dai rischi, è importante non stigmatizzare o incolpare le persone che hanno un sistema immunitario compromesso. Invece, hanno detto, l’obiettivo dovrebbe essere quello di limitare la loro esposizione al virus.

“Facciamo entrare i vaccini nelle persone, facciamo un buon distanziamento, facciamo un buon mascheramento”, ha detto il dottor Duprex. “Tutto ciò che possiamo fare per fermare la diffusione del virus è davvero molto importante.”

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