Edward Jenner ha aperto la strada alla vaccinazione. Il suo museo sopravviverà a una pandemia?

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BERKELEY, Inghilterra – È stato definito il luogo di nascita della moderna vaccinazione.

Più di 220 anni fa, gli abitanti di un villaggio inglese si sono messi in fila davanti a una piccola capanna di legno per farsi graffiare le braccia con una lancetta mentre ricevevano il primo vaccino contro il vaiolo.

Il pioniere medico locale che somministra il vaccino, Edward Jenner, chiamò il modesto edificio nel suo giardino il “Tempio della Vaccinia”, e da questo luogo nacque un movimento per la salute pubblica che avrebbe visto il vaiolo dichiarato debellato a livello globale entro il 1980.

Ma un nuovo flagello ha lasciato questo luogo – dove le pareti di legno nodose della capanna del dottor Jenner si trovano ancora in un museo nella casa e nel giardino dedicato alla sua eredità – chiuso al pubblico, il suo futuro su un terreno instabile. Anche se il lavoro del dottor Jenner è stato citato più e più volte mentre il mondo correva verso un vaccino contro il coronavirus, il museo nella sua ex casa ha lottato per sopravvivere.

“Penso che il problema sia stato un sottofinanziamento dei musei per molti, molti anni in questo paese”, ha detto Owen Gower, il direttore della Dr. Jenner’s House, Museum and Garden. “Covid ha davvero messo in luce questi problemi, come ha fatto con così tanti problemi diversi.”

Il museo fa parte di decine di siti del patrimonio culturale indipendente in tutta la Gran Bretagna che hanno vacillato su questo punto dallo scorso anno poiché una delle loro principali fonti di reddito – i visitatori – sono stati tagliati quando le restrizioni pandemiche hanno chiuso i battenti.

Alcuni sono stati in grado di aprire per alcuni mesi in estate e in autunno, ma altri, come la Dr. Jenner’s House, non sono stati in grado di mettere in atto le misure necessarie in spazi ristretti con budget limitati e sono rimasti chiusi.

Uno sguardo al libro degli ospiti del museo rivela le sue note manoscritte finali del febbraio 2020. Uno dei cognomi è accompagnato da quello che è diventato, nel frattempo, un disegno fin troppo familiare della sfera appuntita di un virus, questo scarabocchiato da un la mano del bambino.

Anche prima della pandemia, il museo del dottor Jenner aveva lottato per trovare stabilità finanziaria. Il signor Gower è l’unico impiegato a tempo pieno; alcuni membri del personale part-time e dozzine di volontari mantengono il museo in funzione.

“È sempre stata una vendita difficile”, ha detto il signor Gower del piccolo museo, nascosto in una stradina tranquilla, lontano dai percorsi turistici ben battuti della Gran Bretagna, nella sonnolenta cittadina di campagna di Berkeley.

La maggior parte dei suoi visitatori arriva dall’area circostante, anche se ci sono occasionali appassionati di medicina che fanno il viaggio da più lontano, verso la città sul fiume Severn, appena a nord di Bristol.

L’edificio è stato trasformato in museo negli anni ’80 dopo secoli come abitazione privata. La sua manciata di stanze è piena degli effetti personali del signor Jenner. Occhiali pieghevoli, una ciocca dei suoi capelli, lancette e disegni medici affollano piccole teche di vetro, mentre i display al piano di sopra commemorano la marcia verso l’eradicazione del vaiolo.

In una recente mattina di questo mese, il signor Gower ha camminato per i giardini del museo, riflettendo su come la pandemia gli abbia dato un nuovo apprezzamento personale per il sito, poiché vede parallelismi con l’attuale campagna di vaccinazione.

“Alcune persone sarebbero state molto eccitate, speranzose, alcune persone probabilmente un po ‘più nervose”, ha detto di coloro che hanno visitato il dottor Jenner a partire dal 1790 per un graffio dalla sua lancetta, una piccola lama medica.

Il vaccino del dottor Jenner costruito su una tecnica chiamata variolation praticato in Africa e in Asia per secoli, e il suo approccio si basava anche sulla conoscenza locale. Il suo vaccino utilizzava campioni della malattia più lieve del vaiolo bovino, poiché era noto da tempo nella sua comunità rurale che le donne esposte a quella malattia nei caseifici erano immuni al vaiolo.

Il museo è riuscito a raschiare fino al 2020, anche con i battenti chiusi, in parte grazie a una grande spinta alla raccolta di fondi all’inizio della pandemia.

Il governo britannico questo mese ha annunciato un aumento di 300 milioni di sterline, o 412 milioni di dollari, al suo Fondo per il recupero della cultura nel suo budget annuale, e ci sono altri sussidi di emergenza in atto per fornire sostegni critici.

La maggior parte dei finanziamenti disponibili si concentra su aiuti immediati, tuttavia, piuttosto che su una pianificazione a lungo termine, e la raccolta fondi dello scorso anno che ha salvato il museo Jenner dalla chiusura imminente lo ha reso inammissibile per la maggior parte dei programmi.

Ma con il lancio del vaccino contro il coronavirus in Gran Bretagna che procede senza intoppi e un calo di nuove infezioni che lascia il posto a un’estate di libertà dopo un inverno di blocco, il signor Gower spera che presto accoglierà di nuovo i primi visitatori del museo in più di un anno, solo mentre le rose albertine che strisciano sulla facciata dell’edificio iniziano a fiorire.

Ci sono circa 2.500 musei indipendenti e siti del patrimonio culturale sparsi in tutta l’Inghilterra, spesso pieni di collezioni di nicchia come quella della Dr. Jenner’s House. Nell’ultimo anno, l’intero settore è stato tenuto a galla da finanziamenti di emergenza, ha affermato Emma Chaplin, direttrice dell’Associazione dei musei indipendenti.

“Molti musei hanno speso le loro riserve nell’ultimo anno, quando l’obiettivo era ovviamente stato la sopravvivenza”, ha detto la signora Chaplin. Ma dopo aver resistito alla tempesta immediata della pandemia, i siti devono essere supportati durante quest’anno e probabilmente l’anno prossimo per sopravvivere, ha aggiunto.

Quando il museo Jenner riapre, Gower spera di aggiornare le mostre per incorporare temi di nuova rilevanza emergenti sulla scia della pandemia di coronavirus. Raccontare la storia più ampia della vaccinazione a livello globale ed evidenziare i numerosi contributori alla medicina salvavita, è qualcosa che il signor Gower crede che l’omonimo del museo avrebbe approvato.

“Siamo molto ansiosi di allontanarci da questa idea che ci sia un eroe nella storia della vaccinazione”, ha detto il signor Gower, sottolineando che la svolta del dottor Jenner “è stata sul retro del lavoro di altre persone”.

Il signor Gower crede che l’attenzione del dottor Jenner sul lavoro collaborativo – non ha mai brevettato il suo vaccino, lo ha offerto gratuitamente e ha insegnato ad altri medici come eseguire la procedura – offre anche lezioni per l’età attuale. E come nazioni si affrettano per scorte limitate di vaccini e le campagne anti-vaccino mettono radici, la storia dietro come siamo arrivati ​​qui è più importante che mai.

“Ha fatto cose straordinarie – e il numero di vite salvate e cambiate a seguito della vaccinazione – è iniziato tutto qui”, ha detto Gower. “Ma penso che sia anche l’idea che non è solo qualcosa del passato, è qualcosa che è in corso.”

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