Gli studi esaminano la variazione delle varianti in California e le notizie non sono buone

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Prima una variante scoperto in California a dicembre è più contagioso delle precedenti forme di coronavirus, hanno dimostrato due nuovi studi, alimentando le preoccupazioni che mutanti emergenti come questo potrebbero ostacolare il forte calo dei casi nello stato e forse altrove.

In uno dei nuovi studi, i ricercatori hanno scoperto che la variante si è diffusa rapidamente in un quartiere di San Francisco negli ultimi due mesi. L’altro rapporto ha confermato che la variante è esplosa in tutto lo stato e ha rivelato che produce il doppio delle particelle virali all’interno del corpo di una persona rispetto alle altre varianti. Lo studio ha anche suggerito che la variante potrebbe essere migliore di altre nell’eludere il sistema immunitario e i vaccini.

“Vorrei avere notizie migliori da darvi – che questa variante non è affatto significativa”, ha detto il dottor Charles Chiu, virologo presso l’Università della California, San Francisco. “Ma sfortunatamente, seguiamo solo la scienza.”

Nessuno dei due studi è stato ancora pubblicato su una rivista scientifica. E gli esperti non sanno quanto sia una minaccia per la salute pubblica questa variante rispetto ad altre che si stanno diffondendo anche in California.

Una variante chiamata B.1.1.7 arrivò negli Stati Uniti dalla Gran Bretagna, dove divenne rapidamente la forma dominante del virus e sovraccaricò gli ospedali. Studi sulle cartelle cliniche britanniche suggeriscono che B.1.1.7 non solo è più trasmissibile, ma anche più letale rispetto alle varianti precedenti.

Alcuni esperti hanno affermato che la nuova variante in California era preoccupante, ma è improbabile che crei un onere tanto quanto B.1.1.7.

“Sono sempre più convinto che questo trasmetta più di altri a livello locale”, ha detto William Hanage, un epidemiologo presso la Harvard TH Chan School of Public Health che non è stato coinvolto nella ricerca. “Ma non ci sono prove che suggeriscano che sia nello stesso stadio di B.1.1.7.”

Il dottor Chiu si è imbattuto per la prima volta nella nuova variante per caso. A dicembre, lui e altri ricercatori in California erano preoccupati per la scoperta di B.1.1.7 in Gran Bretagna. Hanno iniziato a esaminare i loro campioni dai test positivi per il coronavirus in California, sequenziando i genomi virali per vedere se B.1.1.7 fosse arrivato nel loro stato.

Alla vigilia di Capodanno, il dottor Chiu è rimasto scioccato nello scoprire una variante precedentemente sconosciuta che costituiva un quarto dei campioni raccolti da lui e dai suoi colleghi. “Ho pensato che fosse una follia”, ha detto.

Si è scoperto che i ricercatori del Cedars-Sinai Medical Center di Los Angeles hanno scoperto separatamente il stessa variante in aumento ad alti livelli nel sud della California. Il dottor Chiu ha annunciato il suo scoperta inizialee il team Cedars-Sinai è diventato pubblico due giorni dopo.

Da allora, i ricercatori hanno esaminato più da vicino la nuova variante, nota come B.1.427 / B.1.429, per individuarne l’origine e tracciarne la diffusione. Ad oggi è apparso in 45 stati e in molti altri paesi, tra cui Australia, Danimarca, Messico e Taiwan. Ma finora è decollato solo in California.

All’inizio non era chiaro se la variante fosse intrinsecamente più trasmissibile di altre, o se fosse aumentata in California a causa di raduni che divennero eventi di grande diffusione.

“Solo per caso, un brutto matrimonio o una pratica corale può creare una grande differenza di frequenza”, ha detto Joe DeRisi, il co-presidente del Chan Zuckerberg Biohub, che ha indagato sulla diffusione della variante.

In un nuovo studio che sarà presto pubblicato online, il Dr. Chiu ei suoi colleghi hanno analizzato 2.172 campioni di virus raccolti da tutto lo stato tra settembre e gennaio. All’inizio di settembre, i ricercatori non hanno trovato alcun segno di B.1.427 / B.1.429. Ma alla fine di gennaio era diventata la variante predominante in California. Il dottor Chiu ei suoi colleghi stimano che i casi causati dalla variante raddoppino ora ogni 18 giorni.

Esaminando le cartelle cliniche di 308 casi di Covid-19 a San Francisco, il dottor Chiu ei suoi colleghi hanno scoperto che una percentuale maggiore di persone era morta a causa della nuova variante rispetto ad altre. Ma quel risultato potrebbe essere un colpo di fortuna statistico: c’erano solo 12 decessi nel gruppo, quindi la differenza di decessi da un sottogruppo all’altro potrebbe non reggere in un campione più ampio.

I ricercatori hanno anche condotto esperimenti in laboratorio per cercare prove che la nuova variante avesse un vantaggio biologico. In uno studio, hanno dimostrato che era almeno il 40% più efficace nell’infettare le cellule umane rispetto alle varianti precedenti. E quando hanno misurato il materiale genetico trovato sui tamponi utilizzati per i test del coronavirus, i ricercatori hanno scoperto che le persone infettate dalla variante producono una carica virale doppia rispetto a quella di altre varianti.

Lo studio ha anche scoperto che la nuova variante può eludere il sistema immunitario meglio di altre varianti. Gli anticorpi di persone che si sono riprese da infezioni da altre varianti erano meno efficaci nel bloccare la nuova variante in laboratorio. Lo stesso era vero quando i ricercatori hanno usato il siero di sangue da persone che erano state vaccinate.

Tuttavia, l’effetto della variante sull’immunità sembra essere molto inferiore a quello causato da una variante del Sud Africa chiamata B.1.351. Il dottor Chiu ha detto che non è chiaro se i vaccini in uso saranno meno efficaci contro B.1.427 / B.1.429.

“Se riusciamo a far vaccinare un numero sufficiente di persone, saremo in grado di affrontare queste varianti semplicemente perché non avremo una trasmissione in corso”, ha detto.

In uno studio separato che non è stato ancora pubblicato, il dottor DeRisi ei suoi colleghi hanno esaminato da vicino come funziona la variante diffuso nel Mission District, un quartiere prevalentemente latino di San Francisco.

Esaminando i campioni della fine di novembre, i ricercatori hanno scoperto che il 16% dei coronavirus apparteneva a B.1.427 / B.1.429. A gennaio, dopo aver sequenziato 630 genomi, hanno scoperto che rappresentava il 53%.

I ricercatori hanno anche studiato la diffusione di questa variante e di altre in 326 famiglie. Hanno scoperto che le persone avevano una probabilità del 35% di contrarre l’infezione se qualcuno nella loro casa aveva B.1.427 / B.1.429. Se la persona era stata infettata da un’altra variante, il tasso era solo del 26%.

“Quello che vediamo è una differenza modesta, ma significativa”, ha detto il dottor DeRisi.

Il dottor Chiu ha affermato che lo studio di San Francisco ha offerto un microcosmo di come la variante si è diffusa in tutto lo stato. “I dati che hanno dal Mission District supportano davvero i nostri dati e viceversa”, ha detto.

Ma il dottor Hanage di Harvard non è convinto che la variante rappresenti una grave minaccia. Ogni volta che B.1.1.7 si è presentato in un nuovo paese, è esploso rapidamente. Al contrario, la variante scoperta in California sembra aver lentamente guadagnato il predominio.

Il dottor Chui ei suoi colleghi sono stati in grado di stimare quando B.1.427 / B.1.429 ha avuto origine confrontando le mutazioni che sono sorte nei virus da quando si sono separati dal loro antenato comune. Quell’analisi indicava la tarda primavera. Se corretto, significa che la variante è rimasta in agguato a livelli estremamente bassi in California per forse quattro mesi o più.

“Non è un grosso problema come gli altri”, ha detto il dottor Hanage. Egli ipotizza che se gli scienziati sequenziano più genomi del coronavirus in altri luoghi, troveranno più di questi mutanti a diffusione moderatamente rapida. “Forse le varianti sono ovunque, e le vediamo solo nei punti in cui c’è il sequencing”, ha detto.

Presto potremmo ottenere nuove informazioni su quanto seriamente prendere queste varianti emergenti. B.1.1.7 è arrivato in California solo all’inizio di dicembre e, sebbene sia raddoppiato ogni 12 giorni circa, è ancora circa il 2% dei coronavirus nello stato.

Ora la California diventerà una specie di gabbia virale tra le due varianti. “Il mio sospetto è che il B.1.1.7 vincerà”, ha detto il dottor Hanage.

Il dottor Chiu, tuttavia, pensa che sia possibile che B.1.427 / B.1.429 sopprimerà il nuovo arrivato e continuerà a dominare lo stato.

“Lo scopriremo nelle prossime due settimane”, ha detto.

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