Ha finito la sua prima maratona. Poi il suo braccio era debole.

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“Posso esaminarti?” ha chiesto il neurologo. Il giovane accettò e il medico iniziò a testare la forza della parte superiore del corpo, prima sul lato destro normale, poi su quello sinistro. La forza era la stessa in entrambe le spalle alzando il braccio e spingendo verso il basso. Anche la forza dei bicipiti era la stessa, raddrizzandosi e piegandosi ai gomiti. Quindi Sivak prese la mano destra dell’uomo, come se gli stesse stringendo la mano. Voltati verso l’interno, istruì il paziente. Adesso verso l’esterno. Normale. Ha fatto lo stesso a sinistra. Chiaramente molto più debole. Quindi fece piegare il pollice al giovane sull’ultima articolazione. Mise una pressione verso il basso sull’unghia e disse all’uomo di raddrizzare il pollice. È stato facile a destra. Ma impossibile a sinistra. “Penso di sapere cosa sta succedendo” disse infine Sivak.

Il giovane aveva una cosa chiamata sindrome di Parsonage-Turner, un’infiammazione dei nervi del plesso brachiale, ha riferito il neurologo. Il plesso brachiale è il segmento delle fibre nervose che collegano il midollo spinale ai nervi periferici della spalla e del braccio, ha spiegato il neurologo. Inizia con il dolore – di solito un dolore intenso – e progredisce fino a debolezza e atrofia muscolare. Lasciato solo, di solito si risolve, ma il processo può richiedere anni. Tuttavia, ha aggiunto il medico, alcune ricerche suggeriscono che un ciclo di cinque giorni di steroidi ad alte dosi all’inizio può accelerare la guarigione. Si era preso cura di pazienti con questo prima e spesso ha visto miglioramenti anche dopo una singola dose del farmaco. Ha consigliato di iniziare gli steroidi il prima possibile.

La sindrome di Parsonage-Turner, chiamata anche neurite brachiale acuta, è stata descritta per la prima volta più di un secolo fa da un medico in Germania. Prende il nome da due neurologi britannici, Maurice Parsonage e John Turner, che pubblicarono una descrizione di 136 casi del disturbo nel 1948. In questi casi, il dolore e la debolezza si manifestavano giorni o settimane dopo un qualche tipo di trauma, di solito un’infezione o un intervento chirurgico . Nei decenni trascorsi da allora, la sindrome è stata solitamente descritta come rara, ma uno studio pubblicato solo pochi anni fa ha suggerito che è molto più comune di quanto si pensasse in precedenza – solo spesso mancato.

Il paziente ha accettato con riluttanza di ottenere il trattamento. Normalmente non prendeva farmaci e non era desideroso di iniziare nessuno, ma l’idea di anni di dolore era ancora più sgradevole. Quando il paziente entrò per la seconda infusione, Sivak venne a trovarlo. Come si sentiva? Meglio? Qualche più forte? L’atleta scosse la testa; nessun cambiamento. Il neurologo ha preso le mani del giovane e ha provato di nuovo la forza dei suoi due pollici. A sinistra, dove il paziente era stato immobilizzato dalla pressione della spinta del medico, era ora in grado di raddrizzare l’articolazione. Non era ancora forte come il pollice destro, ma era meglio.

Una volta completati gli steroidi, ha ricominciato la terapia fisica. Lentamente il suo braccio e la sua spalla divennero più agili e riacquistarono la loro forza precedente. Ho parlato con il paziente tre mesi dopo il suo trattamento e mi ha detto che era lì al 90%. Pochi mesi dopo, ha riferito di essere tornato alla sua vecchia forza, al suo vecchio sé.

Ho parlato di nuovo con il paziente di recente. La sua spalla e il suo braccio stanno bene. Fa ancora gli esercizi di stretching che gli sono stati insegnati in fisioterapia due anni fa e si sente come se il dolore e la debolezza tornassero lentamente se si ferma. Ma è tornato in palestra, a sollevare pesi senza problemi. Non ha provato un’altra maratona. Si chiede se in qualche modo si sia allenato in modo errato e si sia ferito i nervi nel processo. Amava correre quella maratona, ma immagina che non lo ricambiasse. In questi giorni ha iniziato ad andare in bicicletta. E, dice, è quasi altrettanto buono.

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