Hai intenzione di abbandonare la maschera dopo la vaccinazione? Non così in fretta.

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Con 50 milioni di americani immunizzati contro il coronavirus e altri milioni che si uniscono ai ranghi ogni giorno, la domanda urgente su molte menti è: quando posso buttare via la mia maschera?

È una domanda più profonda di quanto sembri: su un ritorno alla normalità, su quanto presto gli americani vaccinati potranno abbracciare i propri cari, riunirsi con gli amici e andare a concerti, centri commerciali e ristoranti senza sentirsi minacciati dal coronavirus.

Certamente molti funzionari statali sono pronti. Martedì, il Texas ha revocato il suo mandato di maschera, insieme a tutte le restrizioni sulle imprese, e il Mississippi ha subito seguito l’esempio. I governatori di entrambi gli stati hanno citato il calo dei tassi di infezione e l’aumento del numero di cittadini vaccinati.

Ma la pandemia non è ancora finita e gli scienziati stanno consigliando la pazienza.

È chiaro che piccoli gruppi di persone vaccinate possono riunirsi senza troppe preoccupazioni di infettarsi a vicenda. Si prevede che a breve i Centers for Disease Control and Prevention pubblicheranno nuove linee guida che toccheranno piccoli raduni di americani vaccinati.

Ma quando le persone vaccinate possono abbandonare le maschere negli spazi pubblici dipenderà dalla rapidità con cui diminuiranno i tassi di malattia e dalla percentuale di persone che rimangono non vaccinate nella comunità circostante.

Perché? Gli scienziati non sanno se le persone vaccinate diffondono il virus a coloro che non sono vaccinati. Mentre tutti i vaccini Covid-19 sono straordinariamente bravi a proteggere le persone da malattie gravi e morte, la ricerca non è chiara su quanto esattamente impediscano al virus di attecchire nel naso di una persona immunizzata e quindi di diffondersi ad altri.

Non è raro che un vaccino prevenga una malattia grave ma non l’infezione. Le inoculazioni contro l’influenza, il rotavirus, la poliomielite e la pertosse sono tutte imperfette in questo modo.

I vaccini contro il coronavirus “sono molto più esaminati rispetto a tutti i vaccini precedenti”, ha detto Neeltje van Doremalen, esperto nello sviluppo di vaccini preclinici presso i Rocky Mountain Laboratories del National Institutes of Health del Montana.

E ora le varianti di coronavirus che schivano il sistema immunitario stanno cambiando il calcolo. Alcuni vaccini sono meno efficaci nel prevenire le infezioni con determinate varianti e in teoria potrebbero consentire la diffusione di più virus.

La ricerca finora disponibile sull’efficacia dei vaccini nel prevenire la trasmissione è preliminare ma promettente. “Siamo fiduciosi che ci sia una riduzione”, ha detto Natalie Dean, biostatista presso l’Università della Florida. “Non conosciamo l’entità esatta, ma non è al 100 percento.”

Tuttavia, anche un calo dell’80% della trasmissibilità potrebbe essere sufficiente per le persone immunizzate a lanciare le loro maschere, hanno detto gli esperti – specialmente una volta che la maggioranza della popolazione è stata inoculata e mentre i tassi di casi, ospedalizzazioni e morti precipitano.

Ma la maggior parte degli americani non è ancora vaccinata e più di 1.500 persone muoiono ogni giorno. Quindi, data l’incertezza sulla trasmissione, anche le persone immunizzate devono continuare a proteggere gli altri indossando maschere, hanno detto gli esperti.

“Dovrebbero indossare maschere fino a quando non dimostreremo effettivamente che i vaccini prevengono la trasmissione”, ha affermato il dottor Anthony S. Fauci, direttore dell’Istituto nazionale per le allergie e le malattie infettive.

Questa prova non è ancora disponibile perché gli studi clinici sui vaccini sono stati progettati per verificare se i vaccini prevengono malattie gravi e morte, che di solito riflettono l’impatto del virus sui polmoni. La trasmissione, d’altra parte, è guidata dalla sua crescita nel naso e nella gola.

Innescati dal vaccino, i combattenti immunitari del corpo dovrebbero frenare il virus subito dopo l’infezione, abbreviando il periodo di infezione e riducendo le quantità nel naso e nella gola. Ciò dovrebbe ridurre significativamente le possibilità che una persona vaccinata possa infettare altri.

Gli studi sugli animali supportano la teoria. In uno studio, quando le scimmie sono state immunizzate e poi esposte al virus, sette animali su otto non avevano virus rilevabili nel naso o nel liquido polmonare, ha osservato Juliet Morrison, virologa dell’Università della California, Riverside.

Allo stesso modo, i dati di poche dozzine di partecipanti allo studio Moderna che sono stati testati quando hanno ricevuto la seconda dose hanno suggerito che la prima dose aveva ridotto i casi di infezione di circa due terzi.

Un altro piccolo lotto di dati è emerso di recente dal processo Johnson & Johnson. I ricercatori hanno cercato segni di infezione in 3.000 partecipanti fino a 71 giorni dopo aver ricevuto il vaccino monodose. Il rischio di infezione in quello studio sembrava diminuire di circa il 74%.

“Penso che sia molto potente”, ha detto Dan Barouch, virologo del Beth Israel Medical Center di Boston, che ha guidato uno dei siti di prova. “Queste stime numeriche potrebbero cambiare con più dati, ma l’effetto sembra piuttosto forte.”

Maggiori dati sono attesi nei prossimi mesi sia da Pfizer-BioNTech che da Moderna.

Ma le sperimentazioni cliniche possono sovrastimare la potenza di un vaccino, perché il tipo di persone che scelgono di partecipare tende già a fare attenzione e vengono consigliate precauzioni durante la sperimentazione.

Alcuni ricercatori invece stanno monitorando le infezioni tra persone immunizzate in contesti reali. Ad esempio, a studiare in Scozia ha condotto test ogni due settimane, indipendentemente dai sintomi, su operatori sanitari che avevano ricevuto il vaccino Pfizer-BioNTech. I ricercatori hanno scoperto che l’efficacia del vaccino nel prevenire l’infezione era del 70% dopo una dose e dell’85% dopo la seconda.

Ricercatori in Israele infezioni valutate in quasi 600.000 persone immunizzate e hanno cercato di rintracciare i loro contatti familiari. Gli scienziati hanno riscontrato un calo del 46% delle infezioni dopo la prima dose e del 92% dopo la seconda. (Lo studio potrebbe aver perso infezioni in persone senza sintomi.)

Ma per ottenere una vera valutazione della trasmissione, i ricercatori hanno davvero bisogno di sapere quali persone immunizzate vengono infettate e quindi tracciare la diffusione del virus tra i loro contatti con l’analisi genetica.

“Questo è il modo ideale per farlo effettivamente”, ha detto il dottor Larry Corey, un esperto nello sviluppo di vaccini presso il Fred Hutchinson Cancer Research Center di Seattle. Spera di condurre uno studio del genere su studenti in età universitaria.

Ma quali precauzioni dovrebbero prendere le persone immunizzate finché i risultati di tali studi non saranno disponibili? Al momento, molti esperti ritengono che ciò che è consentito dipenderà in larga misura dal numero di casi nella comunità circostante.

Maggiore è il numero di casi, maggiore è la probabilità di trasmissione e più efficaci devono essere i vaccini per fermare la diffusione.

“Se i numeri dei casi sono zero, non importa se si tratta del 70% o del 100%”, ha affermato Zoe McLaren, esperta di politiche sanitarie presso l’Università del Maryland, riferendosi all’efficacia del vaccino.

Le politiche sull’uso delle maschere dipenderanno anche dal numero di persone non vaccinate che rimangono nella popolazione. Gli americani potrebbero dover rimanere cauti finché i tassi di vaccinazione sono bassi. Ma le persone saranno in grado di rilassarsi un po ‘quando questi tassi aumenteranno e inizieranno a tornare alla normalità una volta che il virus avrà esaurito gli altri da infettare.

“Molte persone hanno in mente che le maschere sono la prima cosa che lasci andare”, ha detto il dottor MacLaren. In effetti, ha detto, le maschere offrono più libertà consentendo alle persone di andare ai concerti, viaggiare su autobus o aerei o fare shopping anche con persone non vaccinate in giro.

In definitiva, le maschere sono una forma di responsabilità civica, ha affermato Sabra Klein, immunologa presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health.

“Indossi una maschera per proteggerti da Covid gravi o indossi una maschera per la salute pubblica?” Ha detto il dottor Klein. “È giusto fare la tua parte nella comunità al di là di te stesso.”

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