Helen Murray Free muore a 98 anni; Test del diabete sviluppato dal chimico

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Helen Murray Free, una chimica che ha inaugurato una rivoluzione nei test diagnostici quando ha co-sviluppato il test del diabete dip-and-read, una striscia di carta che ha rilevato il glucosio nelle urine, è morta sabato in una struttura di ospizio a Elkhart, Indiana. era 98.

La causa erano le complicazioni di un ictus, ha detto suo figlio Eric.

Prima dell’invenzione del test di immersione e lettura nel 1956, i tecnici aggiungevano sostanze chimiche all’urina e quindi riscaldavano la miscela su un becco Bunsen. Il test era scomodo e, poiché non riusciva a distinguere il glucosio da altri zuccheri, i risultati non erano molto precisi.

Lavorando con suo marito, che era anche un chimico, la signora Free ha scoperto come impregnare strisce di carta da filtro con sostanze chimiche che diventavano blu quando era presente il glucosio. Il test ha reso più facile per i medici diagnosticare il diabete e ha aperto la strada ai kit di test domiciliari, che hanno consentito ai pazienti di monitorare il glucosio da soli.

Le persone con diabete ora usano i misuratori di zucchero nel sangue per monitorare i loro livelli di glucosio, ma i test di lettura e immersione sono onnipresenti nei laboratori clinici di tutto il mondo.

Helen Murray è nata il 20 febbraio 1923 a Pittsburgh da James e Daisy (Piper) Murray. Suo padre era un venditore di una compagnia di carbone; sua madre morì di influenza quando Helen aveva 6 anni.

Entrò nel College of Wooster in Ohio nel 1941, con l’intenzione di diventare un’insegnante di inglese o latino. Ma ha cambiato la sua specializzazione in chimica su consiglio della sua casalinga; La seconda guerra mondiale stava creando nuove opportunità per le donne in un campo che era stato una riserva maschile.

“Penso che sia stata la cosa più fantastica che sia mai accaduta, perché di certo non avrei fatto le cose che ho fatto nella mia vita”, ha ricordato la signora Free in un libretto commemorativo prodotto dalla American Chemical Society nel 2010.

Ha conseguito la laurea nel 1944 ed è andata a lavorare per Miles Laboratories a Elkhart, prima nel controllo di qualità e poi nella divisione di biochimica, che ha lavorato su test diagnostici ed è stata guidata dal suo futuro marito, Alfred Free. Si sono sposati nel 1947.

Ha fornito le idee; lei era il tecnico “Che aveva il vantaggio di scegliere il suo cervello 24 ore al giorno”, ha ricordato la signora Free in un’intervista per questo necrologio nel 2011. Presto hanno deciso di sviluppare un test del glucosio più conveniente “in modo che nessuno debba lavare il test tubi e scherzare con i contagocce “, ha detto. Quando suo marito ha suggerito strisce di carta trattate chimicamente, “è stato come se una lampadina si fosse spenta”, ha detto.

Hanno dovuto affrontare due sfide. In primo luogo, avevano bisogno di perfezionare il test in modo che rilevasse solo il glucosio, la forma di zucchero che si trova nelle urine delle persone con diabete. In secondo luogo, le sostanze chimiche di cui avevano bisogno erano intrinsecamente instabili, quindi dovevano trovare un modo per impedire loro di reagire alla luce, alla temperatura e all’aria.

Il primo problema è stato facilmente risolto con l’uso di un enzima sviluppato di recente che reagiva solo al glucosio. Per stabilizzare le sostanze chimiche, i Frees hanno sperimentato con cemento di gomma, fecola di patate, vernice, gesso di Parigi e albumina d’uovo prima di stabilirsi sulla gelatina, che sembrava funzionare meglio.

Con suo marito, la signora Free ha scritto due libri sull’analisi delle urine. Più tardi nella sua carriera è tornata a scuola, conseguendo un master in gestione dei laboratori clinici presso la Central Michigan University nel 1978 all’età di 55 anni. Ha tenuto diversi brevetti e pubblicato più di 200 articoli scientifici.

A Miles, è diventata direttore dei reagenti di laboratorio clinico e successivamente direttore dei servizi di marketing nella divisione di ricerca prima di andare in pensione nel 1982; a quel punto la società era stata acquisita da Bayer. È stata eletta presidente della American Chemical Society nel 1993. Nel 2009, è stata insignita della National Medal of Technology and Innovation dal presidente Barack Obama e nel 2011 è stata inserita nella Hall of Fame nazionale delle donne a Seneca Falls, NY, per il suo ruolo nello sviluppo del test di lettura e immersione.

Alfred Free è morta nel 2000. Oltre a suo figlio Eric, Ms. Free è sopravvissuta da altri due figli, Kurt e Jake; tre figlie, Bonnie Grisz, Nina Lovejoy e Penny Maloney; un figliastro, Charles; due figliastre, Barbara Free e Jane Linderman; 17 nipoti; e nove pronipoti.

Miles Laboratories ha seguito l’introduzione del test del glucosio a immersione e lettura con una serie di altri test progettati per rilevare proteine, sangue e altri indicatori di disturbi metabolici, renali ed epatici. “Di sicuro sono impazziti per la diagnostica, ed è tutta colpa di Al”, ha detto la signora Free nel libretto commemorativo. “È stato lui a spingere la diagnostica.”

Non è stato tutto liscio. Diversi anni dopo l’introduzione del test dip-and-read, Miles trasferì la signora Free in un’altra divisione, citando una politica anti-nepotismo. Ma due anni dopo, dopo un cambio di gestione, è stata trasferita di nuovo nella divisione del marito.

“Si sono resi conto che rompere un team come questo stava interferendo con la produttività in laboratorio”, ha detto la signora Free.

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