I bambini non hanno mai avuto Covid. Allora perché avevano anticorpi contro il coronavirus?

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È stato un grande enigma della pandemia: perché i bambini hanno meno probabilità degli adulti di contrarre il nuovo coronavirus e, se infetti, meno probabilità di ammalarsi?

Una possibile ragione potrebbe essere che molti bambini hanno già anticorpi contro altri coronavirus, secondo i ricercatori del Francis Crick Institute di Londra. Circa uno su cinque dei raffreddori che affliggono i bambini è causato da virus in questa famiglia. Gli anticorpi contro questi virus possono anche bloccare SARS-CoV-2, il nuovo coronavirus che causa la pandemia.

In un studio pubblicato venerdì su Science, il gruppo, guidato da George Kassiotis, che dirige il Laboratorio di immunologia retrovirale presso l’istituto, riferisce che in media solo il 5% degli adulti aveva questi anticorpi, ma il 43% dei bambini lo aveva.

I ricercatori che non hanno partecipato allo studio sono rimasti incuriositi dalla scoperta. H. Benjamin Larman, un immunologo presso la Johns Hopkins School of Medicine, lo ha definito uno “studio ben fatto che propone una teoria convincente che è supportata dai loro dati”.

Stephen J. Elledge, professore di genetica presso la Harvard Medical School e il Brigham and Women’s Hospital, ha avuto una risposta simile. Lui e altri hanno scoperto che molte persone hanno anticorpi contro il raffreddore comune causato da altri coronavirus; in studi di laboratorio, questi anticorpi bloccano anche il nuovo coronavirus.

A marzo, quando la pandemia era appena iniziata, il dottor Kassiotis ei suoi colleghi hanno deciso di sviluppare un test anticorpale altamente sensibile. Per valutarlo, hanno esaminato campioni di sangue prelevati prima della pandemia da oltre 300 adulti e 48 bambini e adolescenti, confrontandoli con campioni di oltre 170 persone che erano state infettate dal nuovo coronavirus.

Gli scienziati si aspettavano che i campioni prelevati prima della pandemia non contenessero anticorpi che attaccassero il nuovo coronavirus. Quelli dovevano essere i controlli per il test che gli scienziati stavano sviluppando.

Invece, hanno scoperto che molti bambini e alcuni adulti portavano un anticorpo in particolare che può impedire ai coronavirus, incluso quello nuovo, di entrare nelle cellule. Questo anticorpo si attacca a un picco che fuoriesce dai coronavirus.

Mentre la punta del picco è unica per il nuovo coronavirus, la base si trova in tutti i coronavirus, ha detto il dottor Kassiotis. Nei test di laboratorio, gli anticorpi alla base del picco hanno impedito al nuovo coronavirus di entrare nelle cellule per riprodursi.

Ora i ricercatori stanno progettando di espandere il loro studio per monitorare migliaia di bambini e adulti. Alcuni hanno anticorpi che possono bloccare il nuovo coronavirus nei test di laboratorio. Altri no.

“Se hanno il ceppo pandemico, sono protetti?” Ha chiesto il dottor Kassiotis. Si ammaleranno, si chiese, o l’infezione sarà quasi impercettibile?

Il dottor Elledge ei suoi colleghi di Harvard hanno sviluppato il loro test anticorpale altamente specifico, sensibile ed esaustivo, VirScan. È in grado di rilevare una raccolta diversificata di file gli anticorpi che sono diretti a uno qualsiasi degli oltre 800 punti del nuovo coronavirus, compreso l’anticorpo studiato dal Dr. Kassiotis e dai suoi colleghi.

Dopo aver esaminato il sangue prelevato da 190 persone prima dell’emergere della pandemia, il dottor Elledge ei suoi colleghi hanno concluso che molti avevano già anticorpi, incluso quello mirato alla base del picco, presumibilmente da infezioni con coronavirus correlati che causano il raffreddore.

Ma mentre gli adulti potrebbero avere uno o due raffreddori all’anno, ha detto il dottor Elledge, i bambini possono arrivare a una dozzina. Di conseguenza, molti sviluppano inondazioni di anticorpi contro il coronavirus che sono presenti quasi continuamente; possono ridurre i sintomi del raffreddore o persino lasciare i bambini con raffreddori che sono asintomatici ma comunque contagiosi.

Sebbene gli adulti non abbiano anticorpi rilevabili contro il coronavirus, molti potrebbero essere in grado di produrre rapidamente anticorpi se sono infettati da un coronavirus.

Nelle tipiche infezioni virali, il sistema immunitario eroga anticorpi per combattere il virus. Quando l’infezione viene repressa, gli anticorpi, non più necessari, diminuiscono di numero. Ma il corpo rimane con le cosiddette cellule di memoria che consentono alla produzione di anticorpi di aumentare rapidamente se il virus tenta di invadere di nuovo.

Allora perché abbiamo una pandemia? La maggior parte di noi non dovrebbe essere protetta dalle cellule di memoria lasciate da altre infezioni da coronavirus?

“È del tutto possibile che si perde la memoria nel tempo”, ha detto il dottor Elledge. Sospetta che il nuovo coronavirus possa interferire con l’attivazione delle cellule di memoria in grado di rispondere all’infezione.

Un’infezione “potrebbe darti un ricordo confuso che svanisce nel tempo”, ha detto. In tal caso, sarebbe necessaria un’infezione molto recente da un comune coronavirus a freddo per proteggersi dal nuovo coronavirus, e anche in questo caso la protezione potrebbe durare solo per un tempo limitato.

Il nuovo coronavirus avrebbe ostacolato la produzione di anticorpi che lo attaccano specificamente. Questo potrebbe spiegare perché i bambini, con i loro raffreddori apparentemente continui, stanno molto meglio degli adulti.

Il dottor Elledge ha detto che se ha ragione sulla perdita di cellule di memoria, è di buon auspicio per i vaccini. Un vaccino aumenta la produzione di anticorpi senza la presenza di un virus. Quindi il virus “non è in background, incasinando la formazione delle cellule di memoria”, ha detto.

Un’altra possibilità è che la maggior parte degli adulti sia effettivamente protetta dalle cellule di memoria da precedenti infezioni con il comune raffreddore. Sebbene pochi abbiano abbastanza anticorpi nel sangue per proteggerli in un dato momento, potrebbero essere in grado di produrre rapidamente anticorpi per ridurre l’impatto del nuovo coronavirus.

Questo potrebbe spiegare perché molti adulti infetti guariscono rapidamente.

“Ci concentriamo su coloro che si ammalano davvero, ma dal 95 al 98 per cento di coloro che contraggono il virus non devono andare in ospedale”, ha detto il dottor Elledge. “Ci sono molte persone che migliorano.”

È successo al dottor Larman e alla sua famiglia di cinque persone. Quattro di loro si sono ammalati di Covid-19, la malattia causata dal nuovo coronavirus, a luglio. Nessuno era gravemente malato e suo figlio di 4 anni è stato risparmiato del tutto.

“Mio figlio non era isolato da noi e quindi pesantemente esposto”, ha detto il dottor Larman. “È risultato negativo due volte e quindi sospettiamo che avesse una qualche forma di immunità preesistente”.

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