I bambini producono anticorpi contro il coronavirus più deboli, risultati dello studio

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I bambini infettati dal coronavirus producono più deboli anticorpi e meno tipi di loro rispetto agli adulti, suggerendo che eliminano la loro infezione molto più velocemente, secondo un nuovo studio pubblicato giovedì.

Altri studi hanno suggerito che un file risposta immunitaria eccessivamente forte può essere la causa delle persone che si ammalano gravemente o muoiono a causa di Covid-19. Una risposta immunitaria più debole nei bambini può paradossalmente indicare che sconfiggono il virus prima che abbia avuto la possibilità di provocare il caos nel corpo e può aiutare a spiegare perché ai bambini sono per lo più risparmiati i sintomi gravi di Covid, la malattia causata dal coronavirus. Potrebbe anche mostrare perché è meno probabile che diffondano il virus ad altri.

“Possono essere contagiosi per un tempo più breve”, ha detto Donna Farber, immunologa della Columbia University di New York che ha condotto lo studio riportato sulla rivista Nature Immunology.

Avere anticorpi più deboli e meno non significa che i bambini sarebbero più a rischio di re-infezioni, hanno detto altri esperti.

“Non hai davvero bisogno di una risposta immunitaria enorme e eccessivamente robusta per mantenere le protezioni per un certo periodo di tempo”, ha detto Deepta Bhattacharya, un immunologo presso l’Università dell’Arizona a Tucson. “Non so se sarei particolarmente preoccupato che i bambini abbiano una risposta anticorpale leggermente inferiore.”

Lo studio ha esaminato i livelli di anticorpi dei bambini in un unico momento ed era troppo piccolo per fornire informazioni su come i livelli possono variare con l’età. Ma potrebbe porre domande per alcuni test anticorpali a cui potrebbero mancare bambini infetti.

La dott.ssa Farber ei suoi colleghi hanno analizzato gli anticorpi contro il coronavirus in quattro gruppi di pazienti: 19 donatori di plasma adulti convalescenti che si erano ripresi da Covid senza essere ricoverati in ospedale; 13 adulti ospedalizzati con sindrome da distress respiratorio acuto derivante da Covid grave; 16 bambini ricoverati con sindrome infiammatoria multisistemica, la rara condizione che colpisce alcuni bambini infetti; e 31 bambini infetti che non avevano la sindrome. Circa la metà di questo ultimo gruppo di bambini non presentava alcun sintomo.

Gli individui in ciascun gruppo avevano anticorpi, coerentemente con altri studi che dimostrano che la stragrande maggioranza delle persone infette dal coronavirus montare una robusta risposta immunitaria.

“Questo sottolinea ulteriormente che questa infezione virale di per sé, e la risposta immunitaria a questo virus, non è così diverso da quello che ci aspetteremmo” da qualsiasi virus, ha detto Petter Brodin, immunologo presso il Karolinska Institutet di Stoccolma.

Ma la gamma di anticorpi differiva tra bambini e adulti. I bambini hanno prodotto principalmente un tipo di anticorpo, chiamato IgG, che riconosce la proteina spike sulla superficie del virus. Gli adulti, al contrario, producevano diversi tipi di anticorpi contro il picco e altre proteine ​​virali, e questi anticorpi erano più potenti nel neutralizzare il virus.

I bambini avevano “una risposta meno protettiva, ma avevano anche una risposta anticorpale minore”, ha detto il dott. Farber. “È perché quei ragazzi non vengono infettati in modo così grave.”

Nessuno dei due gruppi di bambini aveva anticorpi contro una proteina virale chiamata nucleocapside, o N, che è impigliata con il materiale genetico del virus. Poiché questa proteina si trova all’interno del virus e non sulla sua superficie, il sistema immunitario la vedrebbe e produrrebbe anticorpi solo se il virus fosse ampiamente diffuso nel corpo, ha detto.

“Non si vede niente di tutto ciò nei bambini, e questo suggerisce che c’è davvero un decorso di infezione ridotto se questi bambini vengono infettati”, ha spiegato.

La scoperta potrebbe minare i risultati dei test progettati per raccogliere anticorpi contro la proteina N. del virus. Molti test anticorpali, compresi quelli realizzati da Abbott e Roche e offerti da Quest Diagnostics e LabCorp, sono specifici per gli anticorpi N e quindi potrebbero mancare i bambini che hanno eliminato con successo il virus. “Questa è assolutamente un’implicazione interessante di tale scoperta”, ha detto il dottor Brodin.

Livelli più bassi di virus nel corpo spiegherebbero anche perché i bambini sembrano generalmente trasmettere il virus in modo meno efficiente rispetto agli adulti.

Ma gli esperti hanno sollecitato una certa cautela nell’interpretare i risultati perché rappresentano campioni prelevati da persone in un unico momento.

I campioni dei bambini e degli adulti più gravemente colpiti sono stati raccolti entro 24-36 ore dal ricovero o dall’intubazione per insufficienza respiratoria; quelli di bambini con sintomi lievi o assenti sono stati archiviati dopo le procedure mediche.

Il tipo di anticorpi prodotti dall’organismo varia nel corso del tempo di un’infezione. Questa era una limitazione di questo studio perché i ricercatori potrebbero aver confrontato le persone in diversi punti della loro infezione, ha detto il dottor Brodin. “Rischi di confrontare mele e arance.”

Altri esperti hanno avvertito che lo studio era troppo piccolo per trarre conclusioni su come la risposta immunitaria può variare nei bambini di età diverse. I bambini nello studio avevano un’età compresa tra 3 e 18 anni, con un’età media di 11 anni. Ma alcuni studi hanno suggerito che gli adolescenti potrebbero essere altrettanto a rischio dal coronavirus da adulti.

“È molto importante capire cosa succede nei bambini”, per capire la natura della loro malattia, ma anche come contribuiscono alla diffusione del virus nella comunità, ha detto la dottoressa Maria L. Gennaro, immunologa della Rutgers University. Ma “cercare di stratificare in base all’età, è un po ‘una forzatura nell’analisi”, ha detto.

I ricercatori non sono stati inoltre in grado di spiegare perché i bambini hanno una risposta anticorpale più limitata.

Avere meno tipi di anticorpi può sembrare una cosa negativa, ma “avere una tonnellata di anticorpi non è necessariamente un indicatore di una buona cosa”, ha detto il dott. Bhattacharya. “Di solito significa che qualcosa è andato storto all’inizio della risposta.”

Almeno un altro studio ha suggerito che i bambini hanno a potente sistema immunitario innato, destinato a combattere i molti nuovi agenti patogeni che incontrano e che questa prima linea di difesa può eliminare l’infezione precocemente senza dover fare affidamento su anticorpi successivi.

Un’altra possibilità è che i bambini abbiano una certa protezione – sotto forma di cellule immunitarie chiamate cellule T della memoria – da precedenti incontri con i comuni coronavirus del raffreddore.

“È tutto innato? O potrebbe esserci effettivamente qualche memoria preesistente? ” Ha detto il dottor Bhattacharya. “Penso che siano entrambi possibili.”

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