I vaccini non proteggeranno milioni di pazienti con sistemi immunitari paralizzati

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Per più di un anno, il dottor Howard Wollowitz è stato per lo più rinchiuso nella sua casa a Mamaroneck, NY

Come capo della medicina d’urgenza presso il Montefiore Medical Center nel Bronx, il dottor Wollowitz, 63 anni, era ansioso di aiutare a curare i pazienti quando il coronavirus ha iniziato a imperversare nella città la scorsa primavera. Ma un trattamento per il cancro nel 2019 aveva cancellato le sue cellule immunitarie, lasciandolo indifeso contro il virus, quindi ha invece organizzato la gestione del suo staff tramite Zoom.

Un anno dopo, le persone nella vita del dottor Wollowitz stanno tornando a una parvenza di normalità. Sua moglie, ballerina e coreografa, si sta preparando a viaggiare per lavoro presso la Compagnia di balletto nazionale austriaca. I suoi amici vaccinati si stanno riunendo, ma li vede solo quando il tempo è abbastanza bello da potersi sedere nel suo cortile. “Trascorro pochissimo tempo nelle aree pubbliche”, ha detto.

Come i suoi amici, il dottor Wollowitz è stato vaccinato a gennaio. Ma non ha prodotto anticorpi in risposta, né si aspettava di farlo. È uno dei milioni di americani immunocompromessi, i cui corpi non possono imparare a schierare combattenti immunitari contro il virus.

Alcune persone immunocompromesse sono nate con un sistema immunitario assente o difettoso, mentre altre, come il dottor Wollowitz, hanno malattie o hanno ricevuto terapie che hanno spazzato via le loro difese immunitarie. Molti di loro producono pochi o nessun anticorpo in risposta a un vaccino o un’infezione, rendendoli sensibili al virus. Quando vengono infettati, possono soffrire di malattie prolungate, con tassi di mortalità fino al 55 percento.

È probabile che la maggior parte delle persone che hanno convissuto a lungo con deficienze immunitarie siano consapevoli della propria vulnerabilità. Ma altri non hanno idea che i farmaci possano averli messi a rischio.

“Se ne andranno in giro pensando di essere protetti, ma forse non lo sono”, ha detto il dottor Lee Greenberger, direttore scientifico della Leukemia and Lymphoma Society, che finanzia la ricerca sui tumori del sangue.

L’unica risorsa per questi pazienti – oltre a ripararsi sul posto fino a quando il virus non si è ritirato – potrebbe essere quella di ricevere infusioni regolari di anticorpi monoclonali, che sono copie prodotte in serie di anticorpi ottenuti da persone che si sono riprese da Covid-19. La Food and Drug Administration ha autorizzato diversi trattamenti con anticorpi monoclonali per Covid-19, ma ora alcuni sono anche in fase di sperimentazione per prevenire le infezioni.

Il plasma convalescente o la gamma globulina – anticorpi distillati dal sangue di donatori sani – possono anche aiutare le persone immunocompromesse, sebbene una versione di quest’ultima che include gli anticorpi contro il coronavirus sia ancora a mesi dalla disponibilità.

“È una chiara area di bisogni insoddisfatti”, ha detto Hala Mirza, portavoce di Regeneron, che ha fornito il suo cocktail di anticorpi monoclonali a una manciata di pazienti immunocompromessi attraverso un programma di uso compassionevole. (Regeneron ha rilasciato i risultati della prova questa settimana che dimostrano che il cocktail riduce le infezioni sintomatiche dell’81% nelle persone con un sistema immunitario normale.)

Non è chiaro quante persone immunocompromesse non rispondano ai vaccini contro il coronavirus. Ma l’elenco sembra includere almeno i sopravvissuti ai tumori del sangue, i riceventi di trapianti di organi e chiunque prenda il farmaco ampiamente utilizzato Rituxan, o i farmaci antitumorali Gazyva o Imbruvica, che uccidono o bloccano le cellule B, le cellule immunitarie che producono. anticorpi – o Remicade, un farmaco popolare per il trattamento della malattia dell’intestino irritabile. Può anche includere alcune persone di età superiore agli 80 anni le cui risposte immunitarie hanno vacillato con l’età.

“Siamo estremamente preoccupati e interessati a cercare di vedere come potremmo essere in grado di aiutare quei pazienti particolari”, ha detto il dottor Elad Sharon, un esperto di immunoterapia presso il National Cancer Institute.

Con la diffusione della pandemia, i medici specializzati nel trattamento dei tumori del sangue o che si prendono cura di persone immunocompromesse si aspettavano che almeno alcuni dei loro pazienti incontrassero difficoltà. La dottoressa Charlotte Cunningham-Rundles, immunologa presso la Icahn School of Medicine del Mount Sinai a New York, ha circa 600 pazienti che dipendono quasi interamente dall’assunzione di dosi regolari di gamma globulina per stare al sicuro dagli agenti patogeni.

Anche così, 44 dei suoi pazienti sono stati infettati dal coronavirus; quattro morirono e altri quattro o cinque avevano malattie a lungo termine. (Le infezioni croniche possono offrire opportunità per il virus di evolversi in varianti pericolose.)

A Steven Lotito, 56 anni, uno dei pazienti del dottor Cunningham-Rundles, è stata diagnosticata una condizione chiamata deficienza immunitaria variabile comune quando aveva 13 anni. Prima della pandemia, aveva uno stile di vita attivo, faceva esercizio fisico e mangiava bene. “Ho sempre saputo di avere una sorta di cura speciale del mio corpo”, ha detto. Ciò includeva infusioni di gamma globuline ogni tre settimane.

Nonostante abbia preso precauzioni, il signor Lotito ha contratto il virus da sua figlia a metà ottobre. Ha avuto la febbre per quasi un mese e ha trascorso una settimana in ospedale. Il plasma convalescente e il remdesivir, un farmaco antivirale, hanno fornito sollievo per un paio di settimane, ma la febbre è tornata. Alla fine si sentì meglio dopo un’altra infusione di gamma globulina, durante la quale sudò attraverso quattro magliette.

Tuttavia, dopo quasi sette settimane di malattia, il signor Lotito non aveva anticorpi da dimostrare. “Devo ancora prendere le stesse precauzioni che stavo prendendo, sai, un anno fa”, ha detto. “È un po ‘scoraggiante.”

Persone come il signor Lotito dipendono da coloro che li circondano che scelgono di essere vaccinati per tenere a bada il virus, ha detto il dottor Cunningham-Rundles.

“Stai sperando che tutta la tua famiglia e tutti i tuoi colleghi più stretti usciranno e si faranno sparare, e ti proteggeranno con l’immunità del gregge”, ha detto. “Questo è ciò con cui devi iniziare.”

La dottoressa Cunningham-Rundles ha testato i suoi pazienti per gli anticorpi e ne ha iscritti alcuni per il cocktail di anticorpi monoclonali di Regeneron. Ma molte altre persone con tali condizioni non sono consapevoli dei loro rischi o delle loro opzioni di trattamento.

La Leukemia and Lymphoma Society ha istituito a registro fornire informazioni e test anticorpali a persone con tumori del sangue. E diversi studi stanno valutando il risposta ai vaccini contro il coronavirus in persone con cancro, malattie autoimmuni come il lupus o l’artrite reumatoide o che assumono farmaci che disattivano la risposta immunitaria.

In uno di questi studi, i ricercatori britannici hanno seguito quasi 7.000 persone con malattia di Crohn o colite ulcerosa da 90 ospedali del paese. L’hanno trovato meno della metà dei pazienti che ha assunto Remicade ha montato una risposta immunitaria a seguito dell’infezione da coronavirus.

In un follow-up, gli scienziati hanno scoperto che il 34% delle persone che assumevano il farmaco sono stati protetti dopo una singola dose del vaccino Pfizer e solo il 27% dopo una singola dose del vaccino AstraZeneca. (In Gran Bretagna, la pratica corrente è di ritardare le seconde dosi per aumentare la disponibilità del vaccino.)

Allo stesso modo, un altro studio pubblicato il mese scorso ha indicato che meno del 15% dei pazienti con tumori del sangue o del sistema immunitario e meno del 40% di quelli con tumori solidi, ha prodotto anticorpi dopo aver ricevuto una singola dose del vaccino Pfizer-BioNTech.

E a studia pubblicato il mese scorso sulla rivista JAMA ha riferito che solo il 17% dei 436 trapiantati che hanno ricevuto una dose del vaccino Pfizer-BioNTech o Moderna aveva anticorpi rilevabili tre settimane dopo.

Nonostante le basse probabilità, le persone immunocompromesse dovrebbero comunque ricevere i vaccini perché possono produrre alcune cellule immunitarie che sono protettive, persino anticorpi in un sottogruppo di pazienti.

“Probabilmente a questi pazienti dovrebbe essere data la priorità per due dosi temporizzate in modo ottimale”, ha affermato il dott. Tariq Ahmad, gastroenterologo presso il Royal Devon e l’Exeter NHS Foundation Trust, coinvolto negli studi sull’infliximab.

Ha suggerito che i medici misurino regolarmente le risposte anticorpali nelle persone immunocompromesse anche dopo due dosi di vaccino, in modo da identificare coloro che potrebbero aver bisogno di anticorpi monoclonali per prevenire l’infezione o una terza dose dei vaccini.

A Wendy Halperin, 54 anni, è stata diagnosticata all’età di 28 anni una condizione chiamata immunodeficienza variabile comune. È stata ricoverata in ospedale con Covid-19 a gennaio ed è rimasta lì per 15 giorni. Ma il coronavirus ha indotto sintomi insoliti.

“Avevo problemi a camminare”, ha ricordato. “Ho appena perso il controllo dei miei arti, come se non potessi camminare per strada.”

Poiché è stata trattata per il Covid-19 con plasma convalescente, la signora Halperin ha dovuto aspettare tre mesi per essere immunizzata e ha fissato un appuntamento per il 26 aprile. Ma nonostante le sue condizioni, il suo corpo è riuscito a produrre alcuni anticorpi contro l’infezione iniziale. .

“Il messaggio da portare a casa è che tutti dovrebbero cercare di ottenere il vaccino”, ha detto il dottor Amit Verma, un oncologo presso il Montefiore Medical Center.

La scommessa non ha avuto successo nel caso del dottor Wollowitz. Senza anticorpi nel suo sistema per proteggerlo, lavora ancora da casa – un privilegio per il quale è grato. Era un appassionato di mountain bike e uno sciatore esperto, entrambi a rischio di lesioni, ma con il coronavirus sta giocando sul sicuro.

In previsione di tornare al suo normale stile di vita, il dottor Wollowitz sta mettendo a punto le sue biciclette. Ma ha detto che prevedeva di vivere in questo modo fino a quando un numero sufficiente di altre persone non saranno vaccinate e il numero di infezioni in città diminuirà.

“Non sono esattamente sicuro di quale sia quella data”, ha detto. “Sto davvero aspettando di tornare indietro.”



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