Il fotografo cattura “Last Stop” nella guerra Covid britannica

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Avevo già parlato di guerre nei Balcani e in Afghanistan. Stavano girando guerre in cui i giornalisti, spesso scioccamente, si convinsero di avere una possibilità di identificare e aggirare il pericolo.

Ma in La guerra della Gran Bretagna contro il Covid-19, i giorni che ho passato come fotoreporter freelance nell’unità di terapia intensiva dell’ospedale Homerton di East London hanno comportato un pericolo a ogni respiro. Il progetto per il New York Times che documenta la lotta della nazione contro il coronavirus è stato terrificante e impressionante. Terrificante a causa della potenziale esposizione a un killer invisibile che ha causato oltre 120.000 vittime in Gran Bretagna e oltre 2,5 milioni a livello globale. Impressionante perché ho potuto testimoniare il notevole coraggio, professionalità e pura grinta del personale medico le cui routine quotidiane li hanno messi all’apice della vita o della morte.

Anche la medicina moderna più avanzata non offre cure magiche. Per coloro che non possono uscire dalla terapia intensiva, c’è solo la morte. Questa è l’ultima tappa. Ciò che è rimasto con me in seguito è stata la paura negli occhi delle persone mentre si univano a quella che poteva essere la battaglia finale. Per il personale medico, l’onere della responsabilità è enorme.

Mentre la Gran Bretagna si avvicina a un graduale allentamento del suo blocco più draconiano e con milioni di persone che si assicurano l’accesso ai vaccini, le immagini di questo conflitto terminale non si adattano facilmente alla narrativa ufficiale.

Molti britannici probabilmente non sono consapevoli della brutale realtà della terapia intensiva: i continui segnali acustici dei monitor ovunque; il personale che si affretta a capovolgere, o “incline”, i pazienti per aiutarli a respirare; le pause fin troppo brevi che lasciano il posto a un’attività frenetica.

Per aumentare questa consapevolezza ci sono voluti mesi. I miei redattori – Gaia Tripoli a Londra e David Furst a New York – e la ricercatrice Amy Woodyatt e io abbiamo chiamato ospedali, obitori, crematori, pompe funebri e depositi di ambulanze in cerca di accesso alla cronaca di questo momento della pandemia, solo per essere rifiutati. Spesso ci è stato detto che la fotografia era incompatibile con la dignità dei morti.

Alla fine, alcuni erano disposti a collaborare e, dopo aver potuto osservare il loro lavoro, abbiamo iniziato a mettere insieme un portfolio per raccontare la storia della lotta della Gran Bretagna. Volevamo che le nostre immagini riflettessero più di un’area di Londra o un gruppo etnico. L’elenco dei soggetti è cresciuto da una casa di cura a Scarborough, sulla costa nord-orientale, a un direttore di funerali nelle Midlands inglesi, a coloro che si occupano di riti islamici e di altro tipo nella capitale.

Con questo incarico è arrivata una nuova e insolita serie di regole di base e procedure progettate per proteggere non solo me ma anche coloro che mi circondano, sia al lavoro che a casa.

Nella terapia intensiva Homerton, lo chiamavano “indossare e togliere” di dispositivi di protezione individuale. Ho cambiato i miei vestiti da giorno con uno scrub e un camice chirurgico; una maschera e occhiali protettivi a tenuta stagna; copriscarpe; e una copertura per capelli. Ho ridotto la mia attrezzatura a due telecamere. E alla fine della giornata di riprese, ho seguito un protocollo molto rigido sviluppato dal personale di terapia intensiva per la rimozione dell’equipaggiamento protettivo.

Una volta a casa, ho lavato tutti i miei vestiti, ho fatto la doccia, ho pulito l’attrezzatura con salviettine antivirali e l’ho esposta a un disinfettante a luce UVC. Non ero idoneo alla vaccinazione, ma durante l’assegnazione ho avuto un test precauzionale per il coronavirus che è risultato negativo.

Alla fine, mi sono detto, dovevo solo fidarmi della mia attrezzatura. Ma c’è sempre un dubbio che rosicchia. Il coronavirus ti spaventa due volte: in primo luogo per la sua capacità di infettarti personalmente, e in secondo luogo per la paura opprimente che tu possa inavvertitamente trasmetterlo alla tua famiglia.

Non ci sono mai dubbi sul suo potere. Nel mio secondo giorno in terapia intensiva Homerton, due persone sono morte a 25 minuti l’una dall’altra. Di solito, le autorità mediche cercano di fornire l’accesso ai familiari per salutare. Ma con i pazienti in coma indotto e oltre ogni speranza, è uno scambio di addii crudelmente unilaterale.

Eppure c’è sempre anche la controimmaginazione della dedizione, altrettanto evidente in queste immagini quanto le perdite. Come ha osservato un sopravvissuto, le équipe mediche fanno sempre il possibile. “Sono benedetti”, ha detto.

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