Il potenziale di nuovi coronavirus può essere maggiore di quanto noto

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Man mano che il coronavirus continua ad evolversi, l’attenzione scientifica e sulla salute pubblica si è concentrata su nuove varianti in cui alcune mutazioni rendono il virus più contagioso, o addirittura più mortale.

Questi cambiamenti nel virus sono tutti ciò che gli scienziati chiamano mutazioni puntiformi, la sostituzione di un minuscolo frammento di codice genetico con un altro. I coronavirus, come gruppo, non sono noti per mutare rapidamente, ma la pandemia causata dal virus SARS-CoV-2 significa che milioni e milioni di persone sono infettate da miliardi e miliardi di particelle virali, offrendo innumerevoli possibilità di cambiamento.

C’è, tuttavia, un altro modo più significativo in cui cambiano i coronavirus. Le singole particelle virali scambiano sezioni più grandi di materiale genetico con un altro virus. Se due diversi tipi di coronavirus abitano la stessa cellula, il risultato potrebbe non essere una nuova variante, ma una nuova specie.

Scrivono tre ricercatori dell’Università di Liverpool la rivista Nature Communications prevedeva, sulla base di un’analisi computerizzata, che tali eventi sono molto più probabili di quanto si pensasse in precedenza, e ha raccomandato il monitoraggio delle specie target per osservare la possibile comparsa di nuove malattie da coronavirus.

Il lavoro puntava in alcune direzioni in cui gli scienziati sono già all’erta. Hanno identificato il pipistrello giallo asiatico minore e il pipistrello a ferro di cavallo maggiore e intermedio come animali in cui sarebbe più probabile che si verifichi la ricombinazione. Ma la loro analisi ha anche indicato gli animali su cui gli scienziati si sono concentrati meno, come il maiale comune, come una creatura che dovrebbe essere monitorata.

Marcus SC Blagrove, un virologo che ha scritto il rapporto insieme a Maya Wardeh, specializzata nell’analisi computerizzata della diffusione di malattie animali, e Matthew Bayliss, un epidemiologo veterinario, hanno affermato che i coronavirus erano noti per “scambiare grossi pezzi dappertutto”.

L’emergere di nuove malattie attraverso questo processo non è comune perché un animale deve essere infettato da due diversi tipi di coronavirus contemporaneamente.

Jeremy Luban, virologo presso l’Università del Massachusetts, ha detto che una tale doppia infezione con due tipi di virus che si replicano in una cellula doveva ancora essere documentata negli esseri umani. Ma proprio una tale ricombinazione è il modo in cui sembra essere emersa la SARS, ei ricercatori pensano che SARS-CoV-2 possa anche essere il risultato della combinazione di due virus.

Il dott. Luban ha detto di pensare che “questo tipo di lavoro è estremamente importante” perché potrebbe fornire intuizioni sorprendenti a cui gli esperimenti e il lavoro sul campo possono dare seguito.

Il gruppo di ricercatori di Liverpool ha utilizzato una sorta di analisi al computer chiamata apprendimento automatico per esaminare una serie di diversi punti di dati, inclusa la struttura genetica dei coronavirus e delle specie di mammiferi, nonché la loro somiglianza comportamentale e la vicinanza geografica per elaborare previsioni su cui era più probabile che gli animali ospitassero il maggior numero di coronavirus.

Prevedono che il numero di specie di mammiferi 40 volte superiore possa essere infettato da quattro o più tipi diversi di coronavirus rispetto a quelli attualmente conosciuti e che fino a 126 specie di mammiferi potrebbero essere suscettibili all’infezione da SARS-CoV-2.

Come controllo della realtà, hanno sottolineato che le loro analisi hanno previsto correttamente alcune associazioni note di animali e virus. La modellazione ha evidenziato gli zibetti delle palme, l’animale da cui la SARS sembrava essersi riversata sugli esseri umani come potenziale punto caldo per l’evoluzione del coronavirus.

Nel complesso, hanno avvertito che la possibilità di ricombinazione con conseguente comparsa di alcuni nuovi pericolosi coronavirus è altamente sottovalutata.

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