Il Regno Unito approva uno studio che infetterà deliberatamente i volontari con il coronavirus

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LONDRA – Nelle prossime settimane, un piccolo gruppo di volontari accuratamente selezionato dovrebbe arrivare all’11 ° piano di un ospedale di Londra per ricevere ciò che il resto dei 7,8 miliardi di persone nel mondo ha cercato di evitare: un’infezione da coronavirus.

Saranno somministrate minuscole goccioline del virus nelle loro narici come parte di un piano autorizzato dai regolatori britannici mercoledì per infettare deliberatamente i volontari non vaccinati con il coronavirus.

Gli scienziati sperano di esporre alla fine le persone vaccinate al virus come un modo per confrontare l’efficacia di diversi vaccini. Ma prima di ciò, i sostenitori del progetto devono esporre i volontari non vaccinati per determinare la dose più bassa del virus che li infetterà in modo affidabile.

Potrebbero partecipare allo studio fino a 90 persone, ma il numero potrebbe essere inferiore se i ricercatori riuscissero a determinare la dose giusta con un minor numero di volontari.

Controllando la quantità di virus a cui sono soggette le persone e monitorandole dal momento in cui vengono infettate, gli scienziati sperano di scoprire cose su come il sistema immunitario risponde al coronavirus che sarebbero impossibili al di fuori di un laboratorio e di sviluppare modi per farlo direttamente confrontare l’efficacia di trattamenti e vaccini.

“Impareremo moltissimo sull’immunologia del virus”, ha detto mercoledì Peter Openshaw, un professore dell’Imperial College di Londra coinvolto nello studio. Ha aggiunto che lo studio sarebbe in grado di “accelerare non solo la comprensione delle malattie causate dall’infezione, ma anche di accelerare la scoperta di nuovi trattamenti e di vaccini”.

Il idea di un simile studio, chiamato prova di sfida umana, è stato oggetto di accesi dibattiti sin dai primi mesi della pandemia.

In passato, gli scienziati hanno deliberatamente esposto i volontari a malattie come il tifo e il colera per testare i vaccini. Ma le persone infette potrebbero essere curate da quelle malattie; Covid-19 non ha una cura conosciuta, mettendo gli scienziati a capo dello studio britannico in un territorio etico in gran parte inesplorato.

Per cercare di garantire che i partecipanti non si ammalino gravemente, lo studio britannico sarà limitato a volontari giovani e sani, in una fascia di età compresa tra i 18 ei 30 anni.

Ma ci sono stati casi gravi di Covid-19 anche in quei tipi di pazienti e anche le conseguenze a lungo termine di un’infezione sono in gran parte sconosciute. I limiti di età possono anche rendere difficile tradurre i risultati ad adulti più anziani o persone con condizioni preesistenti, le cui risposte immunitarie potrebbero essere diverse e che sono il gruppo target di trattamenti e vaccini.

“Sarà uno studio limitato”, ha detto Ian Jones, professore di virologia presso l’Università di Reading, che non fa parte dello studio. “E potresti sostenere che, per definizione, non studierà quelli in cui è più importante sapere cosa sta succedendo.”

Per ora, l’unica parte dello studio ad essere formalmente autorizzata dai regolatori britannici è l’esperimento per determinare la dose più bassa di virus necessaria per infettare le persone.

Dopo essere stati esposti al virus, i partecipanti saranno isolati per due settimane in ospedale. Per questo e per il valore annuale degli appuntamenti di follow-up pianificati, verranno pagati 4.500 sterline, o circa $ 6.200. I ricercatori hanno affermato che ciò compenserebbe le persone per il tempo lontano dal lavoro o dalle famiglie senza creare un incentivo economico troppo grande per le persone a partecipare.

Quando l’idea delle prove di sfida umana è stata lanciata per la prima volta l’anno scorso, alcuni scienziati l’hanno vista come un modo per ridurre il tempo cruciale nella corsa per identificare un vaccino. A differenza dei grandi studi clinici, in cui gli scienziati aspettano che le persone vaccinate incontrino il virus nelle loro comunità, i ricercatori di questo progetto finiranno per infettare intenzionalmente le persone vaccinate.

Ora che diversi vaccini sono stati autorizzati, gli obiettivi di questa sperimentazione umana sono in qualche modo diversi.

Per ora, i ricercatori esporranno le persone alla versione del virus che circola in Gran Bretagna dalla scorsa primavera, e non alla variante più contagiosa e potenzialmente mortale che ha preso piede più di recente. Ma alla fine, hanno detto, potrebbero dare alle persone vaccini sperimentali progettati per affrontare l’effetto di nuove varianti preoccupanti e poi sottoporli a quelle versioni del virus.

Potrebbero anche confrontare direttamente diverse dosi di vaccino e intervalli di dosaggio per lo stesso vaccino.

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