In che modo le varianti di virus prendono i loro nomi?

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20H / 501Y.V2.

VOC 202012/02.

B.1.351.

Quelli erano i nomi affascinanti proposti dagli scienziati per una nuova variante del coronavirus che è stata identificata in Sud Africa. Le contorte stringhe di lettere, numeri e punti sono profondamente significative per gli scienziati che le hanno ideate, ma come avrebbe potuto chiunque altro mantenerle dritte? Anche il più facile da ricordare, B.1.351, si riferisce a un lignaggio completamente diverso del virus se un singolo punto viene perso o posizionato male.

Le convenzioni di denominazione per i virus andavano bene fintanto che le varianti rimanevano argomenti di ricerca esoterici. Ma ora sono fonte di ansia per miliardi di persone. Hanno bisogno di nomi che escono dalla lingua, senza stigmatizzare le persone oi luoghi a loro associati.

“La sfida è trovare nomi che siano distinti, che siano informativi, che non implichino riferimenti geografici e che siano in qualche modo pronunciabili e memorabili”, ha affermato Emma Hodcroft, epidemiologa molecolare presso l’Università di Berna in Svizzera. “Sembra piuttosto semplice, ma in realtà è davvero una grande richiesta di provare a trasmettere tutte queste informazioni.”

La soluzione, hanno detto lei e altri esperti, è trovare un unico sistema che tutti possano utilizzare, ma collegarlo a quelli più tecnici su cui gli scienziati fanno affidamento. L’Organizzazione Mondiale della Sanità ha convocato un gruppo di lavoro di poche dozzine di esperti per ideare un modo semplice e scalabile per farlo.

“Questo nuovo sistema assegnerà alle varianti di interesse un nome facile da pronunciare e ricordare e ridurrà anche gli effetti negativi non necessari su nazioni, economie e persone”, ha detto l’OMS in una dichiarazione. “La proposta di questo meccanismo è attualmente in fase di revisione da parte di partner interni ed esterni prima della finalizzazione.”

Il candidato principale dell’OMS finora, secondo due membri del gruppo di lavoro, è disarmantemente semplice: numerare le varianti nell’ordine in cui sono state identificate: V1, V2, V3 e così via.

“Esistono migliaia e migliaia di varianti e abbiamo bisogno di un modo per etichettarle”, ha detto Trevor Bedford, biologo evoluzionista presso il Fred Hutchinson Cancer Research Center di Seattle e membro del gruppo di lavoro.

Dare un nome alle malattie non è sempre stato così complicato. La sifilide, ad esempio, è tratta da una poesia del 1530 in cui un pastore, Sifilo, viene maledetto dal dio Apollo. Ma il microscopio composto, inventato intorno al 1600, ha aperto un mondo nascosto di microbi, consentendo agli scienziati di iniziare a chiamarli in base alle loro forme, ha detto Richard Barnett, storico della scienza in Gran Bretagna.

Tuttavia, il razzismo e l’imperialismo si sono infiltrati nei nomi delle malattie. Nel 1800, quando il colera si diffuse dal subcontinente indiano all’Europa, i giornali britannici iniziarono a chiamarlo “colera indiano”, raffigurante la malattia come una figura in turbante e vesti.

“La denominazione può molto spesso riflettere ed estendere uno stigma”, ha detto il dottor Barnett.

Nel 2015 l’OMS migliori pratiche emanate per denominare le malattie: evitare luoghi geografici o nomi di persone, specie di animali o alimenti e termini che incitano a paure indebite, come “fatale” e “epidemia”.

Gli scienziati fanno affidamento su almeno tre sistemi di nomenclatura concorrenti: Gisaid, Grotta e Nextstrain – ognuna delle quali ha senso nel proprio mondo.

“Non puoi rintracciare qualcosa che non puoi nominare”, ha detto Oliver Pybus, un biologo evoluzionista di Oxford che ha contribuito a progettare il sistema Pango.

Gli scienziati nominano varianti quando i cambiamenti nel genoma coincidono con nuovi focolai, ma attirano l’attenzione su di essi solo se c’è un cambiamento nel loro comportamento – se trasmettono più facilmente, ad esempio (B.1.1.7, la variante vista per la prima volta in Gran Bretagna ), o se eludono almeno in parte la risposta immunitaria (B.1.351, la variante rilevata in Sud Africa).

Codificati nelle lettere e nelle cifre confuse ci sono indizi sull’ascendenza della variante: la “B.1”, ad esempio, denota che quelle varianti sono correlate allo scoppio dell’epidemia in Italia la scorsa primavera. (Una volta che la gerarchia delle varianti diventa troppo profonda per contenere un altro numero e punto, a quelle più recenti viene assegnata la lettera successiva disponibile in ordine alfabetico.)

Ma quando gli scienziati hanno annunciato che una variante chiamata B.1.315 – due cifre rimosse dalla variante vista per la prima volta in Sud Africa – si stava diffondendo negli Stati Uniti, il ministro della salute sudafricano “è rimasto piuttosto confuso” tra quella e B.1.351, ha detto Tulio de Oliveira, genetista presso la Nelson Mandela School of Medicine di Durban e membro del gruppo di lavoro dell’OMS.

“Dobbiamo elaborare un sistema che non solo i biologi evoluzionisti possano capire”, ha detto.

Non avendo a portata di mano alternative facili, le persone sono ricorse a chiamare B.1.351 “la variante sudafricana”. Ma il dottor de Oliveira ha supplicato i suoi colleghi di evitare il termine. (Non guardare oltre le origini di questo stesso virus: chiamarlo il “virus della Cina” o il “virus Wuhan” alimentato in xenofobia e aggressione contro le persone di origine dell’Asia orientale in tutto il mondo.)

I potenziali danni sono abbastanza gravi da aver dissuaso alcuni paesi dal farsi avanti quando viene rilevato un nuovo agente patogeno all’interno dei loro confini. Anche i nomi geografici diventano rapidamente obsoleti: B.1.351 è in formato 48 paesi ora, quindi chiamarla la variante sudafricana è assurdo, ha aggiunto il dott. de Oliveira.

E la pratica potrebbe distorcere la scienza. Non è del tutto chiaro che la variante sia nata in Sud Africa: è stata identificata lì in gran parte grazie alla diligenza degli scienziati sudafricani, ma etichettarla come la variante di quel paese potrebbe indurre altri ricercatori a trascurare il suo possibile percorso in Sud Africa da un altro paese che stava sequenziando un minor numero di genomi di coronavirus.

Nelle ultime settimane, proporre un nuovo sistema è diventato una specie di sport per spettatori. Alcuni suggerimenti per l’ispirazione del nome: uragani, lettere greche, uccelli, altri nomi di animali come scoiattolo rosso o oritteropo e mostri locali.

Áine O’Toole, una studentessa di dottorato presso l’Università di Edimburgo che fa parte del team di Pango, ha suggerito dei colori per indicare la relazione tra le diverse costellazioni di mutazioni.

“Potresti finire con un rosa polveroso o magenta o fucsia”, ha detto.

A volte, identificare una nuova variante in base alla sua caratteristica mutazione può essere sufficiente, soprattutto quando le mutazioni acquisiscono nomi stravaganti. La scorsa primavera, la signora O’Toole e i suoi collaboratori hanno iniziato a chiamare D614G, una delle prime mutazioni conosciute, “Doug”.

“Non avremmo avuto un’enorme quantità di interazione umana”, ha detto. “Questa era la nostra idea di umorismo nel blocco n. 1.”

Seguirono altri soprannomi: “Nelly” per N501Y, un filo conduttore in molte nuove varianti di preoccupazione, e “Eeek” per E484K, una mutazione pensata per rendere il virus meno suscettibile ai vaccini.

Ma Eeek è emerso in più varianti in tutto il mondo contemporaneamente, sottolineando la necessità che le varianti abbiano nomi distinti.

Il sistema di numerazione che l’OMS sta prendendo in considerazione è semplice. Ma qualsiasi nuovo nome dovrà superare la facilità e la semplicità delle etichette geografiche per il grande pubblico. E gli scienziati dovranno trovare un equilibrio tra l’etichettatura di una variante abbastanza rapidamente da anticipare i nomi geografici e con sufficiente cautela da non finire per dare nomi a varianti insignificanti.

“Quello che non voglio è un sistema in cui abbiamo questo lungo elenco di varianti che hanno tutte nomi dell’OMS, ma in realtà solo tre di loro sono importanti e le altre 17 non lo sono”, ha detto il dottor Bedford.

Qualunque sia il sistema finale, dovrà anche essere accettato da diversi gruppi di scienziati e dal pubblico in generale.

“A meno che uno non diventi davvero il tipo di lingua franca, ciò renderà le cose più confuse”, ha detto il dottor Hodcroft. “Se non trovi qualcosa che le persone possano dire e digitare facilmente e ricordare facilmente, torneranno semplicemente a utilizzare il nome geografico.”



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