In Oregon, gli scienziati trovano una variante del virus con una mutazione preoccupante

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Scienziati dell’Oregon hanno individuato una versione interna di una variante del coronavirus a rapida diffusione che è emersa per la prima volta in Gran Bretagna, ma ora combinata con una mutazione che potrebbe rendere la variante meno suscettibile ai vaccini.

I ricercatori hanno finora trovato un solo caso di questa formidabile combinazione, ma l’analisi genetica ha suggerito che la variante era stata acquisita nella comunità e non si era verificata nel paziente.

“Non lo abbiamo importato da altre parti del mondo – è avvenuto spontaneamente”, ha detto Brian O’Roak, genetista presso la Oregon Health and Science University che ha guidato il lavoro. Lui ei suoi colleghi partecipano agli sforzi dei Centers for Disease Control and Prevention per monitorare le varianti e hanno depositato i loro risultati in database condivisi da scienziati.

La variante originariamente identificata in Gran Bretagna, chiamata B.1.1.7, è stata diffondendosi rapidamente negli Stati Uniti e rappresenta almeno 2.500 casi in 46 stati. Questa forma del virus è entrambe le cose più contagioso, e più mortale, rispetto alla versione originale e si prevede che rappresenterà la maggior parte delle infezioni in America in poche settimane.

La nuova versione emersa a Portland ha la stessa spina dorsale, ma anche una mutazione – E484K, o “Eek” – osservata nelle varianti del virus che circolano in Sud Africa, Brasile e New York City.

Studi di laboratorio e test clinici in Sud Africa indicano che la mutazione Eek rende gli attuali vaccini meno efficaci attenuando la risposta immunitaria del corpo. (I vaccini funzionano ancora, ma i risultati sono abbastanza preoccupanti che Pfizer-BioNTech e Moderna hanno iniziato test nuove versioni dei loro vaccini progettati per sconfiggere la variante trovata in Sud Africa.)

La variante B.1.1.7 con Eek è emersa anche in Gran Bretagna, designata come una “variante della preoccupazione” dagli scienziati. Ma il virus identificato in Oregon sembra essersi evoluto in modo indipendente, ha detto il dottor O’Roak.

Il dottor O’Roak ei suoi colleghi hanno trovato la variante tra i campioni di coronavirus raccolti dall’Oregon State Public Health Lab da un focolaio in un ambiente sanitario. Dei 13 risultati dei test analizzati, 10 si sono rivelati essere B.1.1.7 da solo e uno la combinazione.

Altri esperti hanno affermato che la scoperta non è sorprendente, perché la mutazione Eek è sorta in forme del virus in tutto il mondo. Ma vale la pena osservare il verificarsi della mutazione in B.1.1.7, hanno detto.

In Gran Bretagna, questa versione della variante rappresenta a piccolo numero di casi. Ma quando la combinazione si è evoluta lì, B.1.1.7 si era già diffuso in tutto il paese.

“Siamo al punto in cui B.1.1.7 è appena stato introdotto” negli Stati Uniti, ha affermato Stacia Wyman, esperta di genomica computazionale presso l’Università della California, Berkeley. “Man mano che si evolve, e man mano che diventa l’elemento dominante, potrebbe accumulare più mutazioni.”

Le mutazioni virali possono potenziarsi o indebolirsi a vicenda. Ad esempio, le varianti identificate in Sud Africa e Brasile contengono molte delle stesse mutazioni, inclusa Eek. Ma la versione brasiliana ha una mutazione, K417N, che non è presente nella versione dal Sud Africa.

In uno studio pubblicato giovedì su Nature, i ricercatori risposte anticorpali confrontate a tutte e tre le varianti preoccupanti: quelle identificate in Gran Bretagna, Sud Africa e Brasile. Coerentemente con altri studi, hanno scoperto che la variante che ha preso a pugni il Sud Africa è più resistente agli anticorpi prodotti dal sistema immunitario.

Ma la variante circolante in Brasile non era così resistente, anche se portava la mutazione Eek. “Se hai la seconda mutazione, non vedi un effetto così negativo”, ha detto Michael Diamond, un immunologo virale presso la Washington University di St. Louis, che ha condotto lo studio.

È troppo presto per dire se la variante in Oregon si comporterà come quelle in Sud Africa o Brasile. Ma l’idea che altre mutazioni potrebbero indebolire l’effetto di Eek è “un’ottima notizia”, ​​ha detto il dottor Wyman.

Nel complesso, ha detto, la scoperta dell’Oregon rafforza la necessità per le persone di continuare a prendere precauzioni, come indossare una maschera, fino a quando una parte sostanziale della popolazione non sarà immunizzata.

“La gente non deve andare fuori di testa, ma continuare a essere vigile”, ha detto. “Non possiamo ancora abbassare la guardia finché sono ancora in circolazione queste varianti più trasmissibili”.

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