La psichiatria affronta il suo passato razzista e cerca di fare ammenda

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Il dottor Benjamin Rush, il medico del XVIII secolo che è spesso chiamato il “padre” della psichiatria americana, riteneva razzista che la pelle nera fosse il risultato di una lieve forma di lebbra. Ha chiamato la condizione “negritudine”.

Il suo ex apprendista, il dottor Samuel Cartwright, diffuse la menzogna in tutto il Sud anteguerra che le persone schiavizzate che sperimentavano un desiderio incrollabile di essere liberi erano nella morsa di una malattia mentale che chiamava “drapetomania, “O” la malattia che causa la fuga dei negri “.

Alla fine del XX secolo, i ranghi della psichiatria divennero un pubblico ricettivo per i produttori di droga che erano disposti a sfruttare le paure razziste sulla criminalità urbana e sui disordini sociali. (“Assaultive and belligerent?” Leggeva un annuncio che mostrava un uomo di colore con il pugno alzato apparso negli “Archives of General Psychiatry” nel 1974. “La cooperazione inizia spesso con Haldol.”)

Ora l’American Psychiatric Association, che ha caratterizzato l’immagine di Rush sul suo logo fino al 2015, sta affrontando quella dolorosa storia e cercando di fare ammenda.

A gennaio, il gruppo di 176 anni ha rilasciato le sue prime scuse per il suo passato razzista. Riconoscendo “azioni passate spaventose” da parte della professione, il suo consiglio di amministrazione ha impegnato l’associazione a “identificare, comprendere e rettificare le nostre ingiustizie passate” e si è impegnato a istituire “pratiche antirazziste” volte a porre fine alle ingiustizie del passato in cura, ricerca, istruzione e leadership.

Questo fine settimana l’APA dedica il suo incontro annuale al tema dell’equità. Nel corso dei tre giorni di raduno virtuale di ben 10.000 partecipanti, il gruppo presenterà i risultati del suo sforzo di un anno per educare i suoi 37.000 membri per lo più bianchi sugli effetti psicologicamente tossici del razzismo, sia nella loro professione che nella vita. dei loro pazienti.

Il dottor Jeffrey Geller, presidente uscente dell’APA, ha fatto di questo sforzo il progetto di firma del suo mandato di un anno.

“Questo è davvero storico”, ha detto in una recente intervista. “Abbiamo gettato le basi per quelli che dovrebbero essere gli sforzi a lungo termine e il cambiamento a lungo termine”.

La dottoressa Cheryl Wills, psichiatra che ha presieduto una task force che esplora il razzismo strutturale in psichiatria, ha affermato che il lavoro del gruppo potrebbe cambiare la vita di una nuova generazione di psichiatri neri che entreranno nella professione con maggiori possibilità di sapere di essere apprezzati. e visto. Ha ricordato l’isolamento che ha sperimentato nei suoi primi anni di medicina e la difficoltà che ha avuto nel trovare altri psichiatri neri a cui indirizzare i pazienti.

“È un’opportunità di una vita”, ha detto. “In psichiatria, proprio come qualsiasi altra professione, deve iniziare dall’alto”, ha detto della sua speranza di cambiamento. “Guardando il nostro cortile prima di poter guardare altrove.”

Per i critici, tuttavia, le scuse e la task force dell’APA equivalgono a un tentativo atteso da tempo, ma ancora insufficiente, di recuperare il ritardo. Sottolineano che l’American Medical Association ha rilasciato scuse nel 2008 per i suoi oltre 100 anni di storia di aver “attivamente rafforzato o accettato passivamente le disuguaglianze razziali e l’esclusione dei medici afro-americani”.

“Stanno facendo questi passi minuscoli, superficiali e appetibili”, ha detto la dottoressa Danielle Hairston, membro della task force che è anche presidente del Black caucus dell’APA e direttore della formazione in psichiatria presso l’Howard University College of Medicine.

“Alla gente andrà bene dire che abbiamo bisogno di più mentori; alla gente andrà bene dire che faremo questi municipi ”, ha continuato. “Questo è un primo passo, ma per quanto riguarda il lavoro reale, l’APA ha una lunga strada da percorrere”.

La questione per l’organizzazione – con i suoi strati di burocrazia, i collegi elettorali ampiamente vari e la pesante tradizione istituzionale – è come arrivarci.

I critici che operano sia all’interno che all’esterno dell’APA affermano che deve ancora superare ostacoli elevati per affrontare veramente i suoi problemi sull’equità razziale, inclusi i suoi pregiudizi diagnostici, la persistente mancanza di psichiatri neri e una struttura di pagamento che tende a escludere le persone che non possono permetterselo. pagare di tasca propria per i servizi.

“Tutte queste strutture procedurali che sono in atto stanno aiutando a perpetuare il sistema e mantenere il sistema funzionante nel modo in cui è stato progettato per funzionare”, ha detto la dottoressa Ruth Shim, direttore della psichiatria culturale e professore di psichiatria clinica presso l’Università della California , Davis, che ha lasciato l’APA per la frustrazione la scorsa estate.

Si sommano tutti, ha detto, a “una crisi esistenziale in psichiatria”.

Gli psichiatri bianchi hanno patologizzato il comportamento dei neri per centinaia di anni, avvolgendo credenze razziste nel mantello della certezza scientifica e persino dei big data. L’APA è stata inizialmente chiamata Association of Medical Superintendents of American Institutions for the Insane, secondo il dottor Geller, che l’estate scorsa ha pubblicato un resoconto della storia della psichiatria del razzismo strutturale. Il gruppo venuto in essere sulla scia del censimento federale del 1840, che includeva una nuova categoria demografica, “folle e idiota”.

I risultati sono stati interpretati da politici pro-schiavitù e simpatici scienziati sociali per trovare un considerevole tasso più elevato di malattie mentali tra i neri negli stati del nord che tra quelli del sud.

Nei decenni successivi alla Ricostruzione, eminenti psichiatri usarono parole come “primitivo” e “selvaggio” per affermare crudelmente razzista che i neri americani erano inadatti alle sfide della vita come cittadini indipendenti e pienamente liberalizzati.

A Powell, sovrintendente del famigerato State Lunatic Asylum di Milledgeville, in Georgia, e presidente della Associazione medico-psicologica americana (il precursore dell’APA), arrivò al punto di affermare in modo oltraggioso nel 1897 che prima della Guerra Civile “c’erano relativamente parlando, pochi pazzi negri. In seguito alla loro improvvisa emancipazione il loro numero di pazzi iniziò a moltiplicarsi “.

La psichiatria ha continuato a patologizzare – e talvolta demonizzare – gli afroamericani, con il risultato che, negli anni ’70, la diagnosi di psicosi veniva distribuita così spesso che la professione era essenzialmente “trasformare la schizofrenia in un disturbo dell’aggressività e dell’agitazione di un uomo di colore”, ha affermato il dottor Hairston, un collaboratore del libro del 2019, “Racism and Psychiatry”.

Da allora, numerosi studi hanno dimostrato che la mancanza di sintonizzazione di una professione quasi interamente bianca con le espressioni di emozione dei neri – e la sua frequente fusione di angoscia e rabbia – hanno portato a una sottodiagnosi di depressione maggiore, in particolare negli uomini di colore, e a un’eccessiva dipendenza dall’uso di farmaci antipsicotici. I pazienti neri hanno meno probabilità dei pazienti bianchi di ricevere farmaci appropriati per la loro depressione, secondo a 2008 rapporto pubblicato su “Servizi psichiatrici”.

Per cambiare rotta e servire meglio i pazienti neri, la psichiatria organizzata avrà bisogno di dare una priorità più alta alla formazione dei medici per ascoltare veramente, ha detto il dottor Dionne Hart, uno psichiatra di Minneapolis e specialista in medicina delle dipendenze e un assistente professore aggiunto di psichiatria presso il Mayo Clinic College of Medicine and Science.

“Abbiamo controllato un sacco di scatole pubblicamente”, ha detto in un’intervista. “Ora dobbiamo fare il lavoro. Dobbiamo dimostrare che siamo impegnati a riparare il danno e a lavorare con tutti i nostri colleghi di tutto il paese per riconoscere il trauma e riconoscere il trauma laddove esiste e ottenere un trattamento appropriato. “

Gli psichiatri si appoggiano liberale, e molti dicono che le persone con malattie mentali sono un gruppo emarginato e poco servito. Nel 1973, l’APA ha fatto la storia rimuovendo “omosessualità” come diagnosi psichiatrica dalla seconda edizione del suo Manuale diagnostico e statistico dei disturbi mentali. Ma il tipo di ricerca dell’anima che si è verificato attorno a quella decisione ha richiesto molto più tempo con la razza.

La psichiatria oggi rimane un campo straordinariamente bianco dove solo il 10,4 per cento dei professionisti proviene da gruppi minoritari storicamente sottorappresentati, che ora costituiscono quasi il 33 per cento della popolazione degli Stati Uniti, secondo uno studio del 2020 pubblicato in “Psichiatria accademica”. Dallo studio è emerso che nel 2013 i neri americani lo erano solo il 4,4 per cento degli psichiatri praticanti.

La storia della disciplina di patologizzare i neri – per “considerare le comunità nere come calderoni ribollenti di psicopatologia”, come affermarono tre autori riformisti nel 1970 nel American Journal of Psychiatry – ha dissuaso alcuni studenti di medicina neri dall’entrare nella professione.

“Alcune persone nella mia famiglia, anche adesso non diranno che sono uno psichiatra”, ha osservato il dottor Hairston. “Un membro della famiglia mi ha detto il giorno della partita che era delusa dal fatto che mi fossi accordato con la psichiatria e non con un’altra specialità: sembrava che stessi deludendo la famiglia.”

La difficoltà nel trovare uno psichiatra nero può mettere un freno alla disponibilità dei pazienti neri a farsi curare. E anche l’assistenza psichiatrica è sorprendentemente inaccessibile per i pazienti senza soldi.

La psichiatria lo è un valore anomalo tra le altre specialità mediche per la misura in cui i suoi professionisti scelgono di non partecipare a programmi di assicurazione sanitaria pubblica o privata.

Nel 2019, uno studio condotto da Medicaid e CHIP Payment and Access Commission ha rilevato che gli psichiatri erano i fornitori di servizi sanitari meno propensi ad accettare qualsiasi tipo di assicurazione sanitaria: solo il 62% accettava nuovi pazienti con piani commerciali o Medicare, mentre un 36% ancora più anemico accettavano nuovi pazienti che utilizzavano Medicaid. Al contrario, tra tutti i fornitori, il 90% ha riferito di accettare nuovi pazienti con un’assicurazione privata, l’85% ha dichiarato di accettare quelli con Medicare e il 71% era disposto a vedere i pazienti Medicaid.

Molti psichiatri affermano di non partecipare all’assicurazione sanitaria perché i tassi di rimborso sono troppo bassi. Uno studio del 2019 ha dimostrato che, a livello nazionale, i tassi di rimborso per i medici di base erano quasi il 24% più alti rispetto a quelli per i professionisti della salute mentale, inclusi gli psichiatri. In 11 stati, il divario si è ampliato a oltre il 50 percento.

La difesa dell’APA in questa particolare area di equità si è concentrata sulla spinta per il pieno rispetto da parte degli assicuratori del Mental Health Parity and Addiction Equity Act, una legge del 2008 che richiede piani di assicurazione sanitaria che forniscano una copertura sanitaria mentale a un livello paragonabile a quello che forniscono assistenza sanitaria fisica.

Mentre la professione spera in tassi di rimborso più elevati, il divario che colpisce i pazienti, a breve termine, è un accesso iniquo alle cure. “La cosa che mi ha sempre infastidito di più nella pratica della psichiatria è che puoi parlare del tuo impegno per cose come l’equità, ma se hai un sistema in cui molte persone non possono avere accesso, così tanti pazienti vengono esclusi dall’accesso a cure di qualità “, ha affermato il dottor Damon Tweedy, professore associato di psichiatria e scienze comportamentali alla Duke University e autore di” Black Man in a White Coat: A Doctor’s Reflections on Race and Medicine “.

“Quali sono i nostri valori?” ha detto il dottor Tweedy, che vede i pazienti presso il Durham Veterans Affairs Health Care System. “Potremmo dire una cosa, ma le nostre azioni ne suggeriscono un’altra.”

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