La variante del virus in Brasile ha infettato molti che si erano già ripresi dal Covid-19

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In poche settimane, due varianti del coronavirus sono diventate così familiari che puoi sentire regolarmente i loro nomi alfanumerici imperscrutabili pronunciato nei notiziari televisivi.

B.1.1.7, identificato per la prima volta in Gran Bretagna, ha dimostrato il potere di diffondersi lontano e velocemente. In Sud Africa, un mutante chiamato B.1.351 può schivare gli anticorpi umani, attenuando l’efficacia di alcuni vaccini.

Gli scienziati hanno anche messo gli occhi su una terza variante riguardante che è nata in Brasile, chiamata P.1. La ricerca era stata più lenta su P.1 dalla sua scoperta alla fine di dicembre, lasciando gli scienziati incerti su quanto preoccuparsene.

“Ho trattenuto il respiro”, ha detto Bronwyn MacInnis, un epidemiologo presso il Broad Institute.

Ora tre studi offrono una storia che fa riflettere sull’ascesa fulminea di P.1 nella città amazzonica di Manaus. Probabilmente è sorto lì a novembre e poi ha alimentato un picco record di casi di coronavirus. È arrivato a dominare la città in parte a causa di una maggiore contagiosità, ha rilevato la ricerca. Ma ha anche acquisito la capacità di infettare alcune persone che avevano l’immunità da precedenti attacchi di Covid-19. E gli esperimenti di laboratorio suggeriscono che P.1 potrebbe indebolire l’effetto protettivo di un vaccino cinese ora in uso in Brasile.

I nuovi studi devono ancora essere pubblicati su riviste scientifiche. I loro autori avvertono che i risultati sulle cellule nei laboratori non si traducono sempre nel mondo reale e hanno solo iniziato a comprendere il comportamento di P. 1.

“I risultati si applicano a Manaus, ma non so se si applicano ad altri luoghi”, ha detto Nuno Faria, un virologo dell’Imperial College di Londra che ha contribuito a guidare gran parte della nuova ricerca.

Ma anche con i misteri che rimangono intorno a P.1, gli esperti hanno detto che è una variante da prendere sul serio. “È giusto essere preoccupati per P.1, e questi dati ci danno il motivo”, ha detto William Hanage, epidemiologo presso la Harvard TH Chan School of Public Health.

P.1 si sta ora diffondendo nel resto del Brasile ed è stato trovato in altri 24 paesi. Negli Stati Uniti, i Centers for Disease Control and Prevention hanno registrato sei casi in cinque stati: Alaska, Florida, Maryland, Minnesota e Oklahoma.

Per ridurre i rischi di epidemie e reinfezioni di P.1, il dottor Faria ha affermato che è importante raddoppiare ogni misura per rallentare la diffusione del coronavirus. Le maschere e l’allontanamento sociale possono funzionare contro P.1. E la vaccinazione può aiutare a ridurre la sua trasmissione e proteggere coloro che vengono infettati da una grave malattia.

“Il messaggio finale è che è necessario intensificare tutti gli sforzi di vaccinazione il prima possibile”, ha detto. “Devi essere un passo avanti al virus.”

Il dottor Faria ei suoi colleghi hanno iniziato a monitorare il coronavirus quando è esploso in Brasile la scorsa primavera. Manaus, una città di 2 milioni di abitanti nell’Amazzonia brasiliana, lo era colpito particolarmente duro. Al suo apice primaverile, i cimiteri di Manaus furono sopraffatti dai corpi dei morti.

Ma dopo un picco alla fine di aprile, Manaus sembrava aver superato il peggio della pandemia. Alcuni scienziati pensavano che la caduta significasse che Manaus aveva guadagnato immunità di gregge.

Il dottor Faria ei suoi colleghi hanno cercato anticorpi contro il coronavirus in campioni di una banca del sangue di Manaus a giugno e ottobre. Lo hanno determinato circa tre quarti degli abitanti di Manaus era stato infettato.

Ma verso la fine del 2020, nuovi casi iniziarono a crescere di nuovo. “In realtà ci sono stati molti più casi rispetto al precedente picco di casi che era stato alla fine di aprile”, ha detto il dottor Faria. “E questo è stato molto sconcertante per noi.”

Per cercare varianti, il dottor Faria ei suoi colleghi hanno lanciato un nuovo sforzo di sequenziamento del genoma in città. Mentre B.1.1.7 era arrivato in altre parti del Brasile, non l’hanno trovato a Manaus. Invece, hanno trovato una variante che nessuno aveva visto prima.

Molte varianti nei loro campioni condividevano una serie di 21 mutazioni non osservate in altri virus circolanti in Brasile. La dottoressa Faria ha inviato un messaggio di testo a un collega: “Penso di stare guardando qualcosa di veramente strano, e sono abbastanza preoccupato per questo.”

Alcune mutazioni in particolare lo preoccupavano, perché gli scienziati le avevano già trovate in B.1.1.7 o B.1.351. Gli esperimenti hanno suggerito che alcune delle mutazioni potrebbero rendere le varianti più in grado di infettare le cellule. Altre mutazioni consentono loro di eludere gli anticorpi da infezioni precedenti o prodotti dai vaccini.

Mentre il dottor Faria ei suoi colleghi analizzavano i loro risultati, i ricercatori in Giappone lo erano facendo una scoperta simile. Quattro turisti di ritorno a casa da un viaggio in Amazzonia il 4 gennaio sono risultati positivi al coronavirus. Il sequenziamento del genoma ha rivelato la stessa serie di mutazioni che il Dr. Faria ei suoi colleghi stavano vedendo in Brasile.

Dr. Faria e i suoi colleghi pubblicato una descrizione di P.1 su un forum di virologia online il 12 gennaio. Hanno poi studiato il motivo per cui P.1 era così comune. Le sue mutazioni potrebbero averlo reso più contagioso o potrebbe essere stato fortunato. Per puro caso, la variante potrebbe essere apparsa a Manaus proprio mentre la città si stava rilassando sulle misure di salute pubblica.

Era anche possibile che P.1 diventasse comune perché poteva reinfettare le persone. Normalmente, le reinfezioni da coronavirus sono rare, perché gli anticorpi prodotti dall’organismo dopo l’infezione sono potenti per mesi. Ma era possibile che P.1 portasse mutazioni che rendevano più difficile per quegli anticorpi attaccarsi ad esso, permettendogli di scivolare nelle cellule e causare nuove infezioni.

I ricercatori hanno testato queste possibilità monitorando P.1 dai suoi primi campioni a dicembre. All’inizio di gennaio, costituiva l’87% dei campioni. A febbraio aveva preso il sopravvento completamente.

Combinando i dati di genomi, anticorpi e cartelle cliniche a Manaus, i ricercatori hanno concluso che P.1 ha conquistato la città non grazie alla fortuna ma alla biologia: le sue mutazioni l’hanno aiutata a diffondersi. Come B.1.1.7, può infettare più persone, in media, rispetto ad altre varianti. Stimano che sia da qualche parte tra 1,4 e 2,2 volte più trasmissibile rispetto ad altre linee di coronavirus.

Ma ottiene anche un vantaggio dalle mutazioni che gli consentono di sfuggire agli anticorpi di altri coronavirus. Stimano che in 100 persone che sono state infettate a Manaus l’anno scorso, da 25 a 61 di esse potrebbero essere state reinfettate da P.1.

I ricercatori hanno trovato supporto per questa conclusione in un esperimento in cui hanno mescolato virus P.1 con anticorpi provenienti da brasiliani che avevano Covid-19 l’anno scorso. Hanno scoperto che l’efficacia dei loro anticorpi è diminuita di sei volte contro P.1 rispetto ad altri coronavirus. Quel calo potrebbe significare che almeno alcune persone sarebbero vulnerabili a nuove infezioni da P.1.

“Sembra esserci un numero crescente di prove che suggeriscono che la maggior parte dei casi associati alla seconda ondata sono effettivamente una sorta di reinfezione”, ha detto il dottor Faria.

Il dottor Faria e altri ricercatori stanno ora guardando in tutto il Brasile per osservare la diffusione di P.1. La dottoressa Ester Sabino, esperta di malattie infettive presso la Facoltà di Medicina dell’Università di San Paolo, ha affermato che una delle nuove epidemie è scoppiata ad Araraquara, una città brasiliana di 223.000 persone che non aveva alti tassi di Covid-19 prima dell’arrivo di P.1 .

Se le persone ad Araraquara non avevano alti livelli di anticorpi prima dell’arrivo di P.1, ha detto, ciò suggerisce che la variante potrebbe essere in grado di diffondersi in luoghi senza la storia estrema di Manaus. “Questo potrebbe accadere in qualsiasi altro posto”, ha detto.

Michael Worobey, un virologo dell’Università dell’Arizona che non è stato coinvolto nella ricerca, ha detto che era tempo di prestare attenzione a P.1 negli Stati Uniti. Si aspettava che sarebbe diventato più comune negli Stati Uniti, anche se avrebbe dovuto competere con B.1.1.7, che potrebbe presto diventare la variante predominante in gran parte della nazione.

“Per lo meno, sarà uno dei contendenti”, ha detto il dottor Worobey.

Nei loro esperimenti, il Dr. Faria ei suoi colleghi hanno anche testato gli anticorpi di otto persone che hanno ricevuto CoronaVac, un vaccino prodotto in Cina che è stato utilizzato in Brasile. Hanno scoperto che gli anticorpi generati dal vaccino erano meno efficaci nel fermare la variante P.1 rispetto ad altri tipi.

Il dottor Faria ha avvertito che questi risultati, derivati ​​da cellule in provette, non significano necessariamente che i vaccini saranno meno efficaci nel proteggere le persone reali da P.1. I vaccini possono benissimo fornire una forte protezione da P.1 anche se gli anticorpi che generano non sono altrettanto potenti. E anche se la variante riesce a infettare le persone vaccinate, probabilmente rimarranno al riparo da un grave attacco di Covid-19.

Per il Dr. Sabino, l’importanza fondamentale di P.1 è la minaccia che le varianti riguardano quando possono apparire in qualsiasi parte del mondo.

“È solo una questione di tempo e di possibilità”, ha detto.

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