Le donne riferiscono effetti collaterali peggiori dopo un vaccino Covid

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La mattina in cui Shelly Kendeffy ha ricevuto la sua seconda dose del vaccino Moderna Covid-19, si è sentita bene. Nel pomeriggio, ha notato un braccio dolorante e dolori muscolari, e la sera, si è sentita come l’influenza.

“I miei denti stavano battendo, ma stavo sudando – come fradicio, ma congelato”, ha detto la signora Kendeffy, 44 anni, un tecnico medico allo State College, Pa.

Il giorno successivo, è andata a lavorare e ha intervistato i suoi colleghi – otto uomini e sette donne – sulle loro esperienze con i vaccini. Sei delle donne avevano dolori muscolari, brividi e stanchezza. L’unica donna che non aveva sintomi influenzali è rimasta sveglia per gran parte della notte a vomitare.

Gli otto uomini hanno fornito rapporti drasticamente diversi. Uno aveva un lieve dolore al braccio, mal di testa e dolori muscolari. Due hanno descritto una lieve stanchezza e un po ‘di dolore. Uno ha il mal di testa. E quattro non avevano alcun sintomo.

“Lavoro con alcune donne molto dure”, ha detto la signora Kendeffy. Ma “chiaramente, noi donne abbiamo sofferto di una gravità degli effetti collaterali”. Si è sentita meglio dopo 24 ore ed è entusiasta di aver ricevuto il vaccino. “Non cambierei nulla, perché sicuramente batte l’alternativa”, ha detto. “Ma non sapevo nemmeno cosa aspettarmi.”

Le differenze osservate dalla signora Kendeffy tra i suoi colleghi si stanno verificando in tutto il paese. In un studia pubblicato il mese scorso, i ricercatori dei Centers for Disease Control and Prevention hanno analizzato i dati sulla sicurezza dei primi 13,7 milioni di dosi di vaccino Covid-19 somministrate agli americani. Tra gli effetti collaterali segnalati all’agenzia, il 79,1 per cento proveniva da donne, anche se solo il 61,2 per cento dei vaccini era stato somministrato alle donne.

Quasi tutte le rare reazioni anafilattiche ai vaccini Covid-19 si sono verificate anche tra le donne. Ricercatori del CDC segnalato che tutte le 19 persone che avevano sperimentato una tale reazione al vaccino Moderna erano donne e che le donne costituivano 44 dei 47 che hanno avuto reazioni anafilattiche al vaccino Pfizer.

“Non sono affatto sorpreso”, ha detto Sabra Klein, microbiologa e immunologa presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. “Questa differenza di sesso è completamente coerente con i rapporti passati di altri vaccini.”

In un 2013 studia, scienziati con il CDC e altre istituzioni hanno scoperto che quattro volte più donne rispetto agli uomini di età compresa tra 20 e 59 anni hanno riportato reazioni allergiche dopo aver ricevuto il vaccino contro l’influenza pandemica del 2009, anche se più uomini che donne hanno ricevuto quei colpi. Un altro studia ha scoperto che tra il 1990 e il 2016, le donne rappresentavano l’80% di tutte le reazioni anafilattiche degli adulti ai vaccini.

In generale, le donne “hanno più reazioni a una varietà di vaccini”, ha detto Julianne Gee, un ufficiale medico dell’ufficio per la sicurezza dell’immunizzazione del CDC. Ciò include i vaccini antinfluenzali somministrati agli adulti, nonché alcuni somministrati durante l’infanzia, come i vaccini contro l’epatite B e il morbillo, la parotite e la rosolia (MMR).

Le notizie non sono tutte negative per le donne, però. Gli effetti collaterali sono generalmente lievi e di breve durata. E queste reazioni fisiche sono un segno che un vaccino sta funzionando – che “stai montando una risposta immunitaria molto robusta, e probabilmente sarai protetto di conseguenza”, ha detto il dottor Klein.

Ma perché si verificano queste differenze di sesso? Parte della risposta potrebbe essere comportamentale. È possibile che le donne abbiano più probabilità degli uomini di segnalare effetti collaterali anche quando i loro sintomi sono gli stessi, ha affermato Rosemary Morgan, ricercatrice sanitaria internazionale presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. Non ci sono ricerche specifiche sui vaccini a sostegno di questa affermazione, ma gli uomini hanno meno probabilità delle donne vedere i medici quando sono malati, quindi potrebbero anche essere meno propensi a segnalare gli effetti collaterali, ha detto.

Tuttavia, non c’è dubbio che la biologia svolga un ruolo importante. “La risposta immunitaria femminile è distinta, in molti modi, dalla risposta immunitaria maschile”, ha detto Eleanor Fish, immunologa dell’Università di Toronto.

La ricerca ha dimostrato che, rispetto alle loro controparti maschili, donne e ragazze producono più – a volte il doppio – di anticorpi anti-infezione in risposta ai vaccini per influenza, MMR, febbre gialla, rabbia ed epatite A e B. Spesso montano risposte più forti anche dai combattenti immunitari chiamati cellule T, ha osservato la signora Gee. Queste differenze sono spesso più forti tra i giovani adulti, il che “suggerisce un effetto biologico, possibilmente associato agli ormoni riproduttivi”, ha detto.

Gli ormoni sessuali inclusi estrogeni, progesterone e testosterone possono legarsi alla superficie delle cellule immunitarie e influenza come funzionano. L’esposizione agli estrogeni induce le cellule immunitarie a produrre più anticorpi in risposta al vaccino antinfluenzale, per esempio.

E il testosterone, ha detto il dottor Klein, “è una specie di meravigliosamente immunosoppressore”. Il vaccino antinfluenzale tende ad essere meno protettivo negli uomini con molto testosterone rispetto agli uomini con meno ormoni sessuali. Tra le altre cose, il testosterone sopprime la produzione da parte del corpo di sostanze chimiche immunitarie note come citochine.

Anche le differenze genetiche tra uomini e donne possono influenzare l’immunità. Molti geni immuno-correlati sono sul cromosoma X, di cui le donne hanno due copie e gli uomini ne hanno solo una. Storicamente, gli immunologi credevano che solo un cromosoma X nelle donne fosse attivato e che l’altro fosse inattivato. Ma la ricerca ora lo dimostra 15 per cento dei geni sfuggono a questa inattivazione e sono maggiormente espressi nelle donne.

Queste risposte immunitarie robuste aiutano a spiegare perché 80 percento delle malattie autoimmuni affliggono le donne. “Le donne hanno una maggiore immunità, sia per noi stessi, sia per un antigene vaccinale, sia per un virus”, ha detto il dottor Klein.

Anche la dimensione di una dose di vaccino può essere importante. Gli studi hanno dimostrato che le donne assorbono e metabolizzano i farmaci in modo diverso rispetto agli uomini, spesso necessitando di dosi inferiori per lo stesso effetto. Ma fino agli anni ’90, le sperimentazioni cliniche di farmaci e vaccini escludevano in gran parte le donne. “I dosaggi dei farmaci raccomandati sono storicamente basati su studi clinici che coinvolgono partecipanti di sesso maschile”, ha detto il dottor Morgan.

Oggi le sperimentazioni cliniche includono donne. Ma negli studi per i nuovi vaccini Covid, gli effetti collaterali non sono stati sufficientemente separati e analizzati in base al sesso, ha detto il dottor Klein. E non hanno testato se dosi più basse potessero essere altrettanto efficaci per le donne ma causare meno effetti collaterali.

Fino a quando non lo faranno, ha detto il dottor Klein, gli operatori sanitari dovrebbero parlare alle donne degli effetti collaterali dei vaccini in modo che non ne abbiano paura. “Penso che ci sia valore per preparare le donne che possono sperimentare più reazioni avverse”, ha detto. “Questo è normale e probabilmente riflette il funzionamento del loro sistema immunitario.”

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