Le infezioni da Covid negli animali suscitano preoccupazione scientifica

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La decisione di questa settimana del governo danese di uccidere milioni di visoni a causa delle preoccupazioni del coronavirus, spazzando via di fatto un’importante industria nazionale, ha messo sotto i riflettori le preoccupazioni ribollenti tra scienziati e ambientalisti sulla vulnerabilità degli animali al virus pandemico e su quali infezioni tra gli animali potrebbe significare per gli esseri umani.

La possibilità più preoccupante è che il virus possa mutare negli animali e diventare più trasmissibile o più pericoloso per l’uomo. In Danimarca, il virus si è spostato dall’uomo al visone e di nuovo all’uomo, e nel processo è mutato. I visoni sono gli unici animali noti per aver trasmesso il coronavirus all’uomo, ad eccezione dell’evento di spillover iniziale da una specie sconosciuta. Altri animali, come cani e gatti, sono stati infettati dall’esposizione agli esseri umani, ma non sono noti casi di persone infette dall’esposizione ai loro animali domestici.

Le versioni del virus che sono mutate nel visone e si sono diffuse all’uomo non sono più trasmissibili o causano malattie più gravi negli esseri umani. Ma una delle varianti, finora riscontrata in 12 persone, è risultata meno reattiva agli anticorpi nei test di laboratorio. Le autorità sanitarie danesi temevano che l’efficacia dei vaccini in fase di sviluppo potesse essere ridotta per questa variante e hanno deciso di prendere tutte le misure possibili per fermarne la diffusione. Ciò includeva l’uccisione di tutti i visoni del paese e il blocco efficace della parte settentrionale del paese, dove è stato trovato il virus mutato. Il Regno Unito ha vietato ai viaggiatori provenienti dalla Danimarca che non sono cittadini britannici.

L’Organizzazione mondiale della sanità e scienziati al di fuori della Danimarca hanno affermato di non aver ancora visto prove che questa variante avrà alcun effetto sui vaccini. Tuttavia, non hanno criticato la decisione della Danimarca di abbattere la sua popolazione di visoni.

I visoni non sono gli unici animali che possono essere infettati dal coronavirus. Sono stati infettati anche cani, gatti, tigri, criceti, scimmie, furetti e topi geneticamente modificati.

Cani e gatti, comprese le tigri, sembrano subire pochi effetti negativi. Gli altri animali, che vengono utilizzati negli esperimenti di laboratorio, hanno mostrato risposte variabili. I visoni d’allevamento, tuttavia, sono morti in gran numero in Europa e negli Stati Uniti, forse in parte a causa delle condizioni di affollamento di quei ranch, che potrebbero aumentare la quantità di esposizione.

Gli esperti di sanità pubblica temono, tuttavia, che qualsiasi specie in grado di infezione possa diventare un serbatoio che ha permesso al virus di riemergere in qualsiasi momento e infettare le persone. Il virus probabilmente muterebbe in altre specie animali, come è stato dimostrato che fa nel visone. Sebbene la maggior parte delle mutazioni sia probabilmente innocua, SARS-CoV-2 potrebbe presumibilmente ricombinarsi con un altro coronavirus e diventare più pericoloso. Gli esperti di conservazione si preoccupano anche degli effetti sulle specie animali che sono già in difficoltà.

Un approccio allo studio della suscettibilità è stato quello di esaminare i genomi degli animali e vedere quali hanno una sequenza genetica che codifica per una proteina sulle cellule chiamata recettore ACE2, che consente al virus di attaccarsi. Un team di ricercatori ha studiato i genomi di oltre 400 animali. Un altro gruppo ha fatto cosìstudio simile dei primati, che sono spesso infettati da virus respiratori umani.

“Una delle premesse per fare questa ricerca era che pensavamo che le grandi scimmie sarebbero state molto a rischio a causa della loro stretta relazione con gli esseri umani, geneticamente”, ha detto Amanda D. Melin, antropologa dell’Università di Calgary e autrice del studio dei primati.

Ma, ha aggiunto, lei ei suoi colleghi volevano anche considerare “tutti gli altri primati e il loro potenziale rischio”. Oltre a studiare i genomi, il team ha anche modellato al computer l’interazione della proteina spike del virus con diversi recettori ACE2.

I risultati di entrambi i documenti si sono rafforzati a vicenda, rivelando che le scimmie del vecchio mondo e tutte le scimmie erano maggiormente a rischio. Entrambi i documenti sono stati pubblicati come studi non sottoposti a revisione paritaria all’inizio di quest’anno.

La dottoressa Melin ei suoi colleghi hanno parlato con i rappresentanti dei santuari della fauna selvatica e degli zoo della necessità di cautela. Molte di queste strutture hanno maggiori restrizioni per le interazioni tra persone e primati.

Zarin Machanda, della Tufts University, che studia il comportamento degli scimpanzé al Kibale Chimpanzee Project in Uganda, ha affermato che la riserva ha aumentato le sue precauzioni di sicurezza a causa della pandemia.

“Siamo sempre cauti nei confronti dei virus respiratori”, ha detto, perché tali virus sono la principale causa di morte negli scimpanzé di Kibale. Anche il comune raffreddore umano può essere letale.

Gli scimpanzé hanno sofferto di epidemie di altri coronavirus. Normalmente, gli umani a Kibale mantengono una distanza minima di due dozzine di piedi dagli scimpanzé; che è stato aumentato a 30 piedi o più. I lavoratori locali sono rimasti nella riserva, invece di fare il pendolare avanti e indietro per le loro comunità. E il progetto ha ridotto le ore per gli studi sul campo. Tutte queste misure sono state dirette dal governo ugandese.

Tony Goldberg, un veterinario presso l’Università del Wisconsin, Madison, e il capo del Kibale EcoHealth Project, ha detto di aver visto la devastazione causata dalle malattie respiratorie tra gli scimpanzé. Un’epidemia mortale nel 2013 presso la riserva si è rivelata essere il risultato del rinovirus umano C, la causa più comune del comune raffreddore in tutto il mondo. Fino ad allora, non era mai stato visto negli scimpanzé.

“L’ultima cosa di cui abbiamo bisogno è che SARS-CoV-2 si sposti in un serbatoio animale da cui potrebbe riemergere”, ha detto il dottor Goldberg.

Altri ricercatori stanno studiando specie dalle balene Beluga ai topi cervi per i segni del coronavirus. Kate Sawatzki, la sorveglianza degli animali coordinatore per un progetto di sperimentazione su animali domestici e altri animali presso la Cummings School of Veterinary Medicine della Tufts University, ha dichiarato: “Ad oggi, abbiamo testato 282 campioni di fauna selvatica di 22 specie, principalmente pipistrelli nelle strutture di riabilitazione del New England, e siamo felici di segnalare che nessuno è stato positivo”.

Hanno anche testato 538 animali domestici, compresi quelli di famiglie con persone con Covid-19, e nessuno ha mostrato segni di virus attivo. Tuttavia, ha detto il dottor Sawatzki, il laboratorio ha anche condotto esami del sangue per gli anticorpi, mostrando l’esposizione, e lì hanno trovato gli anticorpi, come è comune negli esseri umani. Gli animali sembravano essere infettati ma non ammalarsi o trasmettere il virus.

Finora, il visone in Danimarca è l’unico caso noto del virus che infetta un animale, muta e si ritrasferisce all’uomo. Emma Hodcroft dell’Università di Basilea, in Svizzera, rintraccia varie versioni mutate del coronavirus mentre si è diffuso in Europa e ha esaminato le informazioni scientifiche rilasciate dalle autorità sanitarie danesi. Ha detto di aver applaudito la decisione del governo di agire rapidamente e abbattere il visone: “Molti paesi hanno esitato e aspettato prima di agire, e può essere incredibilmente dannoso di fronte alla SARS-CoV-2, come vediamo”.

Ma non ha approvato il modo in cui le informazioni sono state rilasciate, in particolare nel briefing del governo del mercoledì, che ha avvertito di una terribile minaccia per potenziali vaccini umani ma non ha offerto dettagli sulla preoccupazione. “La comunicazione della scienza avrebbe potuto essere molto più chiara e ha portato a meno preoccupazioni in tutto il mondo”, ha detto il dottor Hodcroft.

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