Le varianti di virus possono infettare i topi, rapporto degli scienziati

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Pipistrelli, esseri umani, scimmie, visoni, grandi felini e grandi scimmie: il coronavirus può ospitare molti animali diversi. Ma ora l’elenco dei potenziali ospiti si è ampliato fino a includere i topi, secondo un inquietante nuovo studio.

I roditori infetti non rappresentano un rischio immediato per le persone, anche in città come Londra e New York, dove sono ubiquitari e sgraditi occupanti di stazioni della metropolitana, scantinati e cortili.

Tuttavia, la scoperta è preoccupante. Insieme al lavoro precedente, suggerisce che nuove mutazioni stanno dando al virus la capacità di replicarsi in una più ampia gamma di specie animali, hanno detto gli esperti.

“Il virus sta cambiando, e purtroppo sta cambiando abbastanza velocemente”, ha detto Timothy Sheahan, virologo presso l’Università della Carolina del Nord a Chapel Hill, che non è stato coinvolto nel nuovo studio.

Nello studio, i ricercatori hanno introdotto il virus nei passaggi nasali dei topi di laboratorio. La forma del virus identificata per la prima volta a Wuhan, in Cina, non può infettare i topi di laboratorio, né B.1.1.7, una variante che si è diffusa in gran parte dell’Europa, hanno scoperto i ricercatori.

Ma B.1.351 e P1, le varianti scoperte in Sud Africa e Brasile, possono replicarsi nei roditori, ha detto il dottor Xavier Montagutelli, veterinario e genetista di topi presso l’Istituto Pasteur di Parigi, che ha condotto lo studio. La ricerca, pubblicata online all’inizio di questo mese, non è stata ancora rivista per la pubblicazione su una rivista scientifica.

I risultati indicano solo che l’infezione nei topi è possibile, ha detto il dottor Montagutelli. I topi catturati in natura non sono stati trovati infetti dal coronavirus e, finora, il virus non sembra essere in grado di passare dall’uomo ai topi, dai topi agli umani o dai topi ai topi.

“Ciò che i nostri risultati sottolineano è che è necessario valutare regolarmente la gamma di specie che il virus può infettare, soprattutto con l’emergere di nuove varianti”, ha detto il dottor Montagutelli.

Si pensa che il coronavirus sia emerso dai pipistrelli, con forse un altro animale che funge da ospite intermedio, e gli scienziati temono che il virus possa tornare a quello che descrivono come un “serbatoio” animale.

Oltre a potenzialmente devastare quelle popolazioni animali, un coronavirus che si diffonde in un’altra specie può quindi acquisire mutazioni pericolose, tornando all’uomo in una forma che i vaccini attuali non sono stati progettati per respingere.

I visoni sono i solo animali noto per essere in grado di catturare il coronavirus dagli esseri umani e trasmetterlo. All’inizio di novembre, la Danimarca ha abbattuto 17 milioni di visoni d’allevamento per prevenire il virus evolvendo in nuove pericolose varianti negli animali.

Più di recente, i ricercatori hanno scoperto che le infezioni B.1.1.7 nei cani e gatti domestici possono causare gli animali domestici sviluppare problemi cardiaci simili a quelli visti nelle persone con Covid-19.

Per stabilire un’infezione di successo, il coronavirus deve legarsi a una proteina sulla superficie delle cellule animali, ottenere l’ingresso nelle cellule e sfruttare i loro macchinari per creare copie di se stesso. Il virus deve anche eludere i primi tentativi del sistema immunitario di contrastare l’infezione.

Dati tutti questi requisiti, è “abbastanza straordinario” che il coronavirus possa infettare così tante specie, ha affermato Vincent Munster, virologo presso l’Istituto nazionale di allergie e malattie infettive. “In genere, i virus hanno una gamma di host più ridotta.”

I topi sono un noto serbatoio per l’hantavirus, che causa una malattia rara e mortale nelle persone. Anche se le varianti del coronavirus non sembrano essere in grado di passare dai topi alle persone, c’è il potenziale per loro di diffondersi tra i roditori, evolversi in nuove varianti e quindi infettare di nuovo le persone, ha detto il dottor Munster.

Le varianti possono anche minacciare specie in via di estinzione come furetti dai piedi neri. “Questo virus sembra essere in grado di sorprenderci più di ogni altra cosa, o qualsiasi altro virus precedente”, ha detto il dottor Munster. “Dobbiamo essere prudenti”.

Il dottor Sheahan ha detto di essere più preoccupato per la trasmissione a persone da animali da fattoria e animali domestici che da topi.

“Non stai catturando topi selvatici in casa tua e ti stai coccolando – alzandoti in faccia e condividendo lo stesso spazio aereo, come forse con il tuo gatto o il tuo cane”, ha detto. “Sarei più preoccupato per gli animali selvatici o domestici con i quali abbiamo un rapporto più intimo.”

Ma lui e altri esperti hanno affermato che i risultati hanno sottolineato la necessità di monitorare da vicino i rapidi cambiamenti nel virus.

“È come un bersaglio in movimento – è pazzesco”, ha aggiunto. “Non c’è niente che possiamo fare al riguardo, a parte cercare di far vaccinare le persone molto velocemente.”

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