Le vite dei neri sono più brevi a Chicago. La storia della mia famiglia mostra perché.

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A Englewood, circa il 60% dei residenti ha un diploma di scuola superiore o un’equivalenza o meno, e il 57% delle famiglie guadagna meno di $ 25.000 all’anno. Streeterville, dall’altra parte del baratro di Chicago, ha un reddito medio di $ 125.000. La stragrande maggioranza dei residenti ha almeno una laurea; Il 44% ha un master o un diploma superiore. E, prevedibilmente, Englewood ha a lungo portato sulle spalle un ineguale fardello di malattie. Secondo il Dipartimento della sanità pubblica di Chicago, ha tra i più alti tassi di morte della città per malattie cardiache e diabete, nonché tassi di mortalità infantile e bambini che vivono con livelli elevati di piombo nel sangue. Tutte queste differenze portano a quell’inconfutabile divario razziale nella durata della vita.

“È molto chiaro che l’aspettativa di vita è maggiormente influenzata dalla geografia”, ha detto la dottoressa Judith L. Singleton, un’antropologa medica e culturale che sta conducendo uno studio in corso presso la Northwestern University sulla disuguaglianza dell’aspettativa di vita nei quartieri di Chicago. Suo padre venne a Chicago da New Orleans negli anni ’30 e si stabilì a Bronzeville. Nel 1960, i suoi genitori comprarono una casa nell’estremo South Side. Dopo la morte di sua madre, ha finalmente trasferito suo padre fuori di casa dopo 40 anni a causa della mancanza di servizi, compresi i negozi di alimentari nelle vicinanze, e per paura per la sua sicurezza. “Se vivi in ​​un quartiere con molte risorse e redditi più alti, le tue possibilità di una vita più lunga sono migliori – ed è vero il contrario se la tua comunità ha poche risorse”, ha detto. “C’è qualcosa di veramente sbagliato in questo.”

Storicamente, c’è stata una spiegazione schiacciante del motivo per cui le comunità povere hanno condizioni fatiscenti e scarsità di servizi: non che qualcosa non va che deve essere aggiustato, ma che qualcosa non va nelle persone e nella comunità stessa. È colpa loro; hanno fatto questo a se stessi non mangiando bene, evitando le cure mediche, essendo ignoranti. Quasi ogni volta che l’ex presidente Donald Trump ha aperto bocca per parlare delle comunità nere a Detroit, Baltimora, Atlanta e, sì, Chicago, ha ripetuto a pappagallo l’ipotesi di fondo che le comunità nere in America sono solo responsabili dei propri problemi. Nel 2019, durante una testimonianza giurata davanti al Congresso, l’ex avvocato di Trump Michael Cohen ha affermato che il suo capo aveva caratterizzato Black Chicago con disprezzo e biasimo: “Mentre una volta stavamo guidando in un quartiere in difficoltà a Chicago”, Trump “ha commentato che solo i neri potevano vivere quel modo.” Nel 2018, lo ha rilevato l’American Values ​​Survey che il 45% dei bianchi americani credeva che le disparità socioeconomiche fossero davvero una questione di non sforzarsi abbastanza – e che se i neri si sforzassero di più, potrebbero essere altrettanto bene dei bianchi.

Quello che è successo davvero è stato più sinistro. Nel South Side di Chicago, un modello di politiche intenzionali approvate dal governo ha estratto sistematicamente la ricchezza dai quartieri neri, portando un’erosione della salute per generazioni di persone, lasciandole a vivere malate e morire giovani.

Come la mia, la famiglia del dottor Eric E. Whitaker ha viaggiato a nord dal Mississippi al lato sud di Chicago. Ho incontrato Whitaker, un medico ed ex direttore del Dipartimento di sanità pubblica dell’Illinois, nel 1991, quando ero un collega di comunicazione sanitaria presso quella che ora è conosciuta come la Harvard TH Chan School of Public Health. Frequentava la facoltà di medicina presso la Pritzker School of Medicine dell’Università di Chicago, prendendosi un anno di pausa per conseguire il master in sanità pubblica. Dopo essere diventati amici, abbiamo scoperto che i suoi nonni materni possedevano un edificio di tre appartamenti dietro l’angolo della nostra casa di famiglia in South Vernon Avenue.

Ricorda la zona come un fiorente quartiere a reddito misto, un luogo di benessere, pieno di vita ed energia, anche se tutto ciò che resta dell’edificio dei suoi nonni è un ricordo e un mucchio di macerie. “Quello che ricordo della casa dei miei nonni era la vitalità”, ha detto Whitaker, che avrebbe incontrato il suo caro amico Barack Obama durante l’anno trascorso ad Harvard, quando Obama era alla Harvard Law School. “Ci sarebbero state persone sui portici, bambini che giocavano per le strade. Era un’aspirazione. Ora guidi attraverso comunità come Englewood e vedi lotto vuoto dopo lotto vuoto dopo lotto vuoto. Ogni tanto porto i miei figli a vedere da dove viene papà. Quando mostro loro il lotto vuoto dove si trovava la casa della nonna, pensano, Wow, è triste. “

Ma quello che Whitaker e io ricordiamo con una calda luce non era l’intera storia. Anche quando i nostri parenti stavano iniziando le loro nuove vite piene di speranza negli anni ’30, la pratica autorizzata dal governo del redlining sorse in risposta, imponendo la segregazione, abbassando i valori della terra e della proprietà e seminando disinvestimento e decadenza per oltre 30 anni.

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