Lo spray nasale previene l’infezione da Covid nei furetti, risultati dello studio

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Uno spray nasale che blocca l’assorbimento del virus SARS-CoV-2 ha completamente protetto i furetti su cui è stato testato, secondo un piccolo studio rilasciato giovedì da un team internazionale di scienziati. Lo studio, che era limitato agli animali e non è stato ancora sottoposto a revisione paritaria, è stato valutato da diversi esperti sanitari su richiesta del New York Times.

Se lo spray, che gli scienziati hanno descritto come non tossico e stabile, dovesse funzionare sugli esseri umani, potrebbe fornire un nuovo modo di combattere la pandemia. Uno spruzzo quotidiano sul naso si comporterebbe come un vaccino.

“Avere qualcosa di nuovo che funzioni contro il coronavirus è eccitante”, ha detto Dott. Arturo Casadevall, presidente di immunologia presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, che non è stato coinvolto nello studio. “Potrei immaginare che questo faccia parte dell’arsenale.”

Il lavoro è in corso da mesi da scienziati del Columbia University Medical Center di New York, dell’Erasmus Medical Center nei Paesi Bassi e della Cornell University di Ithaca, NY, Lo studio è stato finanziato dal National Institutes of Health e dal Columbia University Medical Center.

Il team richiederebbe ulteriori finanziamenti per perseguire studi clinici sugli esseri umani. Dott. Anne Moscona, pediatra e microbiologa della Columbia e coautrice dello studio, ha affermato di aver richiesto un brevetto per il prodotto e sperava che la Columbia University si sarebbe avvicinata al governo federale Operazione Warp Speed o grandi aziende farmaceutiche che cercano nuovi modi per combattere il coronavirus.

Lo spray attacca direttamente il virus. Contiene un lipopeptide, una particella di colesterolo legata a una catena di amminoacidi, i mattoni delle proteine. Questo particolare lipopeptide corrisponde esattamente a un tratto di aminoacidi nella proteina spike del virus, che l’agente patogeno utilizza per attaccarsi a una cellula polmonare o delle vie aeree umane.

Prima che un virus possa iniettare il suo RNA in una cellula, il picco deve effettivamente decomprimersi, esponendo due catene di amminoacidi, per fondersi con la parete cellulare. Quando la punta si solleva per completare il processo, il lipopeptide nello spray si inserisce, attaccandosi a una delle catene di amminoacidi della punta e impedendo al virus di attaccarsi.

“È come se stessi chiudendo una cerniera lampo ma mettessi un’altra cerniera all’interno, quindi i due lati non possono incontrarsi”, ha detto Matteo Porotto, un microbiologo alla Columbia University e uno degli autori del documento.

Il lavoro è stato descritto in un documento pubblicato giovedì mattina sul server di prestampa bioRxiv ed è stato sottoposto alla rivista Science per la revisione tra pari.

Il dottor Peter J. Hotez, decano della National School of Tropical Medicine del Baylor College of Medicine, ha detto che la terapia sembrava “davvero promettente”.

“Quello che vorrei sapere ora è quanto sia facile scalare la produzione”, ha detto.

Nello studio, lo spray è stato somministrato a sei furetti, che sono stati poi divisi in coppie e posti in tre gabbie. In ciascuna gabbia entrarono anche due furetti a cui era stato somministrato uno spray placebo e un furetto che era stato deliberatamente infettato da SARS-CoV-2 un giorno o due prima.

I furetti sono usati dagli scienziati che studiano l’influenza, la SARS e altre malattie respiratorie perché possono prendere i virus attraverso il naso proprio come fanno gli esseri umani, sebbene si infettino anche a vicenda per contatto con le feci o graffiandosi e mordendosi.

Dopo 24 ore insieme, nessuno dei furetti spruzzati ha preso la malattia; tutti i furetti del gruppo placebo lo facevano.

“La replicazione dei virus è stata completamente bloccata”, hanno scritto gli autori.

Lo spray protettivo si attacca alle cellule del naso e dei polmoni e dura circa 24 ore, Dott.ssa Moscona disse. “Se funziona così bene negli esseri umani, potresti dormire in un letto con qualcuno infetto o stare con i tuoi bambini infetti ed essere comunque al sicuro”, ha detto.

Gli amminoacidi provengono da un tratto della proteina spike nei coronavirus che raramente muta. Gli scienziati lo hanno testato contro quattro diverse varianti del virus, inclusi i ben noti ceppi “Wuhan” e “italiani”, e anche contro i coronavirus che causano la SARS e la MERS.

Nelle colture cellulari, proteggeva completamente contro tutti i ceppi del virus pandemico, abbastanza bene contro la SARS e in parte contro la MERS.

La lipoproteina può essere prodotta a buon mercato come una polvere bianca liofilizzata che non necessita di refrigerazione, ha detto il dottor Moscona. Un medico o un farmacista potrebbe mescolare la polvere con zucchero e acqua per produrre uno spray nasale.

Altri laboratori hanno progettato anticorpi e “mini-proteine“Che bloccano anche il virus SARS-CoV-2 dall’entrare nelle cellule, ma queste sono chimicamente più complesse e potrebbero dover essere conservate a basse temperature.

Il Dr. Moscona e il Dr. Porotto hanno collaborato su simili peptidi “inibitori di fusione” per 15 anni, hanno detto in una teleconferenza. Ne hanno sviluppati alcuni contro morbillo, Nipah, parainfluenza e altri virus.

Ma quei prodotti hanno suscitato poco interesse commerciale, ha detto il dottor Porotto, perché esiste già un vaccino contro il morbillo efficace e perché il virus mortale Nipah compare solo occasionalmente in posti lontani come il Bangladesh e la Malesia.

Anticorpi monoclonali al nuovo coronavirus hanno dimostrato di prevenire l’infezione e di curarla, ma sono costosi da produrre, richiedono refrigerazione e devono essere iniettati. Gli scienziati australiani hanno testato uno spray nasale contro il Covid-19 nei furetti, ma agisce rafforzando il sistema immunitario, non prendendo di mira direttamente il virus.

Poiché i lipopeptidi possono essere spediti come polvere secca, potrebbero essere utilizzati anche nelle zone rurali dei paesi poveri che non hanno refrigerazione, ha detto il dottor Moscona.

La dottoressa Moscona, una pediatra che di solito lavora sulla parainfluenza e altri virus che infettano i bambini, ha detto che era più interessata a portare il prodotto nei paesi poveri che potrebbero non avere mai accesso agli anticorpi monoclonali e ai vaccini a mRNA che gli americani potrebbero presto avere. Ma ha poca esperienza in quell’arena, ha detto.

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