Muore a 69 anni Edith Prentiss, Voce feroce per i disabili di New York

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Edith Prentiss, una feroce e ardente sostenitrice dei disabili che ha lottato per rendere la città che amava più navigabile per tutti, è morta il 16 marzo nella sua casa nel quartiere Washington Heights di Manhattan. Aveva 69 anni.

La causa era l’arresto cardiopolmonare, ha detto suo fratello Andrew Prentiss.

Nel 2004, la flotta di taxi della città aveva solo tre taxi accessibili alle sedie a rotelle – minivan con rampe – e persone come la signora Prentiss avevano meno di una possibilità su 4.000 di chiamarne una. “Sono come gli unicorni”, ha detto al New York Times quell’anno. “Devi essere puro per prenderne uno.”

Il numero di veicoli accessibili alla fine arriverebbe a 231, ma ci sono voluti quasi un decennio e una class action – di cui la signora Prentiss era una querelante – prima che la Commissione taxi e limousine della città accettasse di rendere la flotta accessibile al 50% entro il 2020 (tale termine è stato posticipato tra la pandemia e altre questioni; la flotta è ora al 30%).

La signora Prentiss si è anche battuta per l’accessibilità nelle metropolitane e nelle stazioni di polizia, nei ristoranti e nei parchi pubblici. E ha combattuto per problemi che non la riguardavano direttamente, come quelli che potrebbero ostacolare le persone con disabilità mentali, visive, uditive o di altro tipo.

Quando la città ha tenuto un’audizione nel 2018 sul divieto delle cannucce di plastica, una causa amata dagli ambientalisti ma non da quelli della comunità dei disabili, si è assicurata di riunire un gruppo e presentare un’opinione. C’è chi non può reggere una tazza, ha voluto sottolineare il gruppo, e le cannucce sono strumenti essenziali per la visita al ristorante.

All’incontro, gruppo dopo gruppo ha testimoniato a favore del divieto. Ma la signora Prentiss ei suoi colleghi non sono stati chiamati.

“È difficile non sentire la nostra mancanza: la maggior parte delle persone è su sedia a rotelle”, ha affermato Joseph G. Rappaport, direttore esecutivo del Brooklyn Center for Independence of the Disabled e il direttore delle comunicazioni e della strategia della campagna Taxis for All, di cui la signora Prentiss era la presidente, “ma è andato avanti all’infinito e alla fine Edith l’ha avuto. Ha detto: ‘Ehi, siamo qui per parlare. Abbiamo un’opinione su questo disegno di legge ‘”. Il gruppo è stato autorizzato a parlare.

“Ha lavorato l’interno, ha lavorato gli angoli, e se doveva urlare, è quello che ha fatto”, ha aggiunto il signor Rappaport. “E lo ha fatto bene.”

Era irta, implacabile e sempre preparata. Guai ai funzionari della città che non avevano mantenuto la promessa o fatto i compiti. Sapeva fino a un centimetro la lunghezza corretta di una rampa e quanto in alto doveva essere tagliato un marciapiede. Guidava la sua sedia a rotelle motorizzata mentre parlava, con enorme sicurezza, ea volte un po ‘di intenzionale incoscienza; non era al di sopra di cavalcare le dita dei piedi di quelli sulla sua strada.

Tra i molti funzionari di New York City che hanno rilasciato dichiarazioni sulla morte della signora Prentiss c’erano Gale Brewer, il presidente del distretto di Manhattan, e, in una dichiarazione congiunta, Il sindaco Bill de Blasio e Victor Calise, commissario dell’Ufficio del sindaco per le persone con disabilità.

A maggio, la signora Prentiss sarà inserita nel Hall of Fame dei diritti dei disabili dello Stato di New York, e il signor Calise apparirà alla cerimonia virtuale al suo posto.

“Era brillante”, ha detto la signora Brewer in un’intervista telefonica. “Non ha fatto prigionieri. Ha rinunciato alle sottigliezze, ma il suo cuore era così generoso. “

Edith Mary Prentiss è nata il 1 ° febbraio 1952 a Central Islip, NY, a Long Island. Era una dei sei figli (e l’unica figlia) di Robert Prentiss, un elettricista, e Patricia (Greenwood) Prentiss, un’assistente sociale.

Edith era asmatica e successivamente diabetica. Ha iniziato a usare una sedia a rotelle una volta che la sua asma è diventata grave quando aveva circa 40 anni.

Dopo aver conseguito una laurea in sociologia presso la Stony Brook University di Long Island, ha frequentato il College of Arts and Science presso la Miami University di Oxford, Ohio.

All’inizio della sua carriera, la signora Prentiss era un’assistente sociale di assistenza per ARC XVI Fort Washington, un centro di servizi per anziani. Lavorando dal terminal degli autobus dell’autorità portuale, ha condotto esami della pressione sanguigna e ha aiutato le persone anziane a richiedere i servizi cittadini e altri benefici. In seguito ha lavorato con i sopravvissuti all’Olocausto. Fern Hertzberg, il direttore esecutivo di ARC, ha detto che l’ultimo lavoro della signora Prentiss, prima che andasse in pensione nel 2006, era presso un centro di terapia fisica nel suo quartiere.

La signora Prentiss era presidente del 504 Club Democratico, che si concentra sui diritti dei disabili e ha ricoperto incarichi con molti altri gruppi di difesa.

Non era conosciuta solo per i suoi modi prepotenti. Anni fa, Susan Scheer, ora amministratore delegato dell’Institute for Career Development, un gruppo di occupazione e formazione per disabili, era un funzionario del governo di New York City, e ha incontrato la signora Prentiss nel solito modo: venendo sgridata in varie udienze . Tuttavia, quando la signora Scheer, che ha la spina bifida, ha iniziato a usare una sedia a rotelle circa un decennio fa, ha chiamato la signora Prentiss per chiedere aiuto. Si rese conto che non aveva idea di come spostarsi dal suo appartamento nell’East Village al suo lavoro al municipio in autobus.

“Non preoccuparti”, ha ricordato le parole della signora Prentiss. “Sto arrivando.” (Ci è voluto un po ‘, con i soliti impedimenti, come ascensori della metropolitana rotti.)

Una volta lì, la signora Prentiss condusse la signora Scheer fuori dal suo edificio e attraverso i grovigli di traffico sulla 14th Street, bloccando i veicoli che li minacciavano, mentre accompagnava la signora Scheer durante il suo primo lancio dell’autobus, che era roccioso. Mentre faceva ping-pong lungo il corridoio, corse sulle dita dei piedi del guidatore. “Non è un tuo problema,” gridò la signora Prentiss dietro di lei.

La signora Prentiss ha quindi ordinato all’autista poco entusiasta di assicurarsi la sedia della signora Scheer (i conducenti non sono sempre diligenti su questo passaggio). E mentre i passeggeri gemevano e alzavano gli occhi, la signora Scheer ha detto, la signora Prentiss li ha fissati e ha annunciato: “Stiamo imparando qui, gente. Siamo pazienti. “

Durante i suoi lunghi viaggi, ha detto suo fratello Andrew, la signora Prentiss ha avuto molti incidenti stradali ed è stata investita da numerosi veicoli, inclusi taxi, un autobus urbano e un camion FedEx. Era spesso al pronto soccorso, ma se c’era una riunione del consiglio della comunità o un’udienza in città, si assicurava di telefonare dall’ospedale.

Oltre a suo fratello Andrew, la signora Prentiss è sopravvissuta dai suoi altri fratelli, Michael, Robert Anthony, William John e David Neil.

All’inizio di gennaio, la signora Prentiss ha ricevuto la sua prima dose del vaccino Covid-19 al Fort Washington Armory. Inutile dire che aveva alcune lamentele, come ha detto alla signora Hertzberg: le matite per compilare il questionario sulla salute erano del tipo noto come matite da golf e troppo piccole per le persone con determinate disabilità manuali. Il carattere del questionario non era abbastanza grande. E le sedie disposte nell’area di attesa post vaccinazione non avevano braccia, di cui molte persone hanno bisogno come aiuto per reggersi in piedi. Ha chiamato l’ospedale che stava amministrando il programma lì – e, ha detto la signora Hertzberg, puoi essere sicura che non ci volle molto perché i problemi venissero risolti.

Negli ultimi tre anni, Arlene Schulman, fotografa, scrittrice e regista, ha lavorato a un documentario chiamato “Edith Prentiss: Hell on Wheels” un titolo con cui il suo soggetto inizialmente cavillò. Non pensava che fosse abbastanza forte.

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