Nato per essere pigro? Cosa possono insegnarci gli orsi sulle nostre abitudini di esercizio

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Gli orsi grizzly si muovono attraverso i paesaggi più o meno allo stesso modo della maggior parte delle persone, preferendo i percorsi pianeggianti sui pendii e le velocità dolci rispetto agli sprint, secondo un nuovo straordinario studio sui grizzly e come la loro vita all’aria aperta è paragonabile alla nostra.

Lo studio, che ha coinvolto orsi selvatici e in cattività, un tapis roulant specializzato, fette di mela e localizzatori GPS, amplia la nostra comprensione di come una spinta naturale al risparmio energetico modella il comportamento degli animali, compreso il nostro, e potrebbe avere implicazioni per la salute e la gestione del peso. I risultati aiutano anche a spiegare perché, all’aria aperta, i sentieri degli orsi e delle persone si intersecano così spesso, fornendo utili promemoria sulla pianificazione della natura selvaggia e sulla sicurezza di tutti.

I biologi e altri scienziati sono diventati sempre più interessato negli ultimi anni nel modo in cui noi e le altre creature ci facciamo strada attraverso ciò che ci circonda. E mentre alcune risposte preliminari hanno iniziato ad emergere sul motivo per cui scegliamo di muoverci e navigare come facciamo, i risultati non sono, nel complesso, particolarmente lusinghieri.

Un numero crescente di ricerche suggerisce che noi esseri umani, come specie, tendiamo a essere fisicamente pigri, con un’inclinazione precaria a evitare l’attività. In un raccontando lo studio neurologico del 2018, per esempio, le scansioni cerebrali indicavano che i volontari erano molto più attratti dalle immagini di persone su sedie e amache che di persone in movimento.

Questa preferenza apparentemente innata per non muoverci aveva senso per noi una volta, molto tempo fa, quando cacciare e raccogliere richiedevano un duro sforzo e abbondanti calorie e riposare sotto un albero non lo faceva. Essere inattivi è più problematico ora, con il cibo ovunque.

Ma la misura in cui condividiamo questa propensione alla facilità fisica con altre specie e se queste predilezioni influenzino il modo in cui noi e loro attraversiamo il mondo è rimasta poco chiara.

Quindi, cue grizzly, in particolare quelli che vivono al Bear Center della Washington State University, il principale centro di ricerca e conservazione degli orsi grizzly della nazione. I biologi universitari affiliati al centro studiano come gli animali vivono, mangiano e interagiscono con gli esseri umani.

Ora, per il nuovo studio, che è stato pubblicato di recente sul Journal of Experimental Biology, hanno deciso di esplorare con precisione quanta energia consumano i grizzly quando si muovono in modi diversi e come questi e numeri comparabili potrebbero influenzare il comportamento della vita reale, non solo di orsi ma di noi e di altri animali.

Per iniziare, hanno costruito un robusto recinto attorno a un tapis roulant originariamente costruito per i cavalli. Con le modifiche, potrebbe ribaltarsi verso l’alto o verso il basso fino al 20 percento, mentre gestisce le dimensioni e il peso di un grizzly. Nella parte anteriore del recinto, gli scienziati hanno aggiunto una mangiatoia con un guanto di gomma incorporato.

Poi hanno insegnato ai nove grizzly maschi e femmine del centro – la maggior parte dei quali residenti nel centro sin dalla nascita e con nomi sportivi come John, Peeka e Frank – ad arrampicarsi sul tapis roulant e camminare, accettando con calma fette di hot dog e mele come ricompensa .

“I Grizzlies sono molto orientati al cibo”, dice Anthony Carnahan, un dottorando presso la Washington State University che ha guidato il nuovo studio.

Misurando i cambiamenti nella composizione dell’aria nel recinto, i ricercatori hanno potuto monitorare il dispendio energetico di ogni orso a velocità variabili mentre camminavano in salita e in discesa. (Gli orsi non correvano mai sui tapis roulant, a causa delle preoccupazioni per la loro sicurezza.) Usando questi dati, i ricercatori hanno determinato che il ritmo più efficiente per gli orsi, fisiologicamente – quello a cui usavano meno ossigeno – era di circa 2,6 miglia per ora.

Infine, gli scienziati hanno raccolto le informazioni disponibili sui movimenti degli orsi selvatici, utilizzando le statistiche GPS dei grizzly nel Parco Nazionale di Yellowstone, insieme a dati cartografici e numeri comparabili da studi passati su persone e altri animali che vagano attraverso paesaggi naturali.

Confrontando i dati, gli scienziati hanno scoperto che i grizzly selvatici, come noi, sembrano nati per oziare. I ricercatori si aspettavano che gli orsi selvatici si muovessero alla loro velocità più efficiente quando possibile, dice il signor Carnahan. Ma in realtà, il loro ritmo medio viaggiando attraverso Yellowstone era un misero e fisiologicamente inefficiente 2,2 miglia all’ora.

Hanno anche scelto quasi invariabilmente il percorso meno ripido per arrivare ovunque, anche quando richiedeva tempo extra. “Hanno svolto molte attività collaterali”, dice il signor Carnahan.

È interessante notare che queste velocità e rotte assomigliavano a quelle delle persone quando sceglievano rotte attraverso terre selvagge, hanno osservato i ricercatori.

Presi nel loro insieme, i risultati suggeriscono che l’impulso innato a evitare lo sforzo gioca un ruolo maggiore nel modo in cui tutte le creature, grandi e piccole, si comportano e si muovono tipicamente di quanto potremmo immaginare.

Lo studio non esclude, tuttavia, che i grizzly, come altri orsi, possano muoversi con velocità e ferocia improvvise e sbalorditive, quando decidono di farlo, sottolinea il signor Carnahan. “Ho visto un orso correre attraverso un prato di montagna in sei o sette minuti, quando mi ci è voluto tutto il pomeriggio”, dice.

Allo stesso modo, i risultati non ci dicono che noi esseri umani siamo sempre destinati a camminare lentamente, attenendoci alle pianure, ma solo che potrebbe richiedere uno sforzo mentale e fisico e la definizione degli obiettivi per evitare di perdere i percorsi più facili.

Infine, lo studio è un promemoria incoraggiante che condividiamo la vita all’aria aperta con grandi predatori all’apice che possono scegliere naturalmente gli stessi percorsi come noi. Puoi trovare informazioni utili su come rimanere al sicuro nel paese dei grizzly all’indirizzo sito web dell’Interagency Grizzly Bear Committee.

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